Voyez Mars à son meilleur depuis 2003

Vous vous demandez quoi voir maintenant que Mars est la plus grande et la plus brillante? Voici des conseils d’experts pour savoir quand, où et comment chercher.

Cette image, centrée sur Valles Marineris, est une mosaïque de photos de l’orbiteur Viking 1 de la NASA.
NASA / JPL

Nous avons attendu 15 longues années et il est temps de faire la fête. Mars atteint l' opposition périhélique le plus proche du Soleil et de la Terre en même temps le 27 juillet. Ce n'est pas arrivé depuis août 2003, ce qui signifie que Mars est plus grand et plus audacieux dans le ciel nocturne qu'il ne l'a été depuis plus de dix ans. Êtes-vous aussi désireux que moi de parcourir ses déserts et ses perches avec un télescope? Peut-être même suivre une tempête de poussière ou apercevoir des nuages ​​recouvrant le puissant Olympus Mons?

Observer au mieux cette planète requiert la patience du marbre. Tous les deux ans environ, la Terre s'aligne avec Mars sur leurs orbites respectives. Mais la planète rouge a une orbite plus excentrique que la plupart des autres, et la plupart des alignements avec la Terre se produisent lorsque Mars est relativement loin du Soleil.

Pas cette année! Mars arrive dans l'opposition (le 27 juillet) quelques semaines seulement avant son périhélie (le 16 septembre). Donc, à proximité de Mars, une unité astronomique rapprochée de la Terre sera à une distance de 0, 38 km (57, 5 millions de miles), suffisamment pour que les observateurs télescopiques puissent passer une journée sur le terrain à dénicher des marques sombres sur la surface et des conditions météorologiques instables.

Quand chercher Mars

La nuit de l’opposition, en compagnie de la Lune gibbeuse croissante, la Planète Rouge brûlera une magnitude intense 2, 8, égale à Jupiter à la luminosité maximale. Cela fait beaucoup de lumière à rassembler pour une planète minuscule qui ne double que le diamètre de notre lune. Cela montre bien à quel point la distance est inférieure à la taille lorsqu'il s'agit de choses célestes.

Mars sera facile à repérer bas dans le ciel sud-est en fin de soirée. La nuit du 27, il sera rejoint par la pleine lune.
Sky & Telescope / Gregg Dinderman

Dans le même temps, le disque de la planète montera à 24, 3 ″ (24, 3 secondes d'arc, 1 seconde étant 13600 sur 1 °). ce n'est que 0, 8 "de moins que lors de l'opposition de 2003, lorsque Mars s'est approché le plus près de la Terre en 59 635 ans. Comme Mars n'arrivera pas au périhélie avant le mois de septembre, son approche la plus proche de la Terre est légèrement retardée et se produit le 31 juillet. Après cette date, les deux planètes commencent à se séparer.

June a ouvert ses portes avec Mars déjà 15, 5 "de diamètre et brillant à -1, 2, presque l'équivalent de Sirius. Le 1er juillet, il avait atteint 21, 1 ″ et atteint sa plus grande taille à la fin du mois.

Mars et son reflet semblent sereins ces derniers temps, mais au sol, la Planète rouge n’a rien à envier.
Bob King

Malgré sa silhouette glorieuse, les observateurs du Nord paient un prix lors de cette apparition juteuse de Mars. À la plupart des oppositions périhéliques, y compris celle-ci, la planète se retire dans le ventre de l'écliptique bas dans le ciel du sud. Le 27 juillet, Mars brille du sud-ouest de Capricornus à une déclinaison de -25, 6 °; il culmine ainsi à seulement 23 ° de Chicago et 13 ° de Londres. Basse altitude signifie souvent plus de couches d'air à regarder, résultant en une turbulence accrue, une mauvaise vision et des images floues.

Votre meilleure stratégie est d’observer la planète aussi souvent que possible pour maximiser les chances d’obtenir un regard net lors de périodes de vision époustouflantes, lorsque toutes les scories tombent et que la planète a l’air aussi réelle qu’elle est. (N'oubliez pas de laisser les optiques de votre télescope refroidir à la température extérieure afin qu'elles ne deviennent pas leur propre source d'air "bouillant".) Mars ne sera plus si proche de la Terre avant septembre 2035, un simple fait qui en motive beaucoup un observateur de la planète Mars qui surveille oculaire chaque nuit claire autour de l’opposition.

Ne vous inquiétez pas d'essayer de voir Mars quand il atteindra son maximum à la fin du mois. Il fera toujours 24 ″ le 10 août, 23 ″ le 20 août et 21 ″ le 31. Il suffit donc de trouver les nuits les plus claires avec les conditions atmosphériques les plus stables.

La planète rouge reste dans le Capricorne tout au long de l'été et au début de l'automne, effectuant une brève incursion à l'ouest dans le Sagittaire voisin vers la fin de sa boucle rétrograde à la fin du mois d'août. La déclinaison minimale de -26, 6 ° a lieu le 15 août, avant que la planète ne soit finalement libérée pour la mi-octobre. Lorsque les enfants sonneront aux portes des bonbons d’Halloween, Mars aura toujours une magnitude négative, 12 pouces de diamètre, et sera perché à une déclinaison de -17 °.

