Auriez-vous cru au canular de la grande lune?

Les habitants de la lune (Vespertilio-homo ou bat-men), via Wikimedia Commons.

25 août 1835. À cette date, un journal de New York, The Sun, publie le premier article de The Great Moon Hoax. Il s’agissait d’une série de six articles faisant état de la découverte de la vie sur la Lune - comprenant hommes de chauve-souris et licornes - prétendument faite par le célèbre astronome Sir John Herschel lors d’un voyage au Cap de Bonne-Espérance en Afrique du Sud. Richard Adams Locke, un journaliste du Sun, aurait écrit l'article, bien qu'il ne l'ait jamais admis publiquement.

Selon les articles, l'auteur était un Dr. Andrew Grant, le compagnon (fictif) de Herschel. Les articles faisaient également référence au Edinburgh Journal of Science, qui était hors service depuis quelques années. Pourtant, pour la plupart des lecteurs, l'auteur et la source ont rendu les articles crédibles.

Les articles ont été reproduits dans des journaux à travers l’Europe.

Le premier article décrivait, entre autres, un télescope super puissant construit par Herschel.

Le poids de cette lentille pesante était de 6 000 kilogrammes (14 826 livres), soit près de sept tonnes après avoir été poli; et son pouvoir grossissant estimé 42 000 fois. Il était donc supposé être capable de représenter des objets dans notre satellite lunaire d'un diamètre d'un peu plus de 18 pouces [46 cm], à condition que son image focale puisse être rendue distincte par la transfusion de lumière d'article.

L'énorme télescope aurait permis à Herschel de faire de fantastiques découvertes. L'un des articles disait, par exemple:

C'est une des nobles vallées au pied de cette montagne que nous avons trouvé les espèces très supérieures du Vespertilio-homo (bat-men)… Elles étaient d'une beauté personnelle infiniment plus grande, et paraissaient à nos yeux à peine moins belles que le général représentations d'anges par des écoles de peintres plus imaginatives.

Chauves-souris et chauves-souris (sous les arbres) et castors bipèdes (à droite).

Dès le premier article, des lecteurs vigilants auraient pu deviner que c'était un canular. Deux scientifiques de Yale auraient tenté de trouver le Edinburgh Journal of Science dans la bibliothèque de Yale. Une recherche infructueuse les a conduits à se rendre jusqu'au bureau de The Sun à New York, où ils ont appris que l'article original de la revue était encore disponible chez les imprimeurs.

Voici les six parties du canular de la grande lune

Le deuxième article décrivait de nombreuses autres découvertes lunaires fascinantes telles que de belles formations basaltiques, des falaises, des grands océans et des forêts lunaires. Il a également décrit de nombreux animaux, un semblable à un bison et un autre semblable à une chèvre:

Le prochain animal perçu serait classé sur Terre comme un monstre. C'était une couleur de plomb bleuâtre, de la taille d'une chèvre, avec une tête et une barbe comme lui, et une corne légèrement inclinée vers l'avant par rapport à la perpendiculaire. La femelle était dépourvue de corne et de barbe, mais sa queue était beaucoup plus longue. C'était grégaire, et surtout abondait dans les clairières accidentelles des bois. Par son élégance symétrique, il rivalisait avec l'antilope et, comme lui, il semblait être une créature agile, vive, qui courait à toute vitesse et qui sortait du gazon vert avec tous les singeries inexplicables d'un jeune agneau ou d'un chaton. Cette belle créature nous offrait l'amusement le plus exquis.

C'est dans le dernier de la série des six articles que l'existence de Vespertilio-homo ou bat-men a été divulguée.

Sir John Herschel a d'abord accepté l'histoire avec un sens de l'humour en disant:

Il est dommage que mes véritables découvertes ne soient pas aussi excitantes.

L'auteur doit avoir sous-estimé la crédulité du peuple, car la nouvelle s'est très vite répandue. Herschel a commencé à recevoir de nombreuses correspondances au sujet de ses "découvertes" et n'a finalement pas été aussi heureux:

Ce ridicule canular sur la lune m'a harcelé de toutes parts - en anglais, en français, en italien et en allemand!

Le Sun, qui avait commencé à paraître deux ans plus tôt, avait une raison de publier le Great Moon Hoax. Cela a considérablement augmenté la popularité du journal.

En outre, l'auteur semble avoir cherché à faire la satire d'un scientifique et auteur de science-fiction de l'époque, Thomas Dick, qui mêle réalité et fiction dans ses romans.

Le canular de la grande lune a montré à quel point les gens peuvent être crédules. Cela peut quand même rappeler que tout ce que nous lisons n’est pas tout à fait vrai, même si les auteurs - quels qu’ils soient - énoncent leurs paroles dans le langage de la science pour paraître crédibles.

Vespertilio-homo, l'homme chauve-souris de la lune. Image via Wikimedia Commons, bibliothèque publique de New York.

Conclusion: le 25 août 1835, le premier des six articles sur Great Moon Hoax a été publié. Il décrivait les découvertes sensationnelles du célèbre astronome John Herschel, qui aurait observé la vie sur la lune.