Des observateurs impatients de voir la poussière s'installer à l'approche de l'opposition mars

À quelques semaines de l’opposition, la tempête de poussière mondiale actuelle se dissipera-t-elle enfin? Nous examinons les perspectives.

Le 9 juillet, Mars et son reflet serein au large du lac Supérieur démentent la tourmente qui règne dans son atmosphère.
Bob King

Mars se lève brillamment et invite les nuits de juillet, mais la vue au télescope ne révèle qu’une boule orange floue, dépourvue de traits de surface. Beaucoup d'entre nous savaient d'avance que nous aurions du mal à voir en raison de la déclinaison au sud de la planète. Nous étions également au courant de la possibilité de tempêtes de poussière. Mais peu de gens s'attendaient à ce qu'une tempête aussi massive entourant la planète se produise aussi tôt dans l'apparition la plus favorable de la planète rouge depuis 2003.

Roger Venable, coordinateur de la section Mars de l' Association des observateurs lunaires et planétaires (ALPO), décrit la tempête actuelle comme "unique dans l'histoire des tempêtes de poussière observées dans la région martienne".

Bien que parfois comparé à la tempête mondiale de 2001, cet événement s’est produit plus près du début de l’été martien et dans un lieu plus traditionnel, les terrains de reproduction sous la tempête bien connus du bassin de Hellas dans l’hémisphère sud de Mars. La tempête mondiale actuelle a pris forme dans l'hémisphère nord et beaucoup plus tôt que d'habitude, seulement neuf jours après le printemps dans l'hémisphère sud.

Cette animation martienne de la tempête de poussière a été réalisée à partir d'images prises par Mars Express sur la région de Tempe Terra le 17 juin 2011. En nous rapprochant nous donne une impression plus viscérale de la tempête actuelle.
ESA / DLR / FU Berlin (G. Neukum) / Justin Cowart

"Toutes les tempêtes de poussière historiques de cette ampleur ont débuté dans l'hémisphère sud, dans les régions de Hellas, Noachis ou Argyre", a déclaré Venable dans un courrier électronique. "La tempête de poussière mondiale actuelle a commencé à Mare Acidalium. Il y a eu une activité de poussière considérable à Mare Acidalium au cours des dernières apparitions, mais rien de tel n'était prévu."

Au lieu de se calmer, la tempête s'est métastasée et a frappé sud et ouest pour Chryse, Sinus Meridiani, et a continué. Une caractéristique après l'autre, la poussière rouillée a succombé jusqu'à ce que, le 19 juin, la tempête ait conquis le monde. Les amateurs ont serré les dents.

Nous sommes maintenant à moins de trois semaines de l’opposition, et une telle force aérienne étouffe encore l’atmosphère martienne que des traits d’albédo sombre autrefois bien en vue tels que Sinus Meridiani, Syrtis Major et Mare Cimmerium sont pratiquement méconnaissables. Même la calotte polaire sud n'a pas échappé à la rafale. On dirait une bonne cuillerée de glace à la pêche!

L'astrophotographe Damian Peach a combiné une image de référence de Mars Global Surveyor et sa propre photo de Mars prise le 28 juin pour montrer comment la poussière avait transformé l'apparence de la planète.
NASA / Pêche Damian

La poussière continue également de maintenir le Opportunity Rover de la NASA accroché, aspirant la lumière du soleil dont les panneaux solaires du rover ont besoin pour recharger ses batteries. Le contrôle de mission vérifie le mobile tous les jours mais n'a reçu aucune réponse, car Opportunity s'est mis en mode veille après le dernier contact, le 10 juin.

Les croquis de Mars de Michael Rosolina, réalisés le 9 juillet 2018, illustrent bien l'aspect terne de la planète. La vue sans filtre ("IL" pour la lumière intégrée) est visible en haut à gauche. L'esquisse en haut à droite a été réalisée à l'aide d'un filtre rouge Wratten 25. "CM" signifie méridien central, la longitude du méridien face à l'observateur au moment de l'observation. La simulation montre ce qui était visible à l'époque.
Michael Rosolina

Comme vous, j'ai tenté des observations visuelles avec des télescopes de 10 et 15 pouces, mais je suis resté bloqué pour identifier une grande partie de tout. Au mieux, j'ai vu quelques marques grises ambiguës, une calotte polaire sud vague et peu contrastée, ainsi que le bord blanc au nord de la planète trahissant la présence de la calotte polaire nord. Sinon, Mars est pour l’instant une taquinerie: brillante et grande dans le télescope mais dissimulée dans un brouillard granuleux.

