Quand les humains ont-ils commencé à modifier la Terre?

Les gens ont modifié la Terre - comme avec ces rizières en terrasses près de Pokhara, au Népal - pendant des millénaires. Le projet Archaeoeo Globe a évalué les connaissances archéologiques sur l'utilisation des terres par l'homme à travers le monde au cours des 10 000 dernières années, grâce aux connaissances spécialisées de plus de 200 archéologues. Les données ont été obtenues pour 4 catégories d'utilisation des terres: recherche de nourriture / chasse / cueillette / pêche, agriculture extensive, agriculture intensive et pastoralisme. Image via Erle C. Ellis.

Ben Marwick, Université de Washington; Erle C. Ellis, Université du Maryland, comté de Baltimore; Lucas Stephens, Institut Max Planck pour la science de l'histoire humaine et Nicole Boivin, Institut Max Planck pour la science de l'histoire humaine

Les exemples de la façon dont les sociétés humaines changent la planète abondent - construire des routes et des maisons, défricher des forêts pour l'agriculture et creuser des tunnels ferroviaires, rétrécir la couche d'ozone, faire disparaître des espèces, modifier le climat et acidifier les océans. Les impacts humains sont partout. Nos sociétés ont tellement changé la Terre qu'il est impossible d'inverser beaucoup de ces effets.

Les essais à la bombe nucléaire ont laissé des traces dans les archives géologiques. Image via la National Nuclear Security Administration / Wikimedia Commons.

Certains chercheurs pensent que ces changements sont si importants qu’ils marquent le début d’un nouvel «âge humain» de l’histoire de la Terre, l’époque Anthropocène. Un comité de géologues a proposé de marquer le début de l’Anthropocène au milieu du XXe siècle, sur la base d’un indicateur frappant: les poussières radioactives largement dispersées résultant des essais de bombes nucléaires du début des années 50.

Mais ce n'est pas le dernier mot.

Tout le monde n'est pas certain que les sociétés industrialisées et mondialisées d'aujourd'hui seront suffisamment longues pour définir une nouvelle époque géologique. Nous ne sommes peut-être qu'un éclair dans le panorama - un événement - plutôt qu'une longue et durable époque.

D’autres débattent de l’utilité de choisir une seule ligne mince dans l’enregistrement géologique de la Terre pour marquer le début des impacts humains dans l’enregistrement géologique. Peut-être que l’Anthropocène a commencé à différentes époques dans différentes parties du monde. Par exemple, les premiers exemples d’agriculture ont émergé à différents endroits et à différentes époques et ont eu un impact considérable sur l’environnement: défrichage, perte d’habitat, extinctions, érosion et émissions de carbone, modifiant en permanence le climat mondial.

Les pratiques humaines telles que brûler le paysage - comme dans ce feu de brousse nocturne à l'extérieur de Kabwe, en Zambie - ont touché la Terre bien avant l'ère nucléaire. Image via Andrea Kay.

Si les débuts sont multiples, les scientifiques doivent répondre à des questions plus complexes - comme quand l'agriculture a-t-elle commencé à transformer des paysages dans différentes parties du monde? C'est une question difficile, car les archéologues ont tendance à centrer leurs recherches sur un nombre limité de sites et de régions et à donner la priorité aux sites où l'on pense que l'agriculture est apparue plus tôt. À ce jour, il est presque impossible pour les archéologues de dresser un tableau global des changements d’utilisation des terres au fil du temps.

Réponses globales d'experts locaux

Pour répondre à ces questions, nous avons réuni des archéologues, des anthropologues et des géographes dans le cadre d'une recherche scientifique visant à analyser les connaissances archéologiques sur l'utilisation des terres à travers la planète.

Nous avons demandé à plus de 1 300 archéologues du monde entier de partager leurs connaissances sur la manière dont les peuples antiques utilisaient les terres dans 146 régions couvrant tous les continents, à l'exception de l'Antarctique, de 10 000 ans jusqu'en 1850. Plus de 250 ont répondu, ce qui représente le plus grand projet de crowdsourcing en archéologie de tous les temps. entreprises, bien que certains projets antérieurs aient travaillé avec des contributions d’amateur.

Nos travaux ont maintenant cartographié l'état actuel des connaissances archéologiques sur l'utilisation des terres à travers la planète, y compris des parties du monde qui ont rarement été prises en compte dans des études antérieures.

