Une typo jette le timing pour une fusion d'étoile binaire attendue

Les données révisées ont changé les attentes pour une paire d'étoiles qui devait fusionner en 2022.

Vue simulée du système binaire à contacts KIC 9832227. L’étoile la plus grosse mesure environ la moitié de la largeur du Soleil, tandis que l’étoile plus petite mesure environ 80% de la largeur de notre étoile.
Collège L. Molnar / Calvin

Deux étoiles binaires auparavant soupçonnées de fusionner ne vont pas se rencontrer en 2022. Un nouveau regard sur les données utilisées dans une étude de 2017 montre qu'une des références citées avait une faute de frappe, ce qui a jeté les calculs pour le système binaire appelé KIC 9832227.

L'étude de 2017 dirigée par Larry Molnar (Calvin College) a révélé que la période orbitale observée entre les étoiles se raccourcissait avec le temps sur plusieurs périodes d'observation couvrant une période de 17 ans. L'un de ces points de données était une valeur aberrante, enregistrée environ huit ans avant le prochain jeu de données. Les observations aberrantes un ensemble d'observations prises entre avril 1999 et mars 2000 proviennent de la Northern Sky Variability Survey publiée en 2004 par Przemek Wo niak (Observatoire national de Los Alamos) et ses collègues.

Récemment, une nouvelle équipe dirigée par un étudiant diplômé Quentin Socia (Université d’État de San Diego) a découvert que le catalogue de 2004 avait différentes dates en Julian dans la version préimprimée que dans la version finale publiée. En outre, la faute de frappe dans la version publiée - la date que Molnar a soigneusement copiée dans son article de 2016 - a placé l'étoile sous l'horizon local, ce qui en fait une observation impossible.

Les astronomes utilisent le calendrier julien pour calculer les dates, mais chaque observatoire a le choix d’utiliser une date julienne ajustée pour avancer l’horloge de 12 heures, ce qui facilite la gestion des fuseaux horaires locaux. C'est ce petit caprice qui a jeté les calculs; Une version du document utilisait la date julienne, tandis que l'autre utilisait la date julienne ajustée, a déclaré Molnar.

On ignore comment la date a changé entre la pré-impression et la publication. Molnar a déclaré qu'il avait fait tout son possible pour contacter Woźniak afin de savoir ce qui s'était passé, mais ne pouvait le trouver. ses coauteurs ont déclaré que Woźniak avait probablement pris sa retraite. Il a également demandé à Astronomical Journal s'ils avaient des traces de courriers électroniques ou d'autres correspondances de Woniak liées à la publication de 2004, mais la revue a changé de bureau et d'éditeur depuis lors, et les archives sont perdues.

Pour sa part, Molnar dispose depuis de nombreuses années de données sur le système KIC 9832227 et ses observations se poursuivent. Il dit que les données ajustées montrent que les étoiles pourraient se rapprocher, mais il n'en est pas certain. en tout état de cause, une fusion n'est en aucun cas imminente. «Même s'ils ne vont pas fusionner, cela reste utile», dit-il. "Les étoiles binaires de contact ne sont pas bien comprises en elles-mêmes.". Par exemple, l'un de ses prochains articles sur le KIC 9832227 traitera des points chauds observés dans le système binaire.

L’équipe de Socia a mis au jour cette anomalie en utilisant des données inédites de 2003 provenant du projet NASA Ames Vulcan. Ce projet, utilisant un instrument installé sur l'observatoire de Lick, était censé rechercher des exoplanètes dans le champ de vision de l'engin spatial Kepler. Bien qu'aucune exoplanète n'ait encore été trouvée, le champ de vision de Vulcan incluait la KIC 9832227.

L'équipe a constaté que les éclipses d'étoiles se produisaient une demi-heure plus tard que prévu par l'hypothèse de la fusion. C’est après avoir approfondi ce qui précède que le décalage de 12 heures dans les données de 2004 a été découvert. L’équipe a même pris la décision inhabituelle de demander à Molnar de commenter son article non publié au cours de l’examen par les pairs, histoire de s’assurer de bien comprendre la situation. En règle générale, les pairs examinateurs lors de la publication n'ont aucune affiliation avec le travail.

Socia avait initialement prévu d’étudier la KIC 9832227 en tant que projet d’été, mais son travail était si novateur qu’il s’est avéré être l’axe principal de sa thèse de maîtrise, qu’il achèvera l’année prochaine. Son futur doctorat l'intérêt est dans les exoplanètes. Quant à KIC 9832227? "Ce sera la fin pour moi, personnellement", a-t-il déclaré. "Le Dr Molnar est beaucoup plus compétent et expérimenté, et je suis convaincu qu'il sait ce qu'il fait."

Les travaux de Socia ont récemment été publiés dans Astrophysical Journal Letters .