Que se passe-t-il avec Tabby's Star? C'est compliqué

Deux nouvelles études - l'une réalisée par un groupe d'élèves du secondaire - enquêtent sur l'environnement étrange qui règne autour de Tabby's Star.

Cette illustration représente un anneau de poussière irrégulier en orbite autour de KIC 8462852, également connu sous le nom d'étoile de Boyajian ou d'étoile de Tabby.
NASA / JPL-Caltech

Encore une fois, KIC 8462852 (alias Étoile de Tabby ou Étoile de Boyajian) prouve à quel point il est difficile d’observer de loin un système étrange.

C'est la star rendue célèbre pour potentiellement héberger des mégastructures étrangères. Les observations ont depuis lors totalement exclu cette option, mais le fait que des extraterrestres aient été mentionnés montre à quel point l'étoile est bizarre.

Tabby Tabs Star perd de la luminosité parfois de seulement 1% et parfois de 20% en jours ou en semaines, avant de revenir à sa luminosité précédente. Pourtant, il s'estompe aussi, sur des échelles de temps de plusieurs années et même de plusieurs décennies. La poussière explique les creux à court terme, mais de nouvelles recherches montrent que la décoloration à long terme pourrait être due à autre chose.

Tabby's Star: Mise à jour

Après la découverte du comportement étrange de l'étoile de Tabby, les astronomes ont commencé à surveiller l'étoile pour la variabilité. Lorsque la luminosité de l'étoile a recommencé à baisser l'année dernière, des observatoires du monde entier ont rejoint la campagne de surveillance. Ils ont capté quatre creux qui s'appellent ensemble la famille "Elsie" (un jeu sur "LC" ou "courbe de lumière"). Les trois autres plongées de la famille sont surnommées Celeste, Skara Brae et Angkor; les noms font partie du projet Kickstarter qui a financé les observations

Deux nouvelles études présentées lors de la réunion de l’American Astronomical Society à Denver ont porté sur la nature de la poussière qui cause les creux à court terme. Les deux études ont comparé les creux dans différentes bandes de fréquences. Comme prévu dans une étude précédente, les creux sont plus profonds aux longueurs d'onde plus bleues. C'est parce que c'est de la poussière qui bloque la lumière de l'étoile elle disperse la lumière plus bleue tout en laissant passer la lumière rouge. (Vous pouvez voir un effet similaire au coucher du soleil, lorsque le soleil rougit à mesure que sa lumière traverse plus d'atmosphère.)

La dépendance en longueur d'onde du creux était déjà connue, mais les deux équipes ont examiné les données de plus près. Yao Yin et Alejandro Wilcox, deux aînés en devenir de la Thacher School en Californie, ont présenté les résultats du quatrième creux observé en 2017, baptisé «Angkor». Ils ont constaté que les grains de poussière à l'origine de ce creux étaient similaires à la poussière trouvée dans le milieu interstellaire. - de minuscules grains ressemblant à un feu de camp fument plus que la poussière que vous trouvez dans les coins de votre maison.

Une autre équipe dirigée par Eva Bodman (Arizona State University) a obtenu des résultats similaires pour les quatre creux. Elle dit que la petite taille des grains signifie que la poussière a été créée récemment - le rayonnement de l'étoile aurait rapidement poussé la poussière enfumée hors du système, de sorte que cela ne durerait pas longtemps.

Ces graphiques présentés à la réunion de la Société astronomique américaine à Denver montrent les récents creux dans l’éclat de l’étoile de Tabby, surnommés "Elsie" (rose), "Celeste" (jaune), "Skara Brae" (vert) et "Angkor". violet). La ligne noire continue dans le graphique de gauche montre que le niveau du continuum a également semblé diminuer d'environ 1% au cours de cette période. A droite, le graphique montre les couleurs mesurées par Bodman en comparant la quantité de lumière arrivant à différentes longueurs d'onde (axe vertical gauche) et les tailles de grain auxquelles ces couleurs correspondent (axe vertical droit). La taille des grains semble varier d’une immersion à l’autre mais reste faible, ce qui est typique des minuscules particules de la taille du smog trouvées dans l’espace situé entre les étoiles.
Eva Bodman

Bodman a également constaté que la taille du grain changeait légèrement entre les creux. «La poussière dans le nuage ne varie pas dans le temps», note-t-elle. "Nous voyons différentes parties du nuage alors qu'elles se croisent devant l'étoile." C'est intriguant: voyons-nous les restes d'astéroïdes de différentes compositions? Ou peut-être une combinaison d'astéroïdes et de comètes?

Le concept de cet artiste montre un essaim de comètes qui passent devant l'étoile de Tabby, une explication qui n'a pas encore été écartée.
NASA / JPL-Caltech

Étant donné que les petits grains ne dureront pas longtemps dans ce système, il n’est pas surprenant que les deux équipes aient découvert que la poussière qui bloquait la lumière des étoiles à court terme ne ressemblait en rien à ce qui ferait disparaître l’étoile au cours des décennies. Le changement à long terme semble être causé par des grains de poussière beaucoup plus gros ou plus denses qui peuvent résister à la pression de rayonnement de l'étoile.

Mais quelle est la poussière et d'où vient-elle? Cela devra être une question pour un autre jour. Bien que l'action semble se dérouler près de l'étoile (plutôt que dans l'espace interstellaire ou dans le système solaire externe), aucune des deux équipes n'a pu parler de la composition de la poussière, ni de son origine - les observations ne sont pas encore là. Un creux plus spectaculaire ou simplement des observations à plus long terme sur de nombreuses longueurs d'onde aideront à clarifier l'histoire de Tabby's Star.