Vesta se rapproche et brille

Vesta, l'astéroïde le plus brillant, présente l'un de ses meilleurs spectacles de tous les temps en juin, quand il brille suffisamment pour voir sans aide optique.

Vesta apparaît dans un ciel sans lune à partir du 5 juin environ. Il est bien placé pour regarder vers minuit au début de juin et à 22h30 à la fin du mois. Faites face au sud-est et cherchez la brillante planète Saturne et la "théière" du Sagittaire pour vous orienter. Ensuite, utilisez les cartes ci-dessous.
SkyMap avec ajouts de l'auteur

Imaginez si vous pouviez regarder dans le ciel et voir un astéroïde avec rien que vos yeux. Devinez ce que vous pouvez! Dans les mois à venir, 4 Vesta brillera de tous ses feux, offrant une opportunité rare aux observateurs.

Deuxième plus grand astéroïde de la ceinture principale et véritable protoplanète, Vesta se heurte à une opposition le 19 juin, quand il entrera dans les 170, 6 millions de kilomètres de la Terre, le plus proche depuis au moins deux décennies.

Actuellement à la magnitude 5, 7, Vesta grimpera à la magnitude 5, 3 le 19 juin, suffisamment brillante pour être repérée dans des cieux moins parfaits. Par chance, Saturne sera à proximité (seulement 7, 5 ° sud-est) pour aider à indiquer le chemin. Pour les observateurs aux altitudes nord-moyennes, l'extinction inction l'atténuation d'un objet céleste en raison de l'absorption de la lumière par l'atmosphère à basse altitude privera l'astéroïde d'une magnitude d'environ 0, 4.

La fenêtre pour l'observation à nu de Vesta commence Le 5 juin, lorsque l'astéroïde est bien placé dans le ciel sud-est peu avant le lever de la lune, et se termine vers le 16 juillet, lorsqu'il disparaît à la magnitude 6, 0, la limite traditionnelle à l'œil nu. L'observation du pic, lorsque l'astéroïde est le plus brillant dans un ciel sans lune, a lieu du 8 au 22 juin .

Vesta utilise la Voie lactée en été au cours de sa plus brillante apparition depuis des décennies. Pour le trouver, commencez à Saturne puis tournez à l'œil nu ou à l'aide de jumelles au format Mu (μ) Sagittarii de magnitude 3, 8. L'astéroïde est situé entre 2, 5 ° et 4 ° au nord-ouest de cette étoile jusqu'à la mi-juin. Malgré son emplacement dans le Sagittaire, riche en étoiles, Vesta a peu de concurrence avec des étoiles aussi brillantes, ce qui la rend facile à repérer. Les dates indiquées sont pour 0 heure, temps universel. Pour les fuseaux horaires des États-Unis, soustrayez 4 heures pour l'heure de l'Est; 5 pour le centre; 6 pour la montagne; et 7 pour le Pacifique. Par exemple, le 15 mai, à 0 h TU = le 14 mai à 20 h HAE. Cliquez ICI ou sur la carte pour obtenir un tableau pdf en noir et blanc que vous pouvez imprimer pour une utilisation en extérieur.

La dernière fois que Vesta est arrivée à ce point, mais pas tout à fait, c'était à l'opposition le 30 mai 2007. Il a ensuite brillé à une magnitude de 5, 4 km à 171, 2 millions de kilomètres. J'ai fait un effort particulier pour le voir à ce moment-là, mais j'aurais souhaité prendre de meilleures notes. Voici ce que j'ai écrit: "Vu avec la portée et à l'oeil nu. Peu visible vers 6 mag. Le long de la frontière Oph-Sco."

Vesta commence le mois de juin et se déplace vers l'ouest en mouvement rétrograde en Sagittaire près du M24 Star Cloud. Les nuits du 14 au 15 juin, il passera à moins de ½ ° au sud-est de la grappe ouverte et brillante M23. Tard dans le mois, Vesta se fraye un chemin vers Ophiuchus avant de faire volte-face et de reprendre son mouvement direct début août avant de revenir au Sagittaire début septembre. Les dernières nuits d’été, il glisse 1 ° au sud de la nébuleuse de la lagune.

La mission spatiale Dawn de la NASA a étudié Vesta (diamètre 530 km) de juillet 2011 à septembre 2012. Elle a confirmé que de nombreux météorites achrondrites du groupe HED (Howardites, eucrites et diogénites) étaient originaires de cette région. Dawn a également découvert que l'astéroïde avait fait des pas hésitants pour devenir une planète.
NASA / JPL-Caltech / UCAL / MPS / DLR / IDA

L'éclat de Vesta a dérouté les astronomes pendant des décennies. La Lune reflète 12% de la lumière reçue du Soleil. Vesta retourne 43%. Qu'est-ce qui le rend si brillant? Il y a au moins deux possibilités . À la différence de la Lune et de la plupart des petits corps du système solaire dépourvus d'atmosphère ou de champ magnétique, Vesta présente peu de vieillissement atmosphérique. L'altération spatiale se produit lorsque des particules chargées à haute vitesse dans le vent solaire et des micrométéorites bombardent les roches exposées, vaporisant de minuscules particules de fer dans les minéraux. Au fil du temps, le métal vaporisé recouvre les roches d'une patine sombre.

