À quoi ressemblera le prochain supercontinent de la Terre?

Planète Terre. Image via Triff / Shutterstock

Au fil des époques géologiques, les continents de la Terre changent continuellement. Les géologues estiment que, tous les cent millions d'années, les continents se combinent pour créer d'énormes supercontinents. Le supercontinent passé le plus célèbre est probablement le plus récent, Pangea. Cet article sur les futurs supercontinents a été publié pour la première fois le 27 novembre 2018. La blogueuse de EarthSky, Deanna Conners, l’a porté à notre attention la semaine dernière, sans que nous puissions y résister. Il donne 4 scénarios possibles décrivant à quoi pourrait ressembler notre planète lorsque le prochain supercontinent se formera.

Mattias Green, Université de Bangor; Hannah Sophia Davies, Universidade de Lisboa, et Joao C. Duarte, Universidade de Lisboa

La couche externe de la Terre, la croûte solide sur laquelle nous marchons, est composée de morceaux brisés, un peu comme la coquille d'un œuf cassé. Ces pièces, les plaques tectoniques, se déplacent autour de la planète à une vitesse de quelques centimètres par an. De temps en temps, ils se rejoignent et se combinent pour former un supercontinent, qui reste quelques centaines de millions d'années avant de se séparer. Les plaques se dispersent ou s'éparpillent et s'éloignent les unes des autres, jusqu'à ce qu'elles retrouvent leur place après 400 à 600 millions d'années.

Le dernier supercontinent, Pangea, s'est formé il y a environ 310 millions d'années et a commencé à se séparer il y a environ 180 millions d'années. Il a été suggéré que le prochain supercontinent se formera dans 200 à 250 millions d'années. Nous en sommes donc à peu près à mi-chemin de la phase dispersée du cycle actuel du supercontinent. La question est de savoir comment se formera le prochain supercontinent et pourquoi.

Il existe quatre scénarios fondamentaux pour la formation du prochain supercontinent: Novopangea, Pangea Ultima, Aurica et Amasia. La manière dont chacune de ces formes dépend de différents scénarios mais dépend en fin de compte de la manière dont la Pangea s'est séparée et de la façon dont les continents se déplacent encore aujourd'hui.

L’éclatement de la Pangée a entraîné la formation de l’océan Atlantique, qui s’ouvre et s’élargit encore aujourd’hui. Par conséquent, l'océan Pacifique se ferme et se rétrécit. Le Pacifique abrite un anneau de zones de subduction sur son pourtour (le «cercle de feu»), où le plancher océanique est abaissé ou subducté sous des plaques continentales et à l'intérieur de la Terre. Là, le vieux fond océanique est recyclé et peut s’enfoncer dans des panaches volcaniques. L’Atlantique, en revanche, possède une grande crête océanique produisant une nouvelle plaque océanique, mais ne abrite que deux zones de subduction: l’arc des Petites Antilles dans les Caraïbes et l’arc du Scotia entre l’Amérique du Sud et l’Antarctique.

1. Novopangea

Si nous supposons que les conditions actuelles persistent, de sorte que l'Atlantique continue de s'ouvrir et que le Pacifique continue de se fermer, nous avons un scénario où le prochain supercontinent se forme aux antipodes de la Pangée. Les Amériques entreraient en collision avec l’Antarctique dérivant vers le nord, puis dans l’Afrique-Eurasie déjà entrée en collision. Le supercontinent qui se formerait alors s'appelle Novopangea ou Novopangaea.

Novopangea.

2. Pangea Ultima

L’ouverture de l’Atlantique pourrait toutefois ralentir et commencer à fermer dans l’avenir. Les deux petits arcs de subduction de l’Atlantique pourraient éventuellement s’étendre le long des côtes orientales des Amériques, entraînant une réforme de la Pangée au moment où les Amériques, l’Europe et l’Afrique seraient réunis dans un supercontinent appelé Pangea Ultima. Ce nouveau supercontinent serait entouré par un super océan Pacifique.

Pangea Ultima, formée par la fermeture de l'Atlantique.

3. Aurica

Toutefois, si l’Atlantique devait créer de nouvelles zones de subduction, il se peut que quelque chose soit déjà fait, les océans Pacifique et Atlantique pourraient être condamnés à se fermer. Cela signifie qu’un nouveau bassin océanique devrait se former pour les remplacer.

Dans ce scénario, la fracture pan-asiatique qui traverse l’Asie depuis l’ouest de l’Inde jusqu’à l’Arctique s’ouvre pour former le nouvel océan. Le résultat est la formation du supercontinent Aurica. En raison de la dérive actuelle de l'Australie vers le nord, il serait au centre du nouveau continent, car l'Asie de l'Est et les Amériques ferment le Pacifique de part et d'autre. Les plaques européenne et africaine rejoindraient alors les Amériques à la fermeture de l’Atlantique.

4. Amasia

Le quatrième scénario prédit un destin complètement différent pour la future Terre. Plusieurs des plaques tectoniques se déplacent actuellement vers le nord, notamment en Afrique et en Australie. Cette dérive serait due aux anomalies laissées par la Pangée, profondément dans l’intérieur de la Terre, dans la partie appelée le manteau. En raison de cette dérive vers le nord, on peut envisager un scénario dans lequel les continents, à l’exception de l’Antarctique, continuent de dériver vers le nord. Cela signifie qu'ils finiraient par se rassembler autour du pôle Nord dans un supercontinent appelé Amasia. Dans ce scénario, l'Atlantique et le Pacifique resteraient principalement ouverts.

Amasia, le quatrième scénario.

Nous pensons que Novopangea est le plus probable de ces quatre scénarios. C’est une progression logique des directions actuelles de dérive des plaques continentales, tandis que les trois autres supposent qu’un autre processus intervient. Il faudrait créer de nouvelles zones de subduction atlantiques pour Aurica, l'inversion de l'ouverture de l'Atlantique pour Pangea Ultima ou des anomalies dans l'intérieur de la Terre laissées par Pangaea pour Amasia.

Enquêter sur l'avenir tectonique de la Terre nous oblige à repousser les limites de nos connaissances et à réfléchir aux processus qui façonnent notre planète à long terme. Cela nous amène également à réfléchir au système terrestre dans son ensemble et soulève une série d'autres questions: quel sera le climat du prochain supercontinent? Comment la circulation océanique va-t-elle s'ajuster? Comment la vie va-t-elle évoluer et s'adapter? Ce sont le genre de questions qui repoussent les limites de la science car elles repoussent les limites de notre imagination.

Mattias Green, lecteur en océanographie physique, Université de Bangor; Hannah Sophia Davies, Ph.D. Chercheur, Universidade de Lisboa, et Joao C. Duarte, chercheur et coordinateur du groupe de géologie et de géophysique marines, Universidade de Lisboa

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l'article original.

Conclusion: à quoi pourrait ressembler la planète Terre lorsque le prochain supercontinent se formera - quatre scénarios.