Pour voir toutes les caractéristiques remarquables décrites ci-dessous à leur meilleur, observez lorsque Mars est suffisamment haut pour nettoyer la boue atmosphérique. Les meilleures heures de visionnage de la fin juillet au début août sont de 23 h 30 à 2 h 30, heure locale. Du milieu à la fin août, vous pouvez commencer dès 10 heures.

Ce qu'il faut chercher

La calotte polaire sud (CPS) de la planète mettra en lumière la première moitié de l'apparition. Basculé dans notre direction, ce brillant bouton d’eau glacée et de CO 2 avait l’air grand et lumineux à la fin de son début de mois d’avril et de mai.

La calotte polaire sud de Mars, telle qu’elle apparaît près de sa taille minimale (environ 400 km de large) au cours de l’été local. Le vrai pôle sud de Mars se trouve juste à la limite du cap en bas à droite. Le satellite Viking 2 de la NASA a acquis cette image en septembre 1977.
NASA / JPL

Regardez-la se réduire progressivement et se fendre à mesure que l'opposition approche. Nous verrons également une partie du capuchon polaire nord (NPH), une couche de nuages ​​terne et diffuse enveloppant la calotte polaire nord. Cherchez-le le long du membre nord de la planète tout au long de l'été et au début de l'automne. On confond souvent NPH avec le vrai chapeau beaucoup plus lumineux et plus clair, mais cela ne sera visible qu'au milieu de l'hiver 2019.

Le printemps dans l'hémisphère sud de Mars a débuté le 22 mai avec le cap au maximum. Au nord de la CPS, gardez un œil attentif sur un autre sosie de la casquette polaire: Hellas, un énorme bassin d’impact de 1 400 milles (2 300 km). Hellas peut parfois être cachée sous une couverture de nuages, imitant l'apparence d'une calotte polaire, mais vous pouvez distinguer les deux car Hellas elle-même semble plus terne. Même de petites étendues devraient offrir une vue imprenable sur ces caractéristiques polaires.

Outre la Lune, Mars est la seule planète qui révèle facilement des caractéristiques de surface brillantes et sombres (appelées marques d'albédo ) sur son globe orange. Certains changent de forme avec les saisons ou d'apparition en apparition en fonction de la façon dont les vents martiens déplacent la poussière de surface brillante.

Les caractéristiques les plus évidentes de l'hémisphère sud incluent Syrtis Major, un ancien volcan bouclier en forme de sous-continent indien; la combinaison "pilon de poulet" de Sinus Sabaeus et de Sinus Meridiani (à l'est de Syrtis Major); les grandes bandes de Mare Tyrrhenum et Mare Cimmerium qui s'étendent à l'ouest de Syrtis Major; le vaste et complexe amibien de Mare Erythraeum et Aurora Sinus; et l'oeil noir de Solis Lacus.

Dans l'hémisphère nord, vous ne pouvez pas manquer le pouce noir de Mare Acidalium et Niliacus Lacus situés aux mêmes longitudes que Mare Erythraeum. Identifier les marques d'albédo prend du temps et de la patience de votre part. La plupart sont subtiles et difficiles à distinguer du paysage orange éclatant. Mais avec la pratique, ils deviennent plus faciles à voir jusqu'à ce que vous les reconnaissiez comme des continents sur un globe. Pour faciliter la tâche, observez la planète avec l’agrandissement permis par les conditions de vision. J'ai toujours trouvé un filtre rouge (Wratten # 23A) une aide précieuse pour augmenter leur contraste.

Cela est particulièrement vrai lorsque vous regardez l'hémisphère "ennuyeux" de Mars, situé approximativement entre les longitudes 110 ° et 240 ° ouest, qui comprend l'étroite bande polaire de Mare Sirenum et les volcans à faible contraste du plateau de Tharsis. Les nuages ​​orographiques recouvrent souvent Olympus Mons, le plus grand volcan éteint de la planète, le faisant ressembler à une pustule blanche pâle dans le désert ocre.

Tempêtes de poussière, nuages ​​et brouillards

Des tempêtes de poussière peuvent se produire et se produisent sur Mars - et elles engloutissent parfois toute la planète. Ce dernier événement s'est produit en juin 2007 et en quelques semaines, il avait masqué presque toutes les caractéristiques. Ces tempêtes de poussière sont courantes durant l'été austral martien, qui commence à la mi-octobre. Visuellement, ils commencent par des taches jaunes et brillantes. Un filtre rouge (Wratten # 23A) éclaircira et améliorera la vue et servira à confirmer que vous voyez bien la poussière et non les nuages ​​de vapeur d'eau.

Avec l'observation fréquente, vous pouvez détecter des changements dans l'apparence quotidienne de Mars. Par exemple, une tempête de poussière a éclaté sur la planète en octobre 2005. En enregistrant des images toutes les nuits, le rédacteur en chef de S & T Equipment, Sean Walker, était en mesure de suivre la progression des nuages ​​jaunâtres qui traversaient la surface sombre de la planète. Sud est en place.