Nous avons utilisé une approche de crowdsourcing car les publications savantes n'incluent pas toujours les données originales nécessaires pour permettre des comparaisons globales. Même lorsque ces données sont partagées par les archéologues, ils utilisent de nombreux formats différents d'un projet à l'autre, ce qui rend difficile la combinaison pour une analyse à grande échelle. Dès le début, notre objectif était de faciliter la vérification de notre travail et la réutilisation de nos données par quiconque. Nous avons mis en ligne tous nos documents de recherche de manière à ce qu’ils soient librement accessibles.

Impacts humains antérieurs et plus généralisés

Bien que notre étude ait recueilli des informations archéologiques d'experts de toute la planète, les données étaient plus disponibles dans certaines régions - notamment l'Asie du Sud-Ouest, l'Europe, le nord de la Chine, l'Australie et l'Amérique du Nord - que dans d'autres. Ceci est probablement dû au fait que davantage d'archéologues ont travaillé dans ces régions qu'ailleurs, comme certaines régions d'Afrique, d'Asie du Sud-Est et d'Amérique du Sud.

Agrandir l'image | Animation montrant la propagation de l'agriculture intensive à travers le monde au cours des 10 000 dernières années, basée sur les résultats du projet ArchaeoGLOBE. Image via Nicolas Gauthier, 2019.

Nos archéologues ont indiqué que près de la moitié (42%) de nos régions avaient une forme d'agriculture il y a 6000 ans, ce qui met en évidence la prévalence des économies agricoles à travers le monde. En outre, ces résultats indiquent que le début de l’agriculture a été plus précoce et plus étendu que ne le suggère la reconstruction la plus courante de l’histoire de l’utilisation des terres dans le monde, la base de données sur l’histoire de l’environnement mondial. Ceci est important car les climatologues utilisent souvent cette base de données des conditions passées pour estimer les futurs changements climatiques; selon nos recherches, il est possible que nous sous-estimions les effets climatiques liés à l'utilisation des sols.

Notre enquête a également révélé que la chasse et la recherche de nourriture étaient généralement remplacées par le pastoralisme (élevage d'animaux comme les vaches et les moutons pour se nourrir et d'autres ressources) et l'agriculture dans la plupart des endroits, à quelques exceptions près. Des renversements ont eu lieu dans quelques zones et l’agriculture n’a pas simplement remplacé la recherche de nourriture, elle a fusionné avec elle et a coexisté côte à côte pendant un certain temps.

Vue de la plaine de Kopaic à Béotie, Grèce. Il y a 3 300 ans, les habitants ont tout d'abord partiellement drainé la région pour réclamer des terres destinées à l'agriculture, qui est toujours exploitée aujourd'hui. Image via Lucas Stephens.

Les racines profondes de l'Anthropocène

Les données archéologiques globales montrent que la transformation humaine des environnements a commencé à différentes époques dans différentes régions et s'est accélérée avec l'émergence de l'agriculture. Néanmoins, il y a 3000 ans, la plus grande partie de la planète était déjà transformée par les chasseurs-cueilleurs, les agriculteurs et les pasteurs.

Pour guider cette planète vers un avenir meilleur, nous devons comprendre comment nous en sommes arrivés là. Le message de l'archéologie est clair. Il a fallu des milliers d’années à la planète vierge d’il ya longtemps pour devenir la planète humaine d’aujourd’hui.

Et il n’existe aucun moyen de comprendre pleinement cette planète humaine sans s’appuyer sur l’expertise des archéologues, anthropologues, sociologues et autres scientifiques humains. Pour construire une science de la Terre plus robuste à l’Anthropocène, les sciences humaines doivent jouer un rôle aussi central que les sciences naturelles.

Ben Marwick, professeur associé d'archéologie à l'Université de Washington; Erle C. Ellis, professeur de géographie et de systèmes environnementaux à l'Université du Maryland, comté de Baltimore; Lucas Stephens, chercheur associé en archéologie, Institut Max Planck de science de l'histoire humaine, et Nicole Boivin, directrice du département d'archéologie de l'Institut Max Planck de science de l'histoire humaine

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l'article original.

Conclusion: des archéologues du monde entier découvrent des racines plus profondes et plus répandues de l’Anthropocène.