Qu'est-ce que l'anneau de feu?

Image via le parc national des volcans d'Hawaï

Le Cercle de feu est une longue chaîne de volcans et d’autres structures tectoniquement actives qui entourent l’océan Pacifique. La chaîne longe la côte ouest de l'Amérique du Sud et du Nord, traverse les îles Aléoutiennes en Alaska, descend de la côte orientale de l'Asie, passant de la Nouvelle-Zélande à la côte nord de l'Antarctique. Le Cercle de feu est l’une des zones les plus actives sur le plan géologique sur la Terre et constitue un site de tremblements de terre fréquents et d’éruptions volcaniques puissantes.

Il y a plus de 450 volcans actifs et dormants situés dans le Cercle de feu. Un grand nombre de ces volcans ont été créés par le processus tectonique de subduction, au cours duquel des plaques océaniques denses se heurtent et glissent sous des plaques continentales plus claires.

De nombreux volcans sur Terre sont situés autour de la ceinture de feu du Pacifique. Crédit d'image: US Geological Survey.

La matière du fond de l'océan fond lorsqu'elle entre dans l'intérieur de la Terre, puis monte à la surface proche sous forme de magma. Parmi les volcans remarquables qui parsèment le cercle de feu, on peut citer le mont St. Helens aux États-Unis, le mont Fuji au Japon et le mont Pinatubo aux Philippines. Depuis 1850, environ 90% des 16 éruptions volcaniques les plus puissantes sur Terre se sont produites dans la ceinture de feu du Pacifique.

Image d'une plaque océanique en cours de subduction sous une plaque continentale. Crédit d'image: US Geological Survey.

Les profondes tranchées océaniques sont une caractéristique commune du Cercle de feu. Ces tranchées se forment le long des zones de subduction où les dalles du plancher océanique glissent dans la Terre. La partie la plus profonde de l'océan sur Terre, la fosse des Mariannes, est située le long de la ceinture de feu dans la partie occidentale du bassin de l'océan Pacifique.

La majorité des tremblements de terre se produisent également dans le Cercle de feu. Ces tremblements de terre sont causés par le brusque mouvement latéral ou vertical de la roche le long des marges des plaques. Environ 81% des plus grands séismes au monde se sont produits le long du Cercle de feu. Le tremblement de terre le plus important jamais enregistré sur Terre est un séisme de magnitude 9, 5 qui a frappé le Chili le 22 mai 1960. Parmi les autres séismes remarquables qui se sont produits le long de l'Anneau de feu, un séisme de magnitude 9, 2 a frappé le Prince William Sound, en Alaska, le 28 mars 1964. un séisme de magnitude 9, 1 qui a frappé la côte de Sumatra le 26 décembre 2004 et un séisme de 9, 0 qui a frappé la côte de Honshu, au Japon, le 11 mars 2011.

Une éruption du mont Yasur à Vanuatu en septembre 2010. L'image apparaît avec l'aimable autorisation de Tom Pfeiffer, Volcano Discovery.

Malgré des niveaux d'activité volcanique et sismique élevés, des millions de personnes vivent dans les paysages à couper le souffle de la ceinture de feu. Les scientifiques travaillent actuellement avec des représentants du gouvernement pour aider les pays de la région à améliorer leur réaction aux catastrophes naturelles et à renforcer leur résilience.

En résumé: Le Cercle de feu est une longue chaîne de volcans et d’autres structures tectoniquement actives, telles que des tranchées océaniques et des zones de failles sismiques qui entourent l’océan Pacifique. Environ 90% des éruptions volcaniques les plus puissantes et environ 81% des plus grands séismes du monde se sont produits le long de la ceinture de feu. La ceinture de feu abrite des millions de personnes qui s’emploient à améliorer leur résilience aux catastrophes naturelles.