Une tranche de la météorite eucrite NWA 3147 trouvée dans le désert du Sahara provient probablement d'une coulée de lave à la surface de Vesta. La roche est composée de cristaux de feldspath et de pyroxène.
Bob King

La sonde Dawn n’a trouvé aucun signe de cette altération classique sur la croûte de Vesta. Par conséquent, soit les roches y possèdent peu de fer, soit l’astéroïde est protégé par un champ magnétique, ce qui atténuerait en grande partie les dommages causés par les rafales solaires. Des études récentes sur les champs magnétiques résiduels dans les météorites dérivées de la planète mineure fournissent une preuve indirecte de son existence.

Dommage qu'il n'y ait pas assez d'argent approuvé pour fournir un magnétomètre à Dawn ou nous pourrions avoir une réponse définitive à cette énigme. Nous savons que Vesta était assez chaude dans un passé lointain pour fondre partiellement et se différencier en une croûte, un manteau et un noyau, les premières étapes d'un voyage vers une planète brusquement corrodée par Jupiter . Peut-être le noyau a-t-il déjà été recouvert de fer en fusion, suffisamment pour générer un champ magnétique pendant un certain temps.

Même si Vesta échappe à l'œil nu de votre position, jetez un coup d'œil à travers des jumelles ou un télescope. Toute aide optique le présentera comme une "étoile" traversant nuit et nuit après semaine la Voie Lactée du Sagittaire. Les amateurs à la recherche d'un défi voudront maximiser leur expérience Vestan en essayant de discerner la forme de l'astéroïde. Comme le montre la merveilleuse séquence de l'astrophotographe Damian Peach, il est clairement ovale.

Les oscilloscopes amateurs peuvent-ils distinguer la forme ovoïde de Vesta? Ces photos - et images de comparaison - ont été prises lors de la dernière opposition favorable de 2007.
Damian Peach

Le diamètre apparent du Vesta varie de 0, 20 po à 0, 69 po. Le bas de gamme est impossible à voir visuellement, mais la protoplanète va gonfler à sa taille maximale cette apparition. Si vous avez vu les lunes de Jupiter sous forme de disques - ce qui n'est pas très difficile dans un télescope de 6 pouces à fort grossissement - vous pourriez, je dirais , juste voir Vesta. Regardons les spécifications.

En juin, les quatre lunes galiléennes de Jupiter ont les diamètres apparents suivants: Ganymède (1, 62 po); Callisto (1, 5 ″); Io (1, 1 "); et Europa (1, 0 ″). Alors qu'Europa semble très petit à 250 ×, je les ai tous vus sous forme de disques dans mes oscilloscopes de 11 et 15 pouces. Vesta sera légèrement plus grand que la moitié d'une demi-Europe. Étant donné les conditions de vision optimales, je soupçonne que la forme ovale de l'astéroïde pourrait être aperçue à 500 × dans un télescope de 10 pouces.

Attendez une bonne nuit quand Vesta est sur le méridien et continuez à grossir jusqu'à ce que l'atmosphère ne le permette pas. Faites attention à la couleur. Certains amateurs, dont moi-même, ont noté une teinte jaune. Nous aimerions entendre parler de vos tentatives, réussies ou non.

Utilisez ces cartes de mise en scène ainsi que les cartes d'astéroïdes plus détaillées pour avoir un aperçu de 16 Psyché (magnitude ~ 10, 5) et de 13 Egeria (magnitude ~ 10, 5) en attendant que Vesta se lève. Vous aurez besoin d'une portée de 4 pouces ou plus pour les voir.
SkyMap avec ajouts de l'auteur

Plusieurs autres astéroïdes relativement lumineux rôdent actuellement dans le ciel de juin. Pour vous échauffer avant de regarder Vesta et d’élargir votre liste de planètes mineures, j’ai inclus des cartes de recherche pour 16 Psyché et 13 Egeria, visibles le soir, et 9 Métis et 29 Amphitrite, visibles après minuit. Il suffit de cliquer sur les liens pour les graphiques. Les étoiles sont tracées à la magnitude 11, 0 sauf dans le graphique de 13 Egeria, qui montre les étoiles jusqu'à 11, 5.

Cette carte contient deux autres astéroïdes de la ceinture principale situés non loin de Vesta dans le ciel de l'aube. L'astéroïde 9 Métis brille à la magnitude 10, 2 le 16 juin, alors que 29 Amphitrite culminent à 9, 9 le 15 juin. Les deux sont visibles dans une lunette de 3 pouces sous un ciel sombre. Cliquez sur les liens ci-dessus pour des graphiques détaillés.
SkyMap avec ajouts de l'auteur

Vesta ne sera pas aussi proche d’ici 2040. Je suis aussi enthousiaste que vous le pensez. Si tout va bien, je ferai mieux sur mes notes d'observation cette fois-ci!