Pourquoi l'Amazonie brûle: 4 raisons

La fumée s'échappe d'un feu dans la forêt amazonienne près de Humaita, dans l'état d'Amazonas, au nord-ouest du Brésil, le 17 août 2019. Image via Reuters / Ueslei Marcelino / The Conversation .

Par Catesby Holmes, La conversation

Près de 40 000 incendies sont en train d'incinérer la forêt tropicale amazonienne du Brésil, le dernier en date, survenu dans une saison de feux de suractivité, qui a carbonisé 2 927 km carrés de forêt tropicale humide cette année.

Selon les environnementalistes, ne blâmez pas le climat sec pour la destruction rapide de la plus grande forêt tropicale du monde. Ces incendies de forêt amazoniens sont une catastrophe d'origine humaine, provoquée par des bûcherons et des éleveurs de bétail qui utilisent une méthode de «défrichage» pour défricher des terres. Certains de ces incendies se sont répandus de manière incontrôlable, dans des conditions très sèches.

Le Brésil a longtemps lutté pour préserver l'Amazonie, parfois appelée «poumon du monde», car il produit 20% de l'oxygène de la planète. Malgré les protections environnementales de plus en plus strictes imposées par les dernières décennies, environ le quart de cette forêt pluviale massive a déjà disparu - une région de la taille du Texas.

Alors que les changements climatiques mettent l'Amazone en danger, entraînant un temps plus chaud et des sécheresses plus longues, le développement peut être la plus grande menace à laquelle la forêt tropicale est confrontée.

Ici, des chercheurs en environnement expliquent comment l'agriculture, les grands projets d'infrastructure et les routes contribuent à la déforestation qui tue lentement l'Amazone.

D'énormes incendies font rage dans plusieurs régions du bassin amazonien. Image via Guaira Maia / ISA / La conversation .

1. L'agriculture dans la jungle

Rachel Garrett est professeure à l'Université de Boston. Elle étudie l'utilisation des sols au Brésil. Elle a dit:

La déforestation est en grande partie due au défrichage des terres à des fins agricoles, en particulier l'élevage du bétail, mais aussi la production de soja.

Comme les agriculteurs ont besoin de beaucoup de terres pour paître, dit Garrett, ils sont conduits à

… Défriche continuellement la forêt illégalement pour étendre les pâturages.

Douze pour cent de ce qui était autrefois une forêt amazonienne (environ 93 millions d’acres) sont maintenant des terres agricoles.

L'élevage de bétail est l'une des principales industries de la région amazonienne. Image via Nacho Doce / Reuters / La conversation .

La déforestation en Amazonie a pris de l'ampleur depuis l'élection, l'an dernier, du président d'extrême droite Jair Bolsonaro. Arguant que les zones de conservation fédérales et les lourdes amendes imposées pour l'abattage des arbres entravent la croissance économique, Bolsonaro a sabré la stricte réglementation environnementale du Brésil.

Il n'y a aucune preuve pour soutenir l'opinion de Bolsonaro, dit Garrett. Elle a dit:

La production alimentaire en Amazonie a considérablement augmenté depuis 2004.

L'augmentation de la production a été poussée par les politiques fédérales visant à décourager le défrichement des terres, telles que de lourdes amendes pour la déforestation et des prêts à faible taux d'intérêt pour investir dans des pratiques agricoles durables. Les agriculteurs plantent et récoltent actuellement deux cultures - principalement du soja et du maïs - chaque année plutôt qu'une seule.

Les réglementations environnementales brésiliennes ont également aidé les éleveurs amazoniens.

Les recherches de Garrett ont montré que l'amélioration de la gestion des pâturages, en ligne avec les politiques fédérales plus strictes en matière d'utilisation des terres, avait permis de doubler le nombre de bovins abattus chaque année. Elle a écrit:

Les agriculteurs produisent plus de viande et gagnent donc plus d'argent avec leurs terres.

Emplacements des incendies, signalés en orange, détectés par le satellite MODIS de la NASA du 15 au 22 août 2019. Image via Wikimedia Commons.

2. Développement des infrastructures et déforestation

Le président Bolsonaro a également mis en avant un ambitieux plan de développement des infrastructures qui transformerait les nombreuses voies navigables de l'Amazone en générateurs d'électricité.

Le gouvernement brésilien souhaite depuis longtemps construire une série de nouveaux grands barrages hydroélectriques, notamment sur le fleuve Tapaj, le dernier fleuve non submergé d'Amazonie. Mais le peuple autochtone Munduruku, qui vit près de la rivière Tapaj, s’est farouchement opposé à cette idée.

