Pourquoi tu sens la pluie

Ton nez sait ce qui se passe. Image via Lucy Chian / Unsplash.

Par Tim Logan, Université A & M du Texas

Quand ces premières gouttes de pluie d'été tombent sur le sol chaud et sec, avez-vous déjà remarqué une odeur distinctive? J'ai des souvenirs d'enfance de membres de la famille qui étaient agriculteurs et expliquant comment ils pouvaient toujours «sentir la pluie» juste avant une tempête.

Bien sûr, la pluie elle-même n'a pas de parfum. Mais peu de temps avant une pluie, une odeur "terrestre" appelée petrichor imprègne l'air. Les gens l'appellent musqué, frais - généralement agréable.

Cette odeur provient en réalité de l’humidification du sol. Les scientifiques australiens ont documenté pour la première fois le processus de formation de petrichors en 1964 et des scientifiques du Massachusetts Institute of Technology ont ensuite étudié la mécanique de ce processus dans les années 2010.

Les principaux ingrédients de Petrichor sont fabriqués à partir de plantes et de bactéries qui vivent dans le sol. Image via Vovan / Shutterstock.

Petrichor est une combinaison de composés chimiques parfumés. Certains proviennent d'huiles fabriquées à partir de plantes. Les actinobactéries sont les principaux contributeurs à Petrichor. Ces micro-organismes minuscules peuvent être trouvés dans les zones rurales et urbaines ainsi que dans les environnements marins. Ils décomposent les matières organiques mortes ou en décomposition en composés chimiques simples qui peuvent ensuite devenir des éléments nutritifs pour les plantes en développement et d'autres organismes.

Un sous-produit de leur activité est un composé organique appelé géosmine qui contribue à l’odeur de petrichor. La géosmine est un type d'alcool, comme l'alcool à friction. Les molécules d'alcool ont tendance à avoir un fort parfum, mais la structure chimique complexe du géosmine le rend particulièrement visible même aux niveaux les plus bas. Nos nez ne peuvent détecter que quelques parties de géosmine par billion de molécules d’air.

Pendant une période prolongée de sécheresse pendant laquelle il n'a pas plu depuis plusieurs jours, le taux d'activité de décomposition de l'actinobactérie ralentit. Juste avant une pluie, l’air devient plus humide et le sol commence à s’humidifier. Ce processus permet d’accélérer l’activité des actinobactéries et de former davantage de géosmine.

Avant de le voir, le sentez-vous? Image via Shutterstock.

Lorsque des gouttes de pluie tombent sur le sol, en particulier sur des surfaces poreuses telles que des sols meubles ou du béton rugueux, elles éclaboussent et éjectent de minuscules particules appelées aérosols. La géosmine et les autres composés pétrolifères susceptibles d'être présents sur le sol ou dissous dans la goutte de pluie sont libérés sous forme d'aérosol et transportés par le vent dans les zones environnantes. Si les précipitations sont suffisamment abondantes, le parfum de petrichor peut se déplacer rapidement sous le vent et alerter les gens du fait qu’il va bientôt pleuvoir.

Le parfum disparaît finalement après le passage de la tempête et le sol commence à sécher. Cela laisse les actinobactéries à l'affût - prêts à nous aider à savoir quand il pourrait pleuvoir à nouveau.

Tim Logan, professeur adjoint d'enseignement des sciences de l'atmosphère, Texas A & M University

Cet article a été publié à l'origine sur The Conversation . Lire l'article original.

Bottom line: Quelle est l'odeur de la pluie? Cela s'appelle petrichor.