Non, l'astéroïde 2007 FT3 n'atteindra pas la Terre en octobre

Cette illustration montre les positions de la Terre et de l'astéroïde 2007 FT3 le 3 octobre 2019. Notez que l'orbite de la pierre spatiale (et non l'objet lui-même) se rapproche de l'orbite de la Terre. Image via NASA / JPL.

L'astéroïde 2007 FT3 - un rocher de l'espace de 1 115 pieds (340 mètres) - fait la une des journaux suggérant que l'astéroïde pourrait frapper notre planète le 3 octobre 2019. En voici un exemple: L' astéroïde mortel de 1 100 pieds pourrait frapper la Terre en octobre, Révèle . Ça fait peur, non? Mais est-ce vrai? Est-ce que cet astéroïde est vraiment mortel ? Ce n'est mortel que si cela tue quelque chose et cela n'arrivera pas. L'astéroïde 2007 FT3 ne va pas nous frapper. Bien sûr, la NASA le sait. Que se passe t-il ici? Pourquoi le titre dit-il que la NASA révèle ?

La vérité est que l'astéroïde 2007 FT3 risque de dépasser la Terre à une distance si extrême que même les grands télescopes professionnels des grands observatoires ne pourront pas le détecter en octobre. Jusqu'où sera-t-il à sa plus proche distance? Selon les estimations préliminaires, l'astéroïde 2007 FT3 passera le 3 octobre 2019 à presque 360 ​​fois la distance Terre-Lune. C'est plusieurs millions de miles, une distance énorme!

L'astéroïde 2007 FT3 a été découvert le 20 mars 2007 à Mount Lemmon, en Arizona. Il n'a été observé que brièvement - 14 fois en 1, 2 jour - et est devenu trop faible pour être observé, puis a disparu dans les profondeurs de l'espace. Comme il a été observé pendant si peu de temps, il existe des incertitudes sur son orbite. Ces sortes d'incertitudes pour un astéroïde récemment observé ou brièvement observé sont très très normales et ordinaires. Ils font juste partie du processus.

En raison des incertitudes, toutefois, le FT3 2007 figure dans une «liste de risques» gérée par des astronomes du Centre d’études des objets proches de la Terre (CNEOS) du Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie. Sentry Risk Table fait partie d'un système hautement automatisé de surveillance des collisions qui analyse en permanence le catalogue d'astéroïdes le plus récent pour rechercher les possibilités d'impact futur avec la Terre au cours des 100 prochaines années. L'astéroïde 2007 FT3 apparaît dans le tableau de risque Sentry actuel (bien que les objets soient supprimés de ce tableau à mesure que leurs orbites sont mieux connues).

Mais être dans une «table de risque» ne signifie pas qu'il y a un risque réel. Regardez attentivement la table. Cliquez sur les numéros dans la colonne intitulée Probabilité d'impact (cumulatif). Vous verrez que le FT3 2007 a très peu de chance d’avoir un impact sur la Terre en octobre:

0, 00015% de chance d'impact sur la Terre
1 sur 670 000 chances d'impact
99, 99985% de chances à l'astéroïde de manquer la Terre

Attardons-nous un peu plus longtemps sur la Sentry Risk Table. CNEOS, qui gère ce tableau, explique sur son site internet:

Lors de l'interprétation des pages Sentry, qui contiennent des informations sur les impacts potentiels connus de l'AEN [astéroïde proche de la Terre], il ne faut pas oublier que la collision de la Terre par un important AEN est un événement à très faible probabilité. Les objets apparaissent normalement sur la page Risque car leurs orbites peuvent les rapprocher de l'orbite terrestre et le nombre limité d'observations disponibles ne permet pas encore de définir suffisamment les trajectoires de ces trajectoires. Dans de tels cas, il peut y avoir un large éventail de chemins futurs possibles qui peuvent être adaptés aux observations existantes, incluant parfois quelques-uns pouvant intersecter la Terre.

Chaque fois qu'une AEN récemment découverte est affichée sur la page Sentry Impact Risk, le résultat le plus probable est que l'objet sera éventuellement supprimé à mesure que de nouvelles observations deviennent disponibles, son orbite est améliorée et son déplacement futur est davantage étroitement contraint. En conséquence, plusieurs nouveaux NEA chaque mois peuvent être répertoriés sur la page Risque d’impact Sentry, pour être ensuite supprimés peu de temps après. C'est un processus normal, tout à fait attendu. Le retrait d'un objet de la page Risque d'impact n'indique pas que le risque de l'objet a été évalué par erreur: le risque était réel jusqu'à ce que des observations supplémentaires montrent que ce n'était pas le cas.