Hélas, l’assaut poussiéreux est arrivé quelques mois plus tôt que prévu, et les observateurs ont de nouveau du mal à voir la surface martienne à travers un voile de poussière qui a éclaté à la fin du mois de mai. À la mi-juillet, la situation est encore très mauvaise, même si au moins ils ne s'aggravent pas.

Bien sûr, la Terre a aussi des tempêtes de poussière, bien qu’elles ne soient pas si mauvaises. Ces deux planètes partagent également d'autres similitudes atmosphériques. Les deux présentent des nuages, du brouillard et du brouillard. Sur Mars, elles apparaissent souvent sous la forme de fines bandes de brume blanche le matin ou le soir où le soleil se lève ou se couche. D'après mon expérience, ce sont les nuages ​​les plus courants visibles dans les télescopes amateurs, mais faites attention aux bouffées isolées et aux nuages ​​d'altitude qui étreignent les volcans martiens. Un filtre bleu (Wratten # 80A) améliorera leur visibilité.

L’auteur a dessiné deux croquis de Mars, espacés de deux heures, avec un télescope de 10 pouces à 256 × le 4 août 2003, heure de l’Union européenne. Les croquis montrent la rotation de la planète ainsi que plusieurs de ses caractéristiques les plus importantes, notamment le "doigt" sombre de Syrtis Major et la calotte polaire sud. En bas, une faille sombre apparaît dans la casquette. Ces ruptures apparaissent lorsque le plafond diminue.
Bob King

Dans l'hémisphère opposé, l'automne sera en cours pendant l'été et l'automne, avec la formation de nuages ​​au-dessus de la calotte polaire nord et au-delà pour créer le capot polaire nord. D'ici octobre, NPH peut s'étendre jusqu'au sud jusqu'à 50 ° N, donnant au "sommet" de Mars une distribution diffuse, blanc cassé, comme si elle avait été trempée dans du lait. Des nuages ​​isolés peuvent apparaître à tout moment, en particulier lorsque le cap polaire sud se contracte en été et en automne.

Pas de télescope? Essaye ça

Si vous avez vu Jupiter sous forme de disque à travers une paire de jumelles, vous pouvez essayer de faire de même avec Mars. Daniel Costanzo, de l' Académie des sciences de Washington, a pu discerner Mars sous forme de disque à travers son verre 8x56. Il recommande de regarder environ une demi-heure avant le coucher du soleil et une demi-heure après le coucher de soleil, quand le ciel est encore brillant. Sinon, la lumière de la planète dans un ciel sombre rend presque impossible de voir ses véritables contours. Costanzo souligne que cette activité peut être exercée même au cœur d'une grande ville, à condition de dégager une ligne de vision dégagée.

La basse altitude de Mars facilite la stabilisation des jumelles, bien que les fixer à un trépied ou les maintenir contre un mur ou un poteau offrent une vision plus stable. Si vous essayez de réussir ce défi d'observation, veuillez nous en informer en laissant un commentaire.

Attention au "canular Mars"

Enfin, qui pourrait oublier la rumeur qui a débuté en 2003 sur Internet, selon laquelle Mars serait aussi gros que la pleine lune dans l’opposition? Le courrier électronique virulent qui se dirigeait de boîte en boîte était étonnamment vrai, car il affirmait que Mars, à travers un oculaire de 75, aurait la taille de la pleine lune à l'œil nu.

Puis une chose malheureuse s'est produite. Alors que le courrier électronique arrivait, la référence à "à un grossissement modeste de 75 puissances" a été laissée de côté, ce qui a amené les observateurs néophytes à attendre un ciel de la taille de la Lune, d'une taille effrayante, projetant un spectre rouillé sur le paysage. Comme un moustique que vous entendez mais que vous ne réussissez jamais à écraser, la description est apparue à chaque opposition subséquente. Veillez à ce qu'il réapparaisse à l'heure prévue pour cette apparition - et lorsque des amis vous demandent ce qu'il se passe, expliquez-leur patiemment, puis dirigez-les vers la réalité, juste devant leur fenêtre.

Ressources utiles

Bien que l'Internet soit souvent un outil de rumeur, il peut également fournir de bonnes informations aux observateurs de la planète. Voici quelques sites à visiter lors de cette opposition de Mars.

Sky & Telescope Mars Profiler
(Un instantané de la vue que vous pourriez voir à travers vos optiques à la date / heure actuelle est ci-dessous. Cliquez sur le lien pour personnaliser à une date et une heure différentes)


Section Mars de l'Association des observateurs lunaires et planétaires (ALPO)
Opp L'opposition périhélique de Mars de 2018
Comment faire une barre occultante (pour repérer de minuscules Phobos et Deimos)
Communications in Mars Observations (dernières images d'un réseau mondial d'observateurs)
Mars Observers Yahoo Group


Une version antérieure de cet article a été publiée dans le numéro de juillet 2018 de Sky & Telescope .