Des scientifiques détectent une structure imposante ressemblant à un ballon près du centre de la Voie lactée

L’émission radio complexe du centre galactique, telle qu’imaginée par le radiotélescope sud-africain MeerKAT. Les bulles radio géantes nouvellement découvertes sont les structures qui courent de haut en bas dans cette image. Image via SARAO / Oxford.

Notre Voie Lactée est considérée comme une galaxie relativement au repos et pourtant, son noyau est connu pour son trou noir de 4 millions de masse solaire: source de nombreux processus fascinants et dynamiques. Hier - le 11 septembre 2019 - les astronomes ont annoncé la découverte dans cette région de ce qu'ils appellent "l'une des plus grandes caractéristiques jamais observées" au centre de la Voie lactée. Cette fonctionnalité est une paire d’énormes bulles émettrices de radio, dominant au-dessus et au-dessous de la région centrale de notre galaxie. Les scientifiques l'ont décrit comme étant en forme de sablier. La structure entière s'étend sur environ 1 400 années-lumière, soit environ 5% de la distance entre notre soleil et le centre de la galaxie.

Cette nouvelle découverte a été annoncée aujourd'hui dans la revue Nature, qui a également publié l'étude initiale du film. Ils ont dit dans une déclaration que:

… Nie toutes les autres structures radio du centre galactique [et] est probablement le résultat d'une explosion d'énergie phénoménale qui a éclaté près du trou noir supermassif de la Voie Lactée il y a quelques millions d'années.

En d'autres termes, ces scientifiques pensent que les caractéristiques résultent d'une éruption violente, émanant vraisemblablement du voisinage du centre galactique et de son trou noir supermassif, qui - sur une courte période de temps - a traversé le milieu interstellaire dans des directions opposées . Comme expliqué dans Nature :

Les bulles sont des structures gazeuses qui peuvent être observées car les électrons qui y sont brassés génèrent des ondes radio qui sont accélérées par des champs magnétiques.

Image via SARAO / Oxford.

L'équipe d'astronomes qui a fait la découverte était dirigée par Ian Heywood de l'Université d'Oxford en Angleterre. Ils ont utilisé le radiotélescope MeerKAT, l'observatoire sud-africain de radioastronomie (SARAO), ultra-sensible, pour cartographier de vastes régions au centre de la galaxie. Ils ont effectué leurs observations radio à des longueurs d’onde proches de 23 centimètres (environ 9 pouces).

… Indique l'énergie générée dans un processus connu sous le nom de rayonnement synchrotron, dans lequel les électrons flottants sont accélérés lorsqu'ils interagissent avec de puissants champs magnétiques. Cela produit un signal radio caractéristique qui peut être utilisé pour tracer des régions énergétiques dans l'espace. La lumière radio vue par MeerKAT pénètre dans les nuages ​​de poussière qui bloquent la lumière visible du centre de notre galaxie.

Heywood, qui a traité la grande quantité de données d’observation menant à ce résultat, a déclaré:

Le centre de notre galaxie est relativement calme par rapport aux autres galaxies dotées de trous noirs centraux très actifs. Néanmoins, le trou noir central de la Voie lactée peut devenir inhabituellement actif, s’agitant en dévorant périodiquement d’énormes amas de poussière et de gaz. Il est possible qu’une telle frénésie alimentaire ait déclenché de graves explosions qui ont gonflé cette caractéristique inédite.

Auparavant invisible? Oui, dans la partie radio du spectre. Mais il existe une autre structure en forme de sablier précédemment connue des astronomes qui pourrait (ou non) être liée aux bulles de MeerKAT. Et ce sont les soi-disant bulles de Fermi, confirmées par des observations de rayons gamma à haute énergie en 2010.

ROSAT, un observatoire allemand, américain et britannique, a d'abord observé les bords des bulles de Fermi dans les rayons X (bleus), et a fonctionné dans l'espace au cours des années 1990. Plus tard, le télescope spatial à rayons gamma Fermi - lancé en 2008 - a confirmé les contours de 2 vastes bulles s'étendant sur des dizaines de milliers d'années-lumière de part et d'autre du cœur de notre galaxie. Ces observations sont indiquées en magenta dans cette illustration. Image via le centre de vol spatial Goddard de la NASA.

J'ai demandé à l'un des auteurs de ce nouveau document - Fernando Camilo, scientifique en chef de SARAO à Cape Town, en Afrique du Sud - comment cette nouvelle découverte se rapportait aux bulles de Fermi. Il a répondu par email:

C'est une très bonne question.

Les bulles de Fermi sont beaucoup plus grosses que les bulles radio de MeerKAT (environ 50 fois plus grandes: environ 75 000 années-lumière pour Fermi, 1 400 années-lumière pour MeerKAT). Ils sont également beaucoup plus énergiques: la quantité d’énergie impliquée dans l’événement qui a gonflé les bulles de MeerKAT n’est pas supérieure à 1% de la teneur en énergie des bulles de Fermi.

Cependant, ce sont deux énormes structures bipolaires symétriques par rapport au centre galactique, près du trou noir supermassif central, et votre question se pose donc.

Nous pensons que les bulles de MeerKAT pourraient bien représenter une version moins énergique d’un processus similaire à celui qui a créé les bulles de Fermi (l’origine des bulles de Fermi elles-mêmes continue d’être vivement débattue, et j’espère que l’origine des bulles de MeerKAT de même susciter une gamme de points de vue).

Si tel est le cas, les bulles MeerKAT pourraient bien être un exemple d’une série d’événements intermittents de ce type se produisant parfois près du centre de la Voie lactée, régis par le trou noir, dont l’effet cumulatif est responsable d’autres structures à grande échelle. vus à des latitudes galactiques plus élevées (c’est-à-dire éloignées du plan de la Voie lactée), y compris les structures vues aux rayons X et, en fait, les bulles de Fermi gamma

Camilo a ajouté:

Jusqu'à présent, ces énormes bulles étaient dissimulées par la lumière extrêmement intense des émissions radio émises par le centre de la galaxie. Teasing des bulles du bruit de fond était un tour de force technique, rendu possible uniquement par les caractéristiques uniques de MeerKAT et par son emplacement idéal dans l'hémisphère sud. Avec cette découverte inattendue, nous assistons à la Voie lactée à une nouvelle manifestation d'écoulements de matière et d'énergie à l'échelle de la galaxie, gouvernés en dernier ressort par le trou noir central.

Un composite des bulles radio et du télescope MeerKAT. Image radio du centre de la Voie lactée avec une partie du réseau de télescopes MeerKAT au premier plan. Le plan de la galaxie est marqué par une série d'éléments brillants, d'étoiles éclatées et de régions où de nouvelles étoiles sont en train de naître, et traverse diagonalement l'image du bas vers la droite jusqu'au centre supérieur. Le trou noir au centre de la Voie Lactée est caché dans la plus brillante de ces régions étendues. Les bulles radio s’étendent d’entre les deux antennes les plus proches au coin supérieur droit. De nombreux filaments magnétisés peuvent être vus parallèlement aux bulles. Dans cette vue composite, le ciel à gauche de la deuxième antenne la plus proche est le ciel nocturne visible à l'œil nu, et l'image radio à droite a été agrandie pour mettre en valeur ses traits fins. Image via SARAO / Oxford.

Conclusion: les radioastronomes ont repéré une paire d’énormes bulles émettrices de radio qui dépassent des centaines d’années lumière au-dessus et au-dessous de la région centrale de notre galaxie.

Source: Inflation de bulles radio bipolaires de 430 parsecs dans le centre galactique par un événement énergétique

Via l'Université d'Oxford