Premières vues d'Osiris-REX sur l'astéroïde Bennu

Les espions de la mission de retour d'échantillons d'astéroïdes Osiris-REX de la NASA ciblent Bennu pour la première fois. La sonde se prépare maintenant pour son approche rapprochée en décembre.

Osiris-REX espionne l'astéroïde 101955 Bennu (encerclé) à une trentaine de kilomètres.
NASA / GSFC / Université de l'Arizona.

Cela peut ressembler à un point qui bouge sur un fond étoilé en ce moment, mais 101955 Bennu va se transformer en un monde nouveau et courageux mendiant pour une exploration au cours des prochains mois.

Osiris-REX (les origines, l'interprétation spectrale, l'identification des ressources, la sécurité, Regolith Explorer) est officiellement entré dans sa phase d'approche rapprochée le 24 août, atteignant à peine 1, 2 million de miles (2 millions de kilomètres, soit presque cinq fois la distance Terre-Lune) depuis l'astéroïde. 101955 Bennu. Du point de vue d'Osiris-REX, Bennu est désormais une "étoile" de 11e magnitude, non résolue, qui traverse la constellation de Serpens à l'arrière-plan.

PolyCam d'Osiris-REX a capturé le mouvement de l'astéroïde Bennu sur le fond étoilé pendant plus d'une heure.
NASA / Goddard / Université de l'Arizona.

«Maintenant que Osiris-REX est suffisamment proche pour observer Bennu, l'équipe chargée de la mission passera les prochaines semaines à en apprendre le plus possible sur la taille, la forme, les caractéristiques de la surface et les alentours de Bennu avant que la navette n'arrive sur l'astéroïde», explique Dante Lauretta. (University of Arizona) dans un communiqué de presse récent. «Après avoir passé autant de temps à planifier ce moment, je suis impatient de voir ce que Bennu nous révèle."


Lancé le 8 septembre 2016 à partir de la base aérienne de Cape Canaveral en Floride au sommet d'une fusée Atlas V, OSIRIS-REx passera 505 jours sur l'astéroïde pour étudier sa composition et en dresser la surface. Le point culminant du plan de mission est un retour d'échantillons sur Terre de 60 grammes à 2 kilogrammes (0, 1 à 4, 4 livres), ce qui constituerait une première pour les missions américaines. Le retour de l'échantillon, associé à l'étude in situ de Bennu, devrait permettre de mieux comprendre la formation et l'évolution du système solaire ancien, ainsi que le mécanisme possible qui a fourni les éléments constitutifs de la vie à la Terre primitive.

L'orbite de la Terre, OSIRIS-REx et l'astéroïde Bennu, depuis le lancement, en passant par l'assistance en survol terrestre, jusqu'au rendez-vous des astéroïdes.
Université de l'Arizona

Mais arriver à Bennu n'a pas été facile. L'astéroïde gravite autour du Soleil une fois tous les 1, 2 ans avec une orbite inclinée de six degrés par rapport à l'écliptique. Cela a obligé Osiris-REX à voler par la Terre le 22 septembre 2017 pour lancer la sonde dans une trajectoire qui intercepterait l'astéroïde. Osiris-REX a effectué une autre manœuvre de correction de parcours programmée en juillet dernier.

La Terre et la Lune, vues depuis Osiris-REX le 25 septembre 2017, à une distance de 1 297 000 kilomètres (804 000 milles), peu de temps après l'assistance gravitationnelle.
NASA / GSFC / Université de l'Arizona / Lockheed Martin

Maintenant que Bennu est visible via la caméra PolyCam de la sonde, les opérations scientifiques peuvent commencer. Osiris-REX commencera à balayer la région autour de Bennu à la recherche de poussière ou d'éventuels moonlets. Le 1er octobre, Osiris-REX entamera une série de quatre manœuvres pour affiner son approche, alors qu'il commence à garder sa position avec l'astéroïde.

Bienvenue chez Bennu

Un croissant Bennu vu par le radar de Goldstone lors d'un survol de la Terre le 23 septembre 1999, peu après sa découverte.
NASA / JPL / Caltech

Un demi-kilomètre de diamètre environ, Bennu a été découvert dans le cadre de la campagne de sondage LINEAR dans la nuit du 11 septembre 1999. Bien que le rocher figure sur la liste des astéroïdes potentiellement dangereux pour la traversée de la Terre, son approche la plus proche pour ce siècle est d'environ 465 000 milles. (748 000 km) le 23 septembre 2060.

Michael Puzio, un élève de troisième année, a choisi le nom de Bennu, en référence à l'oiseau mythologique égyptien, qui a remporté le concours «Name That Asteroid!» De la Planetary Society.

La modélisation de la structure et de la composition de Bennu peut aider à prévoir son interaction avec la pression du vent solaire via l' effet Yarkovsky . La modélisation aidera également à comprendre l'évolution de l'orbite de l'astéroïde au cours des prochains siècles. Osiris-REX est armé d’une batterie d’instruments scientifiques, dont le spectromètre à rayons X REXIS, l’altimètre laser OLA, le spectromètre infrarouge et visible OVIRIS et le spectromètre thermique OTES. La suite de caméras OCAMS contient PolyCam, un télescope à ouverture de 8 pouces permettant de capturer des images haute résolution, MapCam à la recherche de gaz d'échappement et de satellites possibles, et SamCam pour la création d'images lors de l'acquisition d'échantillons. La collecte d'échantillons à la surface de l'astéroïde devrait avoir lieu en juillet 2020, après une phase de cartographie et de sélection du site. La capsule témoin de retour d'échantillons devrait revenir sur Terre dans le désert de l'Utah en septembre 2023.

«La faible gravité de Bennu représente un défi unique pour la mission», déclare Rich Burns (Centre de vol spatial Goddard de la NASA) dans un communiqué de presse récent. Bennu sera le plus petit objet exploré par une mission planétaire à ce jour.

Un drame similaire est en train de se dérouler alors que l'équipe d'Hayabusa 2 explore l'astéroïde 162173 Ryugu.

L'histoire de deux astéroïdes est loin d'être terminée, alors que l'exploration de Bennu et Ryugu commence.