Une éruption volcanique crée des îlots mobiles de pierre ponce

Image satellite d'un radeau de pierre ponce flottant près du royaume des Tonga. Image via l'observatoire de la Terre de la NASA.

Début août 2019, un volcan sans nom situé dans l'océan Pacifique sud, près du royaume des Tonga, a explosé à une profondeur d'environ 40 mètres (40 mètres). Lorsque la lave vomissait du volcan, elle se refroidissait en ponce - roche poreuse remplie de bulles de gaz - et flottait à la surface. Ces débris volcaniques, avec des fragments minuscules et d'autres gros comme des ballons de plage, sont agrégés en radeaux de ponce couvrant une zone d'environ 200 km carrés - presque aussi grande que Washington, DC

Selon les scientifiques, ces îles temporaires de roche volcanique sont façonnées et animées par les courants océaniques, le vent et les vagues. Elles constituent un véritable pied pour la vie marine, comme les balanes, les coraux, les algues et les mollusques.

Plusieurs équipages de voile ont rencontré les rochers. Dans une vidéo ci-dessous, publiée sur YouTube le 17 août, Shannon Lenz a déclaré:

Le 9 août 2019, nous avons traversé un champ de pierre ponce pendant 6 à 8 heures, la plupart du temps sans eau visible. C'était comme labourer dans un champ. Nous avons pensé que la pierre ponce avait au moins 6 pouces d'épaisseur.

Un couple australien, Michael Hoult et Larissa Brill, naviguaient en catamaran à destination de Fidji, lorsqu'ils ont rencontré le radeau le 16 août. Le couple a déclaré dans un message sur Facebook:

Nous sommes entrés dans une roche totale composée de pierres ponces allant du marbre à la taille d'un ballon de basket.

Selon Martin Jutzeler, volcanologue à l'université de Tasmanie à Hobart, les radeaux de pierre ponce ne sont pas si courants. Il a dit à EOS :

Nous en voyons environ deux par décennie.

Jutzeler a déclaré à EOS que toutes les éruptions sous-marines ne les produisent pas, mais les radeaux qui se forment ont tendance à rester collés. Ils peuvent durer des mois, voire des années, jusqu'à ce que la pierre ponce se transforme en poussière ou finisse par couler. Et la pierre ponce flottante peut parcourir de longues distances. Par exemple, a-t-il dit, lorsque le même volcan non identifié près de Tonga est entré en éruption en 2001, le radeau de pierre ponce qu'il a créé a fini par arriver dans le Queensland, en Australie.

13 août 2109. Voir détail ci-dessous. Image via l'observatoire de la Terre de la NASA.

Détail de l'image ci-dessus, prise le 13 août 2109. Image via l'Observatoire de la Terre de la NASA.

Les scientifiques affirment que ces îles mobiles et transitoires jouent un rôle important dans les écosystèmes marins, déplaçant des balanes, des coraux et des algues qui s'accrochent à la pierre ponce dans de nouvelles habitations. Certains médias rapportent que la pierre ponce pourrait arriver en Australie pour aider à restaurer les coraux de la Grande barrière de corail, dont la moitié ont été tués ces dernières années à la suite du changement climatique. Selon le volcanologue Erik Klemetti de l’Université de Denison, les longs trajets en radeau de ponce sont

… Définitivement un moyen de disséminer largement les organismes.

Mais l'idée que les passagers clandestins à bord de radeaux de pierre ponce puissent reconstituer les coraux de la Grande Barrière de Corail est un voeu pieux, a déclaré Klemetti à EOS . Il a dit:

C'est probablement une survente.

Les chercheurs surveillent de près le mouvement des radeaux. L'imagerie satellite fournit des mises à jour presque quotidiennes. Les courants océaniques, le vent et les vagues sculptent et propulsent les radeaux, qui sont maintenant plusieurs centaines.

Un radeau de roches de la taille de 20 000 terrains de football flotte vers le Queensland. La pierre ponce a été créée lors de l'éruption d'un volcan sous-marin au large des Tonga. Les scientifiques disent que cela apportera des millions de nouveaux coraux à la Grande Barrière de Corail. @ ErinEdwards7 @QUT # 7NEWS pic.twitter.com/W7pKdowYw2

- 7NEWS Gold Coast (@ 7NewsGoldCoast) le 24 août 2019

En résumé: en août 2019, des radeaux de ponce, rejetés par un volcan sous-marin et couvrant une zone de la taille de Washington, sont apparus dans le Pacifique Sud.

Via EOS