Vénus était-elle habitable?

Concept d'artiste d'une ancienne planète Vénus, avec un océan peu profond. Image via la NASA.

La deuxième planète à l'extérieur de notre soleil - Vénus, nommée ainsi en référence à la déesse romaine de l'amour - est la planète jumelle en taille et en densité. Mais c'est un endroit infernal, avec des nuages ​​denses de dioxyde de carbone liés à l'acide sulfurique. Sa pression de surface est 90 fois supérieure à celle de la Terre et ses températures de surface sont suffisamment chaudes pour faire fondre le plomb. Pourtant, lors de la réunion internationale des astronomes la semaine dernière à Genève, en Suisse, Michael Way de la NASA a présenté un point de vue très différent sur Vénus. Il a déclaré le 20 septembre 2019 que de nouvelles recherches révèlent que Vénus a peut-être déjà été un monde tempéré, plus semblable à la Terre, avec un océan peu profond d'eau liquide à sa surface pendant environ 2 à 3 milliards d'années. La nouvelle recherche suggère que, il y a seulement 700 millions d'années, une transformation spectaculaire a commencé pour Vénus, refaisant surface à environ 80% de notre monde frère. Ces scientifiques ont déclaré dans un communiqué que leur étude:

… Donne une nouvelle vision de l'histoire climatique de Vénus et peut avoir des implications sur l'habitabilité des exoplanètes dans des orbites similaires.

Ce n'est pas la première fois que des scientifiques envisagent d'utiliser de l'eau liquide sur Vénus. La mission Pioneer-Venus de la NASA - qui a visité la planète il y a 40 ans - a révélé des alléchants allusions à un océan peu profond disparu depuis longtemps. Pour voir si Vénus aurait pu avoir un climat stable capable de supporter de l'eau liquide, Way et son collègue Anthony Del Genio ont créé cinq simulations informatiques différentes de Vénus dans le passé. Chacun supposait un niveau différent de couverture en eau. Dans les cinq scénarios, ces scientifiques ont découvert que Vénus était capable de maintenir des températures stables entre un maximum d'environ 122 degrés Fahrenheit (50 degrés C) et un minimum d'environ 68 degrés F (20 degrés C) pendant environ trois milliards d'années.

Plus chaud que la Terre, certes, mais loin de la température moyenne de 462 ° C (865 ° F) sur Vénus aujourd'hui. Si l'un de ces scénarios décrit quelque chose qui ressemble à Vénus dans le passé, que s'est-il passé pour changer les choses?

Cette image modifiée est basée sur la toute première image de la surface de Vénus, restituée par la sonde soviétique Venera 9 en 1975. Elle a l'air dure, n'est-ce pas? Image via Venera 9 et le blog de Ted Styrk. En savoir plus sur cette image de la Planetary Society.

Selon ces scientifiques, Vénus aurait peut-être maintenu son climat tempéré jusqu'à aujourd'hui, sans une série d'événements qui ont provoqué la libération ou le «dégazage» de dioxyde de carbone stocké dans les roches de la planète d'environ 700 à 750 millions d'années.

Comme nous devrions tous le savoir maintenant, le dioxyde de carbone est un gaz à effet de serre: il piège la chaleur.

La cause de ce dégazage est un mystère, ont dit ces scientifiques, mais cela pourrait être lié à l'activité volcanique sur Vénus:

Une possibilité est que de grandes quantités de magma bouillonnent, libérant du dioxyde de carbone des roches en fusion dans l'atmosphère. Le magma s'est solidifié avant d'atteindre la surface, ce qui a créé une barrière empêchant la réabsorption du gaz. La présence de grandes quantités de dioxyde de carbone a déclenché un effet de serre incontrôlable, qui a entraîné des températures moyennes extrêmement élevées à 462 degrés que l’on trouve actuellement sur Vénus.

