Pourquoi les oiseaux chantent?

Euphonia mâle ( Euphonia gouldi ) à dos d'olive, photographiée au Costa Rica. Image via Andy Morffew.

Par David Steadman, Université de Floride

Les oiseaux sont parmi les créatures les plus attrayantes de la planète. Qui n'aime pas regarder un geai bleu, un cardinal ou un oriole de Baltimore s'occuper de ses affaires?

Mais la beauté des oiseaux n’est pas seulement leur apparence, mais aussi leurs bruits. Les chants d'oiseaux comptent parmi les sons les plus distinctifs et les plus musicalement satisfaisants de la nature. Pourquoi les oiseaux passent-ils tant de temps et d’énergie à chanter?

Il y a deux objectifs principaux, et ils sont liés. Premièrement, les oiseaux mâles chantent pour marquer des territoires. Un oiseau qui chante dit: «Cet endroit est le mien et je suis disposé à le défendre, en particulier de la part d'autres espèces de mon espèce." Il peut patrouiller dans l'espace de son choix et chanter souvent, soit du milieu ou des limites de ce qu'il considère son territoire.

Le deuxième objectif du chant est d’attirer un partenaire pour la nidification. Les oiseaux femelles choisissent souvent leurs partenaires en se basant sur un mélange de signaux visuels et vocaux. Même les oiseaux mâles avec un beau plumage pendant la saison de reproduction peuvent avoir du mal à trouver un partenaire si leurs chansons ne sont pas à la hauteur.

Chaque espèce d'oiseau a généralement sa propre chanson. Cela permet à un oiseau individuel d'entendre une chanson et de savoir si le chanteur appartient à sa propre espèce.

Les oiseaux se font plus entendre durant la saison de nidification. Par exemple, en Floride, où je vis, les cardinaux vivent toute l’année. Ils commencent généralement à chanter en janvier, quelques semaines seulement après le début de la journée. Une fois la période de nidification terminée, les oiseaux chantent beaucoup moins et leurs territoires s’effondrent.


Les ornithologues amateurs peuvent apprendre à reconnaître différentes espèces d'oiseaux en mémorisant les motifs sonores de leurs chants.

De nombreuses espèces d'oiseaux nord-américains migrent avec les saisons au lieu de rester au même endroit toute l'année. Alors qu’ils volent vers le sud à l’automne, ils émettent de petites «notes» ou «appels de contact» qui leur permettent de rester en contact avec d’autres oiseaux.

Chez de nombreuses espèces, seuls les oiseaux mâles chantent, mais chez d'autres, les mâles et les femelles chantent. Et certains oiseaux ne chantent pas du tout. Par exemple, les vautours et les cigognes peuvent à peine produire un son - encore moins quelque chose de suffisamment musical pour que nous puissions parler de chanson.

Apprendre à identifier les oiseaux par leurs chants est aussi amusant que de les repérer à vue. En fait, avoir de bonnes oreilles est souvent aussi important que de bons yeux pour apprécier les oiseaux que vous rencontrez. Enlevez vos écouteurs et écoutez les oiseaux de votre quartier, surtout lorsqu'ils sont actifs le matin ou le soir. Vous serez surpris par ce que vous entendez.

David Steadman, conservateur d'ornithologie, musée d'histoire naturelle de Floride, université de Floride

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l'article original.

Conclusion: pourquoi les oiseaux chantent.