Qu'est-ce que le rover chinois a trouvé sur la face cachée de la lune?

Des traces du rover chinois Yutu-2 approchant du cratère, où le rover aurait découvert une substance «semblable à un gel» de l'autre côté de la lune. Peu de détails sont connus à ce stade. Image via le programme d'exploration lunaire en Chine (CLEP) /Space.com.

Qu'est-ce que le rover chinois Yutu-2 a découvert de l'autre côté de la lune? C'est une question que beaucoup de gens se posent après qu'un rapport intrigant publié par Space.com il y a quelques jours, fasse référence à une substance «semblable à un gel» découverte dans un petit cratère. À l'heure actuelle, peu de détails sont connus, mais il existe des indices possibles, tels que fournis par les scientifiques planétaires qui ont commenté la découverte.

La découverte a été publiée dans «Drive Diary» pour Yutu-2 (littéralement «Jade Rabbit») dans la publication intitulée Our Space, approuvée par le gouvernement chinois, le 17 août 2019. Elle a également été tweetée par le journal gouvernemental People's Daily .

Yutu-2, le suivi du premier rover Yutu et une partie de la mission Chang'e 4, a fait sa découverte pour la première fois le 25 juillet, jour 8 de sa mission. Les plans de conduite précédents ont été reportés afin que les scientifiques puissent mieux examiner le matériau avec les instruments du rover. La curiosité a été remarquée pour la première fois par le membre de l’équipe de la mission, Yu Tianyi, alors qu’il vérifiait les images de l’appareil photo principal du véhicule. Il y avait beaucoup de petits cratères autour, mais l'un d'eux avait l'air inhabituel, contenant quelque chose avec une couleur et un éclat inattendus.

Le rover Yutu-2, qui fait partie de la mission chinoise Chang'e-4, a découvert une substance «semblable à un gel» aux couleurs inhabituelles au cours de ses activités d'exploration au loin de la lune. Les scientifiques de la mission tentent maintenant de déterminer le matériau mystérieux. Que pense tu que cela soit? pic.twitter.com/auw2F2JYvk

- Quotidien du Peuple, Chine (@PDChina) 2 septembre 2019

Le matériau a été décrit comme semblable à un gel, mais il convient de noter que l'apparence réelle n'est pas encore connue avec certitude. Comme d'autres l'ont noté, il est possible qu'il s'agisse d'une mauvaise traduction des rapports chinois. Certains scientifiques planétaires ont émis l'hypothèse que ce qui a été découvert pourrait avoir un impact sur le verre fondu provenant d'une frappe de météorite (et la substance se trouvant dans un cratère) ou peut-être sur du verre volcanique provenant d'une ancienne explosion volcanique. Les deux ont déjà été retrouvés sur la lune, y compris par les astronautes Apollo.

Selon Mahesh Anand, scientifique planétaire à l'Open University au Royaume-Uni, dans Newsweek :

Comme il a été observé associé à un petit cratère d’impact, cette découverte pourrait être extrêmement enthousiasmante, car elle indiquerait qu’un matériau très différent pourrait tout simplement se cacher sous la surface supérieure. Cela revêtirait une importance encore plus grande si ces matériaux s'avéraient avoir connu une interaction avec de la glace d'eau (puisque la possibilité d'une existence de glace d'eau dans les quelques mètres les plus élevés de la région lunaire sud polaire est prédite à partir des récentes données de télédétection base de données).

Comme le note Walter Freeman, physicien à l'Université de Syracuse, :

Nous avons beaucoup de processus sur Terre qui provoquent une géologie intéressante: l'action de l'eau, du vent et du volcanisme. Mais la lune n’en possède pas, donc les impacts des météorites sont la principale chose qui remodèle sa surface. Il y a un peu de précédent pour cela sur Terre: sur le site où la première bombe nucléaire a été testée au Nouveau-Mexique, il existe un minéral vitreux appelé «trinitite», formé par la chaleur de l'explosion. La même chose se passe autour des impacts de météorites ici.

En 1972, les astronautes d’Apollo 17 ont découvert un sol inhabituel de couleur orange sur la lune. La découverte du mobile chinois pourrait-elle être similaire? Image via NASA / Space.com.

Dans notre espace, le matériau a été décrit comme étant significativement différent du sol lunaire environnant par sa forme et sa couleur, mais pas de manière spécifique.

Le matériau et le cratère lui-même ont été examinés à l'aide du spectromètre visible et proche infrarouge (VNIS) du rover, qui détecte la lumière dispersée ou réfléchie afin de révéler leur composition. Comme indiqué précédemment, VNIS a également détecté du matériel provenant du manteau lunaire, situé dans le régolithe du cratère Von K rm n. Cette découverte a été annoncée en mai dernier.

Ce nouveau matériau est-il identique ou similaire à ce qui a été trouvé dans le cratère de Von K rm n? Nous ne le savons pas encore et il reste encore peu d’informations. Il serait étrange que cela ressemble réellement à du gel, mais pour le moment, la plupart des scientifiques pensent que cela ressemble probablement davantage à un verre fondu ou à un verre volcanique. Nous ne connaissons même pas encore la couleur spécifique, si ce n’est «inhabituel».

Pourrait-il également ressembler à ce que les astronautes d’Apollo 17 ont trouvé en 1972? Ils ont découvert un sol de couleur orange près du site d'atterrissage de Taurus-Littrow, créé lors d'une éruption volcanique il y a 3, 64 milliards d'années.

Vue du rover Yutu-2 alors qu'il débarquait de l'atterrisseur Chang'e-4 en janvier dernier. Image via l'Administration spatiale nationale de Chine (CNSA) / The Hindu.

Jusqu'à présent, aucune photo ni résultat d'analyse n'a été publié sur le «gel» lui-même. Il nous faudra donc attendre plus d'informations.

Le rover Yutu-2 poursuivra maintenant son voyage à l'ouest du site d'atterrissage. Que pourrait-il trouver? Yutu-2 a été lancé en décembre 2018 sur l'atterrisseur Chang'e 4 et a atterri dans le bassin d'Aitken près du pôle sud de la lune en janvier. Il est le premier rover à explorer le côté éloigné de notre voisin céleste le plus proche. Zou Yongliao de l'Académie chinoise des sciences a déclaré à Xinhua :

La face cachée de la lune présente des caractéristiques uniques encore jamais explorées sur le site. L'exploration de cette terre vierge par Chang'e-4 pourrait apporter des découvertes décisives.

Pour le moment, le résultat du «gel de lune» reste un mystère, mais restez à l’écoute pour des mises à jour supplémentaires lorsque de plus amples informations seront disponibles.

En conclusion: le rover chinois Yutu-2 a découvert un matériau inhabituel «semblable à un gel» de l'autre côté de la lune, selon des sources officielles. Mais les détails sont limités pour le moment.

Via Space.com

Via Smithsonian.com

Via Newsweek.com