Politiques de protection de la planète: révision nécessaire?

Une nouvelle étude des académies nationales évalue les efforts de la NASA pour protéger les mondes voisins de la contamination et recommande des moyens pour que l'agence spatiale puisse faire un meilleur travail.

Le laboratoire scientifique Mars Science Curiosity: un explorateur planétaire courageux ou une menace martienne?
NASA / JPL / Caltech / MSSS

C'est un dilemme délicat, mais nous devrons y faire face à mesure que nous poursuivons notre exploration du système solaire. Comment pouvons-nous garantir que notre vaisseau spatial ne contamine pas par inadvertance Mars, Europa, Enceladus ou Titan - toutes les demeures possibles pour la vie?

Une étude récemment publiée par les académies nationales des sciences, de l'ingénierie et de la médecine préconise une refonte des protocoles existants afin de relever ces défis dans le contexte en pleine évolution de l'exploration du système solaire. De manière générale, la "protection planétaire" consiste à prévenir non seulement la contamination possible de mondes lointains, mais également la possibilité de ramener des contaminants sur Terre. Plus précisément, le rapport demande à la NASA d'identifier les améliorations à apporter à ses procédures existantes et d'établir des protocoles pour les missions de retour d'échantillons, l'exploration humaine de Mars et l'introduction de nouveaux acteurs dans l'exploration planétaire, notamment des sociétés privées telles que SpaceX.

Tous ces types de missions pourraient sortir de la rampe de lancement dans les années 2030, voire plus tôt, et les changements dans les mesures de protection de la planète devront suivre le rythme.

«La NASA joue un rôle de premier plan dans l’élaboration de politiques de protection planétaire efficaces depuis plus de cinq décennies», a déclaré le président du comité, Joseph Alexander, dans un communiqué de presse. «Des politiques de protection des planètes bien définies et bien exécutées joueront un rôle essentiel pour garantir que les efforts d'exploration spatiale fournissent des réponses sans ambiguïté sur la possibilité de vivre ailleurs dans le système solaire.»

Aux États-Unis, le travail de protection de la Terre et d'autres mondes incombe au Bureau de la protection planétaire de la NASA. Lisa M. Pratt, son gestionnaire actuel, a sans doute le meilleur titre d'emploi au monde: agent de protection planétaire.

Vérification de l'atterrissage de l'atterrisseur ExoMars 2016 Schiaparelli avant le lancement.
ESA / Airbus Space et Defence

Les politiques actuelles sont un patchwork qui oscille entre les protocoles internationaux et les applications nationales. Plus de pays que jamais se lancent dans le jeu de l'exploration planétaire, en particulier en ce qui concerne Mars. L'Agence spatiale européenne lancera son rover ExoMars lors de la prochaine fenêtre de lancement en 2020. La Chine envisage également d'envoyer un orbiteur, un atterrisseur et un rover sur la planète rouge dans deux ans. Même les Émirats arabes unis sont en train de monter un vaisseau spatial lié à Mars.

La plupart de ces pays ont signé et ratifié le Traité des Nations Unies sur l'espace extra-atmosphérique, qui contient des dispositions relatives à la protection planétaire au titre de l'Article IX, stipulant que les signataires «mèneront des travaux d'exploration. . . afin d'éviter une contamination nocive. . . ”- Mais qu'en est-il des sociétés privées, telles que SpaceX, qui envisagent d’aller sur Mars au cours de la prochaine décennie?

Anciennes mesures pour les nouveaux mondes

Au milieu des années 1970, les atterrisseurs Viking 1 et 2 sont devenus le premier bateau soumis à des mesures sanitaires strictes, car ils étaient "cuits au four" à 111 ° C (232 ° F) pendant 40 heures avant le lancement. Mais les équipes soviétiques ont tenté d'atterrir sur Mars à quatre reprises avant Viking - toutes sans succès, à l'exception de Mars 3, qui a transmis pendant 20 secondes après avoir atterri avant de se taire. Ces embarcations n'étaient pas stérilisées au même degré.

Les microbes terrestres sont robustes: bien qu'une réclamation précoce de bactéries trouvées ayant survécu à l'intérieur du matériel Surveyor 3 ramené par les astronautes d'Apollo 12 ait été remise en question, les astronautes ont trouvé des bactéries survivant dans le rude vide de l'espace situé à l'extérieur de la Station spatiale internationale.

Stériliser un atterrisseur viking avant son départ pour Mars.
NASA

Un paquet présenté par la Planetary Society sur la mission malheureuse de Phobos-Grunt en Russie aurait permis d’étudier si les tardigrades auraient pu survivre à la mission de restitution d’échantillons sur la Lune martienne. Mais des dysfonctionnements ont bloqué la sonde dans une orbite autour de la Terre après son lancement et elle est revenue dans l'océan Pacifique Sud le 15 janvier 2012.

Actuellement, les mesures les plus strictes sont prises lors des missions sur Mars, même si elles devront être encore renforcées pour les futurs atterrisseurs et rovers qui recherchent spécifiquement la vie. Par exemple, le rover Curiosity est tenu éloigné de certains endroits sur Mars pour éviter toute contamination.

SpaceX a également récemment suscité un peu de controverse en lançant le Tesla Roadster d'Elon Musk sur une orbite solaire le 6 février 2018, lors du vol inaugural de la fusée Falcon Heavy. Son orbite traverse ceux de la Terre et de Mars et, dans des millions d'années, ce véhicule non stérilisé pourrait un jour s'écraser sur l'une ou l'autre planète.

Pendant ce temps, les orbiteurs Galileo et Cassini de la NASA ont mis fin à leurs missions avec des entrées atmosphériques enflammées dans Jupiter et Saturne, respectivement, afin de préserver les lunes géantes gazeuses d’une éventuelle contamination de la Terre. Juno, maintenant en orbite autour de Jupiter, subira le même sort.

L’énigme ultime est de savoir s’il est possible de stériliser les poches d’eau remplies de bactéries appelées humains. Pouvons-nous étudier en toute sécurité des échantillons précieux provenant d’autres mondes sans les compromettre? La protection planétaire vise à assurer que les bactéries étrangères que nous trouvons sur des mondes lointains ne sont pas les nôtres.