Saturne surprend jusqu'à la fin de Cassini

Saturn garde ses secrets alors que la sonde Cassini de la NASA se dirige vers sa grande finale de septembre.

Une image extraterrestre s'étire devant Cassini, dans cette image en fausses couleurs prise par la caméra à angle étroit du vaisseau spatial le 16 juillet. Vous pouvez simplement voir la fine brume de la haute atmosphère de la planète sur le membre allumé, avec les anneaux au-delà.
NASA / JPL-Caltech / Institut des sciences spatiales

La planète aux anneaux semble avoir gardé au moins une partie de ses secrets jusqu’à la fin.

La sonde Cassini de la NASA participe actuellement à une série de plongées hebdomadaires spectaculaires dans le cadre de la Grande Finale à travers l’écart entre Saturne et son système circulaire. Cela fait suite à une série de vastes orbites entourant des pâturages allant de la fin de 2016 au début de cette année et qui culminera avec la fin de la mission en septembre.

Cassini se comporte à merveille dans la dernière étape de son long voyage ", déclare Earl Maize (NASA-JPL) dans un communiqué de presse récent." Ses observations continuent de surprendre et de ravir tandis que nous extrayons toutes les dernières données scientifiques que nous pouvons obtenir. "

Cassini est maintenant sur la 16e des 22 orbites hebdomadaires, à presque 1 900 milles du sommet des nuages ​​de la planète. Cela permet non seulement à la mission d’examiner de près le champ magnétique de la planète, mais donne également à Cassini une chance d’échantillonner la haute atmosphère de la planète elle-même.

Ces orbites finales sont un peu risquées, car le vaisseau spatial doit se frayer un chemin dans le plan de l'anneau à 77 000 km / h. Ce risque élevé est l'une des raisons pour lesquelles les chercheurs ont retardé l'exploration de Saturne jusqu'à maintenant.

Une "mosaïque de nouilles" de Saturne, composée de 137 images de la première plongée de la Grande Finale en avril, montre le pôle (en haut à gauche) jusqu'à l'équateur de la planète (en bas à droite).
NASA / JPL-Caltech / Institut des sciences spatiales

Science à Saturne

L'une des découvertes récentes les plus étranges de Cassini est ce qu'elle n'a pas trouvé: une différence d'inclinaison discernable entre l'axe de rotation de Saturne et son champ magnétique. Sur d'autres planètes, cette inclinaison soutient les dynamos émanant des noyaux en métal liquide. Pensez à la Terre, où le fer liquide dans son noyau externe génère notre champ magnétique protecteur - et un pôle magnétique décalé du pôle de rotation réel de la Terre.

Le magnétomètre de Cassini a révélé que le pôle magnétique de Saturne - dans ce cas, généré par de l'hydrogène métallique liquide dans son noyau - est remarquablement bien aligné avec l'axe de rotation de la planète, jusqu'à moins de 0, 06 degré. Cette découverte va à l'encontre de la façon dont nous pensons que les champs magnétiques planétaires sont générés, ce qui suggère que nous ne comprenons pas la structure interne de Saturne aussi bien que nous le pensions.

Le bon alignement masque également la vraie durée de la journée de Saturne. Alors que nous voyons les nuages ​​de la planète tourner tous les 10 heures, toutes les 10 heures, près de l'équateur, les planètes gazeuses ne tournent pas toutes à la même vitesse, leur rotation change donc aux pôles. Une inclinaison perceptible dans le champ magnétique ferait vaciller la planète, trahissant sa véritable vitesse de rotation. Comme les scientifiques n'ont pas été en mesure de mesurer le vacillement, la durée de la journée de Saturne reste un mystère.

De plus, découvrez ces nouvelles vues étonnantes de l'aurore sur le membre de Saturne, filmées par Cassini le 20 juillet 2017:

Prendre des échantillons de Saturne

Lors de la première plongée dans l'anneau de réaction, Cassini a utilisé «sa première antenne» en utilisant sa grande antenne radio pour protéger le gros de la navette spatiale, tandis que quelques instruments ont jeté un coup d'œil hésitant sur les bords pour «renifler» l'environnement local. Mais comme les chercheurs ont découvert que le fossé entre la planète et les anneaux est - du moins là où Cassini l’a échantillonné - étonnamment dépourvu de débris, les ingénieurs ont assoupli quelque peu les contraintes lors des passages ultérieurs, faisant intervenir d’autres instruments. Depuis, Cassini a utilisé son spectromètre de masse ionique et neutre (INMS) pour échantillonner l'exosphère ténue de l'atmosphère de Saturne et son analyseur cosmique de poussière (CDA) pour échantillonner les quelques particules annulaires obtenues à chaque passage.

L'étrange "texture striée" de l'anneau en C de Saturne.
NASA / JPL-Caltech / Institut des sciences spatiales.

Et après? Cassini plongera encore plus profondément dans les passes finales et l’INMS devrait obtenir de meilleurs échantillons atmosphériques à chaque passe. Et bien sûr, nous avons des images palpitantes de près de Saturne elle-même, et d’autres à venir.

Lancée il y a deux décennies en 1997, la mission Cassini promet une expérience sensationnelle jusqu'au dernier moment, dans un peu plus d'un mois. Cassini est sur une date balistique avec le destin, ce qui signifie que même si le vaisseau spatial devait se taire, la destruction via l'entrée atmosphérique le 15 septembre est assurée. Mais les résultats scientifiques continueront à porter leurs fruits pour les années à venir.

Pas mal pour un vaisseau spatial lancé le siècle dernier.