Planter un drapeau sur la lune

Neil A. Armstrong (à gauche) et Edwin E. «Buzz» Aldrin, Jr. (à droite) avec le drapeau sur la lune lors de l'activité extravéhiculaire d'Apollo 11. Image via la NASA.

Andrea Estrada, Université de Californie à Santa Barbara

Lorsque les astronautes d’Apollo 11, Neil Armstrong et Buzz Aldrin, ont posé le drapeau des États-Unis sur la lune il ya 50 ans ce mois-ci - le 20 juillet 1969 pour être exact -, c’était un effort collectif.

Cela représentait également un exploit d'ingénierie majeur.

Annie Platoff, bibliothécaire à l'Université de Californie à Santa Barbara Library et experte majeure du placement de drapeaux du programme Apollo sur la surface lunaire, a déclaré:

Le drapeau sur la lune illustre parfaitement le fait que rien n’est simple dans l’espace. Pour moi, le drapeau sur la lune est un excellent exemple de quelque chose qui semble très, très simple, mais une fois que vous commencez vraiment à y penser, vous réalisez que c'est très complexe.

L'astronaute Neil Armstrong sur la lune. Image via la NASA.

Le mât lunaire

Avec pratiquement aucune atmosphère sur la lune - et donc pas de vent - des drapeaux qui volent librement sur Terre resteraient suspendus comme des étoffes molles dans l'environnement lunaire. Les ingénieurs ont donc dû repenser entièrement la conception des mâts de drapeau, selon Platoff. Sur un mât de drapeau relié à la terre, le drapeau est fixé au treuil - la section verticale la plus proche du poteau - en haut et en bas du drapeau. La perche peut glisser dans un manchon situé du côté du treuil du drapeau, ou être fixée à l'aide d'œillets ou d'un autre type d'attache. Un drapeau lunaire, cependant, est ancré au poteau uniquement en bas. Il est maintenu principalement par une barre horizontale en haut. Platoff a expliqué:

Un mât lunaire comporte trois parties. Il y a deux sections verticales, puis la barre transversale horizontale articulée en haut de la section verticale supérieure. Pour déployer le drapeau, un astronaute a utilisé un marteau échantillonneur pour marteler la section verticale inférieure dans le sol. L'autre astronaute a déployé la barre transversale télescopique et l'a soulevée à un angle de 90 degrés avec la section verticale pour l'encliqueter. Puis les deux astronautes ont glissé la partie supérieure du pôle dans la partie inférieure.

Une fois le drapeau levé, plusieurs facteurs ont fait croire qu'il volait. D'abord, il y avait des rides à cause de l'étroitesse de son emballage. Et ceux-ci ajoutent à l'illusion que le drapeau brandit. De plus, la barre transversale horizontale n’était pas toujours étendue: les astronautes travaillaient dans des combinaisons spatiales pressurisées et dans des gants vraiment encombrants, ce qui faisait que le drapeau s’agglomérait par endroits. Cela donnait aussi l'impression que c'était agitant.

Les éléments de l'ensemble du drapeau lunaire comprenaient le mât du drapeau, une couverture isolante et un linceul de protection thermique. Photo via la NASA.

Voyager dans l'espace

Le simple fait d’avoir le drapeau sur la lune a également été un défi pour les ingénieurs de la NASA. Platoff a dit:

Les drapeaux Apollo 11 et 12 étaient rangés sur l’échelle du module lunaire. C'était en quelque sorte un ajout de dernière minute, et je pense que c'est pourquoi ils ont choisi cet endroit. Mais ils devaient le protéger des moteurs du module lunaire. Tandis que les astronautes descendaient pour atterrir, ils tiraient les moteurs pour se ralentir. Et ces moteurs sont vraiment chauds. Sans protection thermique adéquate, le drapeau aurait disparu.

Pour protéger Old Glory, les ingénieurs ont construit un carénage en métal qui contournait l'appareil sur l'échelle. Ils ont également ajouté des couvertures isolantes. Lors de missions ultérieures, le drapeau a été placé dans un compartiment de rangement situé à l'extérieur du module lunaire. Platoff a dit:

C’était essentiellement l’espace où ils gardaient leurs appareils photo, leurs marteaux, leurs cuillères d’échantillonnage et d’autres équipements. Et cette zone était déjà protégée thermiquement.

Esquisse originale de Jack Kinzler, ingénieur de la NASA, représentant l'ensemble du drapeau lunaire. Image via Jack Kinzler.

Annie Platoff détient un patch drapeau américain en tissu bêta en fibre de silice ignifuge pour une combinaison spatiale de l'époque Apollo. En savoir plus sur Platoff. Image via Daniel Smith.

En bout de ligne: Cinquante ans après la marche de la lune Apollo 11, le défi de planter le drapeau sur la lune.

Via l'Université de Californie, Santa Barbara