Selon Robert T. Walker, professeur à l'Université de Floride qui mène des recherches environnementales en Amazonie depuis 25 ans:

Jusqu'à présent, les Munduruku ont réussi à ralentir et ont apparemment mis un terme à de nombreux efforts pour tirer profit des Tapajós.

Mais le gouvernement de Bolsonaro est moins susceptible que ses prédécesseurs de respecter les droits des autochtones. L’un de ses premiers gestes fut de transférer les responsabilités de délimitation des terres autochtones du ministère brésilien de la Justice au ministère de l’Agriculture, résolument favorable au développement.

Et, note Walker, les plans de développement de Bolsonaro en Amazonie font partie d'un projet plus vaste d'Amérique du Sud, conçu en 2000, visant à construire une infrastructure continentale fournissant de l'électricité pour l'industrialisation et facilitant les échanges commerciaux dans la région.

Pour l'Amazonie brésilienne, cela signifie non seulement de nouveaux barrages, mais également des «réseaux de voies navigables, de voies ferrées, de ports et de routes» qui acheminent des produits tels que le soja, le maïs et le bœuf vers le marché, selon Walker. Il a dit:

Ce plan est beaucoup plus ambitieux que les projets d'infrastructure antérieurs qui avaient endommagé l'Amazonie.

Si le plan de Bolsonaro avance, il estime que 40% de l'Amazonie pourraient être déboisés.

3. ruisseaux étouffés par la route

Des routes, pour la plupart en terre battue, sillonnent déjà l’Amazone.

Cecilia Gontijo Leal, une chercheuse brésilienne qui étudie les habitats des poissons tropicaux, en a été surprise. Elle a écrit:

J'imaginais que mon travail sur le terrain consisterait uniquement en promenades en bateau sur d'immenses fleuves et de longues randonnées dans la jungle. En fait, tout ce dont mon équipe de recherche avait besoin était une voiture.

Les ponceaux perchés perturbent le débit d'eau des cours d'eau amazoniens, isolant les poissons. Image via Catesby Holmes.

Voyageant sur des routes boueuses et défoncées pour prélever des échantillons d’eau dans des cours d’eau traversant l’État du Pará, au Brésil, Leal a réalisé que les «ponts» informels de ce réseau de transport construit localement devaient avoir un impact sur les voies navigables amazoniennes. Elle a donc décidé d'étudier cela aussi. Elle a dit:

Nous avons constaté que les routes de traversée improvisées causaient à la fois une érosion du rivage et une accumulation de limon dans les cours d'eau. Cela aggrave la qualité de l'eau et nuit aux poissons qui prospèrent dans cet habitat délicatement équilibré.

Les passages à niveau mal conçus - comportant des ponceaux perchés qui perturbent le débit de l'eau - constituent également un obstacle au mouvement, empêchant les poissons de trouver des endroits pour se nourrir, se reproduire et se mettre à l'abri.

4. Rewilding des forêts tropicales

Les incendies qui consomment de vastes étendues d’Amazonie sont la dernière répercussion du développement en Amazonie.

Encerclés par des agriculteurs vraisemblablement enhardis par la position anti-conservation de leur président, les flammes dégagent tellement de fumée que le 20 août, le soleil de midi s'est éteint dans la ville de São Paulo, à 2 736 km. Les incendies continuent de se multiplier et la saison sèche n'a encore lieu que dans un mois.

Aussi apocalyptique que cela puisse paraître, la science suggère qu'il n'est pas trop tard pour sauver l'Amazone.

Les écologistes Robin Chazdon et Pedro Brancalion estiment que les forêts tropicales détruites par les incendies, les coupes forestières, les défrichements et les routes peuvent être replantées.

Chazdon et Brancalion ont identifié des «points chauds de restauration» sur 385 000 milles carrés (997 145 km2) sur des images satellitaires et sur les dernières recherches évaluées par les pairs sur la biodiversité, les changements climatiques et la sécurité de l'eau. risque le plus faible. Chazon a écrit:

Bien que ces forêts de seconde génération ne remplacent jamais parfaitement les forêts anciennes perdues, la plantation d'arbres soigneusement sélectionnés et l'assistance au processus de récupération naturelle peuvent restaurer bon nombre de leurs propriétés et fonctions antérieures.

Les cinq pays ayant le potentiel de restauration le plus tropical sont le Brésil, l'Indonésie, l'Inde, Madagascar et la Colombie.

Note de l'éditeur: Cette histoire est un résumé d'articles des archives de The Conversation.

Catesby Holmes, rédactrice des affaires mondiales, The Conversation

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l'article original.

Conclusion: les incendies de forêt ont brûlé la forêt amazonienne au Brésil en août 2019.