Selon une étude, la pollution par les plastiques est entrée dans les archives fossiles

Une plage au Ghana, 2018. Image via Wikipedia.

La pollution plastique est maintenant dans les archives fossiles, selon une nouvelle recherche de la Scripps Institution of Oceanography de l'Université de Californie à San Diego. Pour l'étude, publiée le 4 septembre 2019 dans la revue Scientific Advances, des scientifiques ont étudié des couches de terre dans le bassin de Santa Barbara en Californie datant de 1834. Ils ont constaté que les dépôts de plastique avaient augmenté de façon exponentielle depuis la fin de la Seconde Guerre mondiale, doubler tous les 15 ans environ.

La plupart des particules de plastique étaient des fibres de tissus synthétiques utilisés dans les vêtements, ont déclaré les chercheurs, suggérant que les plastiques s'écoulaient dans l'océan par les eaux usées.

L'augmentation des plastiques dans les sédiments correspond à une augmentation du taux de production de plastique dans le monde et à une augmentation de la population côtière de la Californie au cours de la même période. Jennifer Brandon de Scripps est l'auteur principal de l'étude. Elle a déclaré dans une déclaration:

Cette étude montre que notre production de plastique est presque parfaitement copiée dans notre dossier sédimentaire. Notre amour du plastique est en fait laissé dans nos archives de fossiles.

Brandon a également déclaré au Guardian :

C'est une signature très claire. Le plastique a été inventé et aussitôt, on le voit apparaître dans l’enregistrement sédimentaire.

Vus au microscope, divers morceaux de plastique commencent à s'accumuler dans les sédiments après la Seconde Guerre mondiale. Image via Scripps Institution of Oceanography.

Les chercheurs ont analysé des couches de sédiments annuelles, recueillies à partir d'un échantillon central, remontant à 1834, à la recherche de microplastiques - de minuscules morceaux de plastique de plus de 5 millimètres de long (ou environ la taille d'une graine de sésame) dans les échantillons principaux. La plupart des plastiques ont été inventés dans les années 1920, mais n’ont été utilisés en quantités commerciales significatives qu’après la seconde guerre mondiale. Les chercheurs ont trouvé du plastique dans les sédiments datant de 1945. Ce volume a ensuite augmenté rapidement. Ainsi, en 2010 (date à laquelle les échantillons ont été collectés), les gens déposaient 10 fois plus de plastique dans le bassin qu’avant la Seconde Guerre mondiale. Les chercheurs ont déclaré que la période d'après-guerre avait également montré une plus grande diversité de plastiques, comprenant des fragments de matériaux de sachet en plastique et des particules de plastique en plus des fibres.

Brandon a suggéré que les résultats de l'étude soutiennent l'idée d'utiliser l'accumulation de plastique en tant que signifiant déterminant de l'Anthropocène, une nouvelle époque géologique proposée, marquée par l'influence de l'humanité sur la Terre. En particulier, a déclaré Brandon, la montée des plastiques à partir de 1945, lorsque le monde est sorti de la guerre, pourrait servir d'indicateur pendant une période de l'Anthropocène que les scientifiques ont qualifiée de «grande accélération», une période où l'impact de l'humanité sur notre planète augmente significativement. Brandon a déclaré au Guardian :

Nous apprenons tous à l'école à propos de l'âge de pierre, de l'âge du bronze et de l'âge du fer. Est-ce que cela va être connu comme l'âge du plastique?

C’est effrayant de penser que c’est pour cela que nos générations se souviendront de nous.

Conclusion: de nouvelles recherches suggèrent que les plastiques sont entrés dans les archives fossiles de la Terre.

Source: Augmentation pluridisciplinaire des particules de plastique dans les sédiments océaniques côtiers

Via Scripps Institution of Oceanography