Avez-vous remarqué le changement de couleur de la planète? Normalement orange rougeâtre ou même rose, Mars luit maintenant orange citrouille. Même mes yeux peuvent voir la différence. Le coordinateur adjoint d'ALPO, Richard Schmude, a également noté une augmentation de la luminosité d'environ 0, 2%, parallèlement au changement de couleur.

Les observateurs célestes aux yeux nus peuvent tirer parti de cette stimulation en tentant de voir Mars en plein jour peu de temps après le lever du soleil. L'amateur italien Giorgio Rizzarelli l' a repéré cinq minutes du balcon de sa maison plusieurs minutes après le lever du soleil. Localisez la planète dans le ciel au sud-ouest au crépuscule et alignez-la avec un bâtiment ou un arbre. Gardez un œil dessus à l'approche du lever du soleil. À l’heure actuelle, Mars a une magnitude de -2, 5 et une hauteur d’environ 10 ° (minutes entre les latitudes moyenne et 40 °) après le lever du soleil. Parce qu'il plonge chaque matin, le moment est venu de faire cette observation rare.

Cette carte de la planète Mars est basée sur les observations d’astronomes amateurs. Normalement, même un télescope de 4 pouces indiquerait Syrtis Major, Mare Acidalium, Mare Erythraeum et Mare Cimmerium sans poussière. La tempête a commencé à M. Acidalium (en bas à gauche) et a traversé l'ouest, à travers Chryse, Oxia Palus et Sinus Meridiani. Cliquez pour une version agrandie et une impression.
ALPO

La tempête de 2001 a éclaté en juillet et s'est finalement dissipée environ trois mois plus tard, en octobre, environ quatre mois après l' opposition. La tempête actuelle, qui a évolué de la même manière, pourrait suivre la même trajectoire et s’attarder encore pendant quelques mois, ce qui compromettrait sérieusement les objectifs d’observation des amateurs. Une chose est sûre. Tandis que la poussière martienne, chauffée par le soleil, a réchauffé l'atmosphère, cette même poussière a réduit la quantité de rayonnement solaire atteignant le sol, coupant progressivement l'alimentation en énergie de la tempête. Au fur et à mesure que la surface se refroidira, le vent soufflera, la poussière se déposera et le ciel s'éclaircira.

Tu vois ce qu'il nous manque? Regardez ces photos prises au début et à la mi-tempête du même hémisphère de Mars. Hou la la! Syrtis Major, site d’un ancien volcan bouclier, est l’albédo de grande taille en forme d’Inde. Notez combien de poussière recouvre la région polaire sud. Sud est en place.
Damian Peach / Chilescope (à gauche), Christophe Pellier

Venable note que le nombre de "noyaux de poussière" plus denses a diminué depuis le début du mois de juillet, signe que la tempête pourrait perdre de sa force.

"Généralement, une fois que les noyaux de poussière denses cessent de se former, un nuage de poussière relativement uniforme persiste sur la planète entière pendant quelques mois, se déposant progressivement", a déclaré Venable. "Les caractéristiques albédo normales de la planète réapparaissent progressivement, retrouvant leur contraste normal."

Scott Guzewich, scientifique spécialiste de l’atmosphère au Goddard Space Flight Center de la NASA, a émis une note d’optimisme en écrivant dans un blog du 5 juillet que "la quantité de poussière sur le cratère Gale a lentement diminué au cours des deux dernières semaines, et il est possible que la tempête de poussière atteint son apogée"'.

Quand un dégagement plus large se produira reste inconnu. Et bien que j'aie entendu parler d'autres défrichements mineurs à ceci et à cette longitude martienne, la planète entière reste sous un voile de poussière, plus épais ici, plus mince ici. Pendant ce temps, l'opposition se profile. Si nous devons attendre plusieurs mois le temps que la tempête se dissipe comme en 2001, les observateurs n’auront pas une bonne vue des caractéristiques de la surface jusqu’au début du mois de septembre, lorsque Mars sera tombé à une magnitude 2 mais qu’il conservera tout de même un disque respectable de 20 pouces.

