Le cas d'une lune habitable

La lune vue par la sonde Galileo en route vers Jupiter, le 7 décembre 1992. Une nouvelle étude suggère que la lune aurait pu être un endroit plus habitable il y a quelques milliards d'années. Image via NASA / JPL / USGS.

Aurait-il pu y avoir de la vie sur la lune dans un passé lointain? Notre lune sans air et principalement sèche n’est certainement pas le premier endroit qui nous vient à l’esprit quand il s’agit de chercher de la vie ailleurs. Aujourd'hui, sa surface traitée aux radiations est inhospitalière à la vie telle que nous la connaissons. De plus, la lune n'a pas d'air ou d'eau liquide. Mais qu'en est-il il y a quelques milliards d'années? Un article publié par des scientifiques dans la revue Astrobiology - et annoncé par la Washington State University le 23 juillet 2018 - rassemble les différentes sources de preuves d'une lune autrefois habitable et conclut qu'il pourrait y avoir eu non plus une mais deux périodes habitables au début de l'année. l'histoire de la lune.

Du nouveau papier:

Notre lune est inhabitable et sans vie aujourd'hui. Il ne présente aucune atmosphère significative, aucune eau liquide à sa surface, aucune magnétosphère pour se protéger du vent solaire et des rayonnements cosmiques, aucune chimie polymérique et il est sujet à de grandes variations diurnes de température. Ainsi, associer notre lune à l’habitabilité semble scandaleux, et cela aurait certainement été le cas il ya une dizaine d’années.

Cependant, les résultats de missions spatiales récentes, ainsi que des analyses sensibles d'échantillons de roches et de sols lunaires, ont indiqué que la lune n'était pas aussi sèche que prévu. En plus de la présence probable de glace dans les cratères polaires ombrés en permanence, des études spectroscopiques indiquent également la présence de matériaux de surface hydratés à des latitudes élevées, mais non ombrées en permanence, avec des preuves de variations temporelles au cours d'une journée lunaire.

En outre, des études récentes sur les produits du volcanisme lunaire indiquent que l’intérieur de la lune contient également plus d’eau qu’on ne le pensait auparavant et que le manteau lunaire pourrait même être aussi riche en eau que le manteau supérieur de la Terre.

Illustration représentant l'ancienne lune avec une atmosphère. La vue donne sur le bassin d'Imbrium et montre des volcans en éruption et dégageant de la vapeur d'eau et d'autres gaz. Image via NASA MSFC / Lunar and Planetary Institute.

Dirk Schulze-Makuch, astrobiologiste à la Washington State University, a dirigé l'étude, aux côtés d'Ian Crawford, professeur de sciences planétaires et d'astrobiologie à la University of London.

Alors, qu'est-ce que tout cela signifie? Y aurait-il eu une fois une vie simple sur la lune? Ce document ne prétend pas cela, mais seulement que la lune a peut-être déjà eu des conditions habitables .

Schulze-Makuch et Crawford décrivent les deux périodes potentiellement habitables, au début de l'histoire de la lune. Leur article indique que des formes de vie microscopiques auraient pu être possibles sur la lune peu de temps après que la lune se soit formée d'un disque de débris il y a 4 milliards d'années, puis à nouveau pendant une période où l'activité volcanique lunaire était à son maximum, il y a environ 3, 5 milliards d'années. C’est pendant ces deux périodes que les scientifiques pensent qu’il y avait beaucoup plus de vapeur d’eau et d’autres substances volatiles libérées de l’intérieur de la lune. Il peut même y avoir eu de l'eau liquide transitoire à la surface de la lune.

Aujourd'hui, la lune est complètement sèche, hormis des plaques de glace dans certains cratères ombrés en permanence aux pôles de la lune et des dépôts de glace dans le manteau de la lune. As Schulze-Makuch a déclaré:

Si de l’eau liquide et une atmosphère significative étaient présentes sur la lune tôt pendant de longues périodes, nous pensons que la surface lunaire aurait été au moins provisoirement habitable.

L'Orbiter de Reconnaissance Lunaire de la NASA a trouvé des preuves de dépôts de glace d'eau près du pôle sud de la Lune en 2015. Plus d'informations sur cette image et les résultats de la recherche LRO.

L'idée est que le dégazage de vapeur d'eau et d'autres substances volatiles aurait pu créer une atmosphère suffisamment épaisse pour conserver de l'eau liquide à la surface de la lune pendant des millions d'années. Les scientifiques pensent également que la première lune avait un champ magnétique capable de protéger la surface du rayonnement solaire intense et des vents solaires. As Schulze-Makuch a déclaré:

On dirait bien que la lune était habitable à cette époque. Des microbes auraient pu prospérer dans les piscines d’eau de la lune jusqu’à ce que la surface devienne sèche et morte.

S'il y a jamais eu une vie, a-t-elle évolué sur la lune ou aurait-elle pu venir de la Terre? À l'époque où la lune aurait été habitable, la Terre regorgeait de microbes tels que les cyanobactéries, il y a 3, 5 à 3, 8 milliards d'années. Les impacts de météorites étant plus fréquents à l’époque, il est donc possible que certains microbes aient été projetés dans l’espace puis tombés sur la lune.

La possibilité d’une vie simple au début de la lune est excitante, bien qu’aucune preuve directe n’ait encore été trouvée. Pour rechercher de telles preuves, avec la technologie moderne, il faudrait retourner sur la Lune et obtenir des échantillons dans les zones où elles pourraient probablement être trouvées, telles que les gisements de glace sous la surface.

Au début de l'histoire de la Terre, alors que la vie microbienne commençait tout juste à prendre forme, les impacts de météorites auraient pu éjecter des microbes dans l'espace, qui se sont ensuite dirigés vers la Lune. Image via BBC / Solarseven.

En conclusion: la lune est sans air et généralement sèche, mais des dépôts de glace d'eau se forment dans des cratères ombragés au niveau de ses pôles et sous sa surface. Une nouvelle recherche suggère plus d'eau sur la lune il y a des milliards d'années et une lune potentiellement habitable, capable de supporter des formes de vie simples, à cette époque. Il n'y a pas encore de preuve de l'existence d'une telle vie, mais la possibilité qu'elle pourrait avoir est intrigante.

Lisez l'article sur Astrobiologie : Existe -t-il une fenêtre d'habitabilité précoce pour la Lune de la Terre?

Via WSU Insider