Est- ce arrivé? Vénus était-elle plus tempérée dans le passé? Nous ne savons pas De telles simulations sur ordinateur servent à montrer non pas ce qui s'est passé, mais ce qui pourrait arriver. Les scientifiques ont reconnu "deux inconnues majeures:"

La première a trait à la vitesse de refroidissement initiale de Vénus et à son aptitude à condenser l’eau liquide à la surface. La seconde inconnue est de savoir si l'événement de resurfaçage global était un événement isolé ou simplement le dernier d'une série d'événements qui remontent à des milliards d'années dans l'histoire de Vénus.

Bien que nous n'ayons pas encore trouvé de volcan actif sur Vénus, nous savons que Vénus possède des caractéristiques volcaniques et que des volcans y ont été actifs récemment, en termes géologiques, depuis plusieurs millions d'années. En fait, à l'heure actuelle, on sait que Vénus possède plus de volcans que toute autre planète de notre système solaire: plus de 1 600 volcans majeurs. Voici Maat Mons sur Vénus, le plus haut volcan de Vénus, 5 miles (8 km) de haut. Cette vue en perspective est basée sur les images radar de Magellan. En savoir plus via NASA PhotoJournal.

Way et son équipe ont également reconnu dans leur déclaration que de nombreux chercheurs pensent que Vénus se situe au-delà de la limite intérieure de la zone habitable de notre système solaire; En d'autres termes, il a été suggéré que Vénus est trop proche du soleil pour supporter l'eau liquide. Mais la nouvelle étude suggère le contraire. Way a dit:

Vénus a actuellement presque deux fois le rayonnement solaire que nous avons sur Terre. Cependant, dans tous les scénarios que nous avons modélisés, nous avons constaté que Vénus pouvait toujours supporter des températures de surface acceptables pour de l'eau liquide.

Cette découverte, si elle est corroborée par d'autres travaux scientifiques, pourrait avoir des conséquences sur notre compréhension des exoplanètes en orbite dans des systèmes solaires lointains. Vous avez entendu parler de la zone de Goldilocks, ou de la zone habitable? C'est la zone autour d'une étoile dans laquelle les planètes en orbite sont capables de supporter de l'eau liquide à leur surface. Pas trop chaud, pas trop froid, en d'autres termes. Peut-être ne comprenons-nous pas la limite réelle de la zone habitable, ni dans la direction de l'étoile centrale d'un système solaire, ni dans la direction opposée, ni dans les deux sens. Peut-être que notre compréhension des zones habitables a besoin d'un ajustement.

Bien entendu, ces scientifiques ont dit, comme les scientifiques le disent presque toujours à la fin de toute étude, que davantage d'études sont nécessaires. Way a dit:

Nous avons besoin de plus de missions pour étudier Vénus et obtenir une compréhension plus détaillée de son histoire et de son évolution.

Cependant, nos modèles montrent qu’il existe une possibilité réelle que Vénus soit habitable et radicalement différente de la Vénus que nous voyons aujourd’hui. Cela ouvre toutes sortes de conséquences pour les exoplanètes présentes dans ce que l’on appelle la «zone de Vénus», qui peut en fait contenir de l’eau liquide et des climats tempérés.

Vénus est la planète la plus brillante visible dans le ciel de la Terre. Seule la lune le dépasse la nuit. Notre ami Jenney Disimon a attrapé la lune et Vénus le 2 juin 2019, de Kota Kinabalu, Sabah, N. Bornéo. La luminosité extrême de Vénus provient en partie de ses nuages ​​hautement réfléchissants, qui retiennent la chaleur près de la planète, ce qui élève les températures. En savoir plus sur le moment où nous pourrions revoir Vénus dans notre ciel dans le guide mensuel de la planète EarthSky.

En bout de ligne: Vénus est un monde infernal aujourd'hui. At-il déjà eu un climat stable ou de l'eau liquide? Pour en savoir plus, les scientifiques ont créé une série de 5 simulations supposant différents niveaux de couverture en eau. Dans les 5 modèles, Venus a maintenu des températures relativistes modérées pendant environ 3 milliards d’années.

Via Europlanet Society