Lancement d'une expérience radio avec l'orbiteur lunaire chinois

Une expérience de radioastronomie néerlandaise a été organisée aujourd'hui avec le satellite relais chinois pour la prochaine mission Chang'e 4.

La face cachée et la Terre lunaire, capturées par la mission d’essai Chang'e 5 qui a volé en 2014.
Administration spatiale nationale chinoise / Xinhuanet

Une fusée de longue durée, datant du 4 e s., Est revenue à la vie la nuit dernière, illuminant le ciel nocturne de la Chine et ouvrant le prochain chapitre de l'exploration lunaire. À bord de la fusée: un orbiteur à relais lunaire novateur et une expérience de radioastronomie révolutionnaire.

Le lancement a eu lieu à 21h28 TU du Centre spatial de Xichang dans le Sichuan, en Chine. Cet orbiteur fait partie de la première tentative ambitieuse de la Chine de déployer un atterrisseur et un rover sur la face cachée de la Lune plus tard cette année. À ce jour, tous les atterrissages lunaires, y compris les missions Apollo et l'atterrisseur et le rover chinois Yutu Jade Rabbit 2013 en Chine, ont été menés à proximité de la Lune, à portée de vue des communications terrestre et radio. Chang'e 4, cependant, atterrira et s’installera sur la face cachée de la Lune, nécessitant un relais dédié.

L’orbiteur du relais s’appelle Queqiao (prononcé Cheh-chow), en chinois pour «Pont Magpie». Le nom vient d’un conte chinois qui raconte la construction d’un pont une fois par an sur une rivière (la Voie lactée) pour rejoindre deux amoureux séparés. par les étoiles Vega et Altair.

L’Administration spatiale nationale de Chine (CNSA) a annoncé que l’orbite avait réussi à séparer son antenne 25 minutes après son lancement (y compris une antenne de 5 mètres de diamètre, la plus grande utilisée à ce jour pour l’exploration de l’espace) et à des panneaux solaires. Queqiao est maintenant sur une orbite de transfert lunaire elliptique et finira par entrer dans une orbite lissajous (halo) autour du point stable Lagrangian L2, situé à 455 000 km de la Terre et à 60 000 km de la Lune.

"Le lancement est une étape clé pour que la Chine réalise son objectif d'être le premier pays à envoyer une enquête sur la Terre douce et sur la face cachée de la Lune", a déclaré Zhang Lihua (CNSA) dans un communiqué de presse récent.

L'orbite du relais lunaire Chang'e 4.
CNSA

Astronomie Lune

Quelques charges utiles innovantes se sont également améliorées, notamment l'explorateur hollandais chinois-hollandais des basses fréquences (NCLE) piloté par ASTRON, l'Institut néerlandais d'astronomie, de solutions innovantes dans l'espace (ISIS) et Radboud Radio Lab.

NCLE observera les ondes radioélectriques de basse fréquence (inférieures à 30 MHz) à partir de son point d'observation lunaire L2. Sur Terre, les ondes radio inférieures à 30 MHz sont absorbées par l’ionosphère. Mais les cosmologistes souhaiteraient accéder aux ondes radio à ces basses fréquences pour étudier l'époque où se formaient les premières étoiles et galaxies. La face cachée de la Lune fournit une zone «silencieuse» dans la plupart des cas d’interférences terrestres qui affligent les observatoires radio modernes.

"Nous sommes intéressés par le moment où l'hydrogène neutre a commencé pour la première fois à former des étoiles et des galaxies", a déclaré Albert-Jan Boonstra (ASTRON). "Cela a commencé 380 000 ans après le Big Bang, à l'époque, l'univers était froid et sombre. Ce processus de formation d'étoiles devrait être visible comme une petite bosse dans le spectre, et avec NCLE, nous cherchons à le trouver."

Cette tâche est difficile, car le signal devrait être faible. NCLE ne formera pas une carte du ciel à basses fréquences mais servira de preuve de concept pour les efforts futurs. Les efforts précédents en matière d’enquêtes à basse fréquence ont utilisé des récepteurs à bande étroite, mais NCLE effectuera les observations à l’aide d’un récepteur à large bande, une autre première.

L’explorateur de basses fréquences Pays-Bas-Chine (NCLE) en laboratoire.
Radboud Radio Lab / ASTRON / Albert-Jan Boonstra

"Les derniers mois ont été assez difficiles pour l'équipe néerlandaise, a déclaré Marc Klein Wolt (Radboud Radio Lab) dans un communiqué de presse récent, " Le programme lunaire chinois est comme un bus que nous essayons de prendre, principalement en raison du travail acharné et du dévouement des équipes des deux côtés.

Deux autres micro-satellites, Longjiang-1 et Longjiang-2 (en chinois pour «Dragon River», faisant référence au fleuve Heilongjiang / Amour entre la Russie et la Chine), ont également été déployés en orbite autour de la Lune. Leur mission est de mener leurs propres observations astronomiques à ultra-longues ondes. L'Arabie saoudite a également mis en place un petit imageur optique lunaire à bord de l'orbiteur.

Une fois que Queqiao est en place, la scène est prête pour le lancement de l’atterrisseur et de l’orbiteur Chang'e 4, qui se dirigera vers le cratère Von Kármán dans le bassin Sud-Pôle-Aitken, à l’avant-plan de la Lune. Le lancement de Chang'e 4 est prévu pour fin 2018.

Queqiao et l'expérience NCLE finiront peut-être par ouvrir la voie à un observatoire radio à grande échelle sur la face cachée lunaire, ce que les astronomes attendent depuis des années.