Ces photos de l’hémisphère opposé à Syrtis Major montrent de grands changements par rapport aux vastes complexes Mare Erythraeum / Aurorae Sinus (en haut) et Mare Acidalium (en bas).
Damian Peach / ChileScope Team

Mais nous ne sommes pas encore sortis du bois. Avec Mars au périhélie le 16 septembre et l'été qui approche dans l'hémisphère sud de la planète, les conditions sont idéales pour vous l'aurez deviné la formation de tempêtes de poussière! Juste au moment où les cieux commencent à se dégager de la tempête actuelle, Mars pourrait être ravagée par une autre. N'y a-t-il pas de justice?

"J'aimerais que nous puissions prédire quand et combien de temps ces tempêtes vont et viennent, mais chaque fois que j'essaye, Mars change, et rien ne marche comme nous le pensons", a déclaré Jeff Beish, ancien ALPO Mars Recorder, dans un courriel. " "Dans tous les cas, je soupçonne qu'il restera beaucoup de poussière dans l'atmosphère de Mars au cours des six prochains mois, ce qui générera de nombreux nuages ​​de H 2 O et de CO 2. "

Les observations de Beish sur les nuages ​​nous aident à faire le point sur ce dont nous pouvons profiter si la nature finissait par nettoyer ce gâchis. La planète se levant plus tôt chaque nuit, les possibilités d'observation augmentent tout au long de l'été. J'utilise Mars Profiler de Sky & Telescope pour déterminer quel hémisphère de la planète fait face à ma position au moment où j'observe. Si la vue est décente, j'augmente le grossissement à 200x ou plus et essaie de distinguer les marques noires les plus visibles ou la calotte polaire. Avoir du mal à voir quelque chose? Essayez un filtre rouge pour améliorer le contraste des éléments de surface. un Wratten 25 ou 29 (pour de plus grandes portées) fonctionne bien. Pour les nuages ​​de vapeur, utilisez un Wratten 80A ou 82A.

Bien que la planète puisse sembler virtuellement sans particularités pour le moment, gardez à l'esprit que nous assistons à l'une des tempêtes de poussière les plus grandes et peut-être les plus uniques des décennies. Lorsque vous partagez des vues de la planète rouge avec vos amis, votre famille et le public, donnez-leur une idée de sa taille (aussi grande que toute la masse terrestre) et de sa durée. Le Dust Bowl des années 1930 en Amérique se compare à peine.

Chasma Boreale, une longue vallée au fond plat, enfonce profondément la calotte glaciaire polaire nord de Mars, exposant des dépôts laminaires tourbillonnaires de glace et de poussière sur cette photo prise par Mars Odyssey.
NASA / JPL-Caltech / ASU

Les photos prises des régions polaires nord et sud martiennes depuis l'orbite révèlent un terrain stratifié avec des couches alternées de glace et de poussière déposées par des tempêtes comme celle-ci. Pensez-y, nous assistons à la création d'une nouvelle couche dans les relevés climatologiques de la planète rouge. Un jour peut-être, les astronautes vont extraire un noyau du pôle sud et tracer la signature de la tempête mondiale de 2018.

La poussière signifie beaucoup de noyaux disponibles pour la formation de nuages. Gardez un œil sur les nuages; elles ressemblent à des zones lumineuses et se révèlent mieux près des membres de la planète. Les observateurs planétaires savent que plus vous regardez, plus vous voyez, y compris le retour à la normale de la planète. Attendez-vous toujours à des surprises aussi ... mais bien sûr, vous le saviez déjà

Ressources:

  • Mars Profiler: «Découvrez quel côté de Mars et quelles fonctionnalités sont visibles
  • Galerie Mars 2018: les dernières photos d'amateurs du monde entier
  • Guide d'opposition périhélique ALPO 2018 sur Mars
  • Météo hebdomadaire sur Mars: rapports basés sur des images de Mars Reconnaissance Orbiter