Rover Call Home: la NASA à l'écoute du réveil de l'opportunité

Le rover Opportunity est resté silencieux en juin après près de 15 ans de travail sur la planète rouge. Maintenant, la tempête de poussière qui a empêché ses batteries de se recharger est en train de se dissiper.

Ces vidéos de la caméra Mars Color Imager à bord de Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA montrent comment la poussière a enveloppé la planète cet été. Maintenant, il commence enfin à effacer.
NASA / JPL-Caltech / MSSS

La NASA s'attend à ce que son long rover Opportunity Mars se réveille au cours des prochaines semaines après son hibernation s'il dispose de suffisamment de puissance pour appeler chez lui.

Une occasion était en train d’examiner la vallée de la Persévérance à la recherche d’anciennes eaux lorsqu’une tempête de poussière a balayé la région en juin. La tempête est venue trop vite pour que la NASA place le rover dans une position plus favorable pour charger ses panneaux solaires. Opportunity est donc restée en place sur une pente. Personne n'a entendu parler du rover depuis le 10 juin.

Le ciel commence à se dégager au-dessus des possibilités: le rover a besoin d’une certaine opacité atmosphérique (moins de 2, 0 tau) pour recevoir suffisamment de lumière solaire pour se recharger, et bien que le tau atteigne 10, 8 en juin, il oscille maintenant autour de 2 2.5 (mises à jour fournies ici). La NASA a donc commencé à écouter trois fois par semaine tous les appels possibles. Opportunity est conçu pour utiliser la fréquence radar de la bande X afin d'entrer en contact avec les antennes du Deep Space Network écoutant les engins spatiaux à travers le système solaire. Le laboratoire de propulsion par réaction de la NASA envoie également des commandes au mobile en cas d'écoute.

Voici le défi, cependant. L’opportunité est très probablement en mode "défaut d’horloge", explique le chef de projet de la mission John Callas (NASA JPL), ce qui signifie que le mobile ne sait pas quelle heure il est. Cela peut arriver lorsque la batterie se décharge trop loin. S'il n'y a pas assez d'énergie pour maintenir la charge des batteries, le chronomètre de mission s'éteint. La NASA ne peut donc pas prédire quand Opportunity enverra des appels sur la Terre, si ce n’est pour le dire pendant la journée, lorsque le soleil est éteint.

Le rover Opportunity de la NASA a utilisé sa PanCam pour enregistrer une série d'images de cet autoportrait au cours de la première semaine de janvier 2014, environ trois semaines avant l'achèvement d'une décennie de travail sur Mars.
NASA / JPL-Caltech / Cornell Univ. / Arizona State Univ.

Même si Opportunity reçoit suffisamment d’énergie solaire pour se recharger, son chauffage pourrait rester bloqué, ce qui représenterait une consommation de 180 watts / heure - la majeure partie de la charge minimale de 250 watts / heure du rover pour son fonctionnement normal. (La NASA alloue également 40 watts à l’horloge de la mission et aux charges «parasites» des instruments, qui correspondent aux charges électriques qu’elles prélèvent même lorsqu'elles sont éteintes.) En règle générale, le rover s’endorme chaque nuit, ce qui inclut l’éteindre. . "Mais si le rover est confus quant à l'heure qu'il est, il ne sait pas à quelle heure dormir, et le chauffage sera bloqué", explique Callas.

Opportunity devra bientôt se réveiller pour sa plus grande chance de survie. L'été s'estompe dans la région du rover, ce qui signifie que le potentiel de production solaire diminue chaque jour. Quand on lui a demandé combien de temps la NASA continuerait d'essayer, Callas a déclaré qu'il essayait toujours de résoudre ce problème avec son équipe. "Mais quel que soit ce seuil, nous écouterons ensuite pendant une période qui nous donnera la certitude que nous aurions dû entendre quelque chose", dit-il.

Une autre grande inconnue est la quantité de poussière sur les panneaux solaires de Opportunity. Juste avant la tempête de poussière, le rover tirait son énergie des deux tiers de sa surface de réseau. "Il est possible qu'il soit devenu plus propre et aussi plus sale", explique Callas, car de la poussière aurait pu se déposer sur les panneaux solaires ou des vents pourraient l'avoir emportée. "Tout le monde devine quel est le facteur de poussière."

Le rover avait été conçu à l'origine pour ne durer que 90 jours lorsqu'il a atterri à Meridiani Planum le 25 janvier 2004, trois semaines après que son jumeau Spirit ait atterri à un autre endroit. Les deux rovers ont fonctionné bien après cette date d'expiration. Bien que Spirit ait définitivement perdu le contact avec la NASA en 2010, Opportunity a continué à rouler au-delà du marathon. Callas dit que l'un des plus grands héritages d'Opportunity au cours de sa mission étendue montre des traces d'eau partout dans sa région. "Pas seulement des flaques d'eau et des étangs, mais des étendues d'eau à l'échelle d'un kilomètre", a-t-il déclaré.

La mission actuelle d'Opportunity s'étend jusqu'au 1 er octobre 2019. Si le rover s'avère suffisamment sain pour continuer, l'équipe de Opportunity soumettra une autre proposition concurrentielle à la NASA afin de prolonger sa mission de trois ans jusqu'en 2022.