Ainsi de suite. Nous vous encourageons à lire l’ensemble de cette page si vous souhaitez comprendre le système Sentry.

Richard P. Binzel, professeur au MIT, a contribué à la mise au point d'un outil important permettant de comprendre le risque lié aux astéroïdes et de le communiquer au public: l'échelle de Turin. Si vous avez déjà peur d'un astéroïde particulier, assurez-vous de connaître son classement sur l'échelle de Turin. Cela vous fera presque toujours sentir mieux! Image via MIT.

Examinons maintenant un autre outil important pour comprendre les astéroïdes proches de la Terre: l'échelle de Turin. Il a été créé par l'astronome Richard P. Binzel du MIT en 1995 et présenté à une conférence des Nations Unies cette année-là. CNEOS a décrit l’échelle de Turin comme suit:

L'échelle de Turin, adoptée par [l'Union astronomique internationale] en 1999, est un outil permettant de catégoriser les événements pouvant avoir un impact sur la Terre. Échelle entière allant de 0 à 10 avec codage couleur associé, elle est principalement destinée à faciliter la communication publique de la communauté de surveillance des dangers liés aux impacts d'astéroïdes. L'échelle prend en compte la probabilité et les conséquences d'un événement d'impact potentiel, mais ne prend pas en compte le temps qui reste avant l'impact potentiel. Des événements plus extraordinaires sont indiqués par une valeur plus élevée de l'échelle de Turin.

Lire la description de l'échelle de Turin par Richard P. Binzel

L'astéroïde 2007 FT3 a un classement sur l'échelle de Turin 0 qui indique:

La probabilité d'une collision est nulle ou si faible qu'elle est effectivement nulle.

Même avec une orbite peu limitée ou des données limitées, les scientifiques de la NASA estiment que, le 3 octobre 2019, l'astéroïde 2007 FT3 devrait passer à quelque 138 millions de km de la Terre.

Le FT3 2007 devrait être un peu «plus proche» de la Terre le 11 octobre 2068. Au cours de cette approche «plus rapprochée», la roche spatiale devrait dépasser de 15 millions de miles (24, 5 millions de km), soit environ 64 fois la Terre-Lune. distance. C'est encore une distance énorme.

2007 FT3 est classé comme un astéroïde de type Apollo. Il faut 1, 2 ans (438 jours) pour effectuer une orbite autour du soleil. Son orbite - et non l'objet lui - même - s'approche de l'orbite de la Terre. CNEOS le considère donc comme un astéroïde potentiellement dangereux:

Les astéroïdes potentiellement dangereux (PHAs) sont actuellement définis en fonction de paramètres qui mesurent le potentiel de l’astéroïde à faire des menaces menaçantes aux abords de la Terre. Plus précisément, tous les astéroïdes dont la distance d’intersection minimale entre les orbites (MOID) est inférieure ou égale à 0, 05 unité astronomique et d’une magnitude absolue (H) inférieure ou égale à 22, 0 sont considérés comme des PHA.

Nous ne voyons pas très bien les astéroïdes, car ils sont petits. Cette animation est construite à partir d'images radar Arecibo de l'astéroïde 3200 Phaethon proche de la Terre, acquises du 15 au 19 décembre 2017. Plus d'informations sur ces observations.

Voyez-vous ce qui se passe ici? Au cours des dernières décennies, les astronomes ont compris le potentiel des astéroïdes pour frapper la Terre. C'est un potentiel très réel. Le monde dans son ensemble a reconnu qu’il était important pour une planète de 7, 6 milliards d’êtres humains de comprendre la menace potentielle des astéroïdes, de suivre leurs astéroïdes et même de discuter de ce que nous pourrions faire si nous apprenions qu'un astéroïde se dirigeait vers nous. J'espère que nous l'apprendrons quelques années avant, et non plusieurs jours avant.

Mais toute cette formalisation d'une menace potentielle - nomenclature, listes, acronymes - a également créé un potentiel de création de malentendus et de peur. Et, nous le savons tous, sur Internet, la peur signifie des clics, et les clics signifient $$.

Pendant ce temps, les astéroïdes ne font que sortir, comme ils le font depuis des milliards d'années, poursuivant leur orbite autour du soleil. Si l'astéroïde 2007 FT3 est à nouveau observé fin septembre ou début octobre 2019, les nouvelles observations pourraient permettre aux astronomes de mieux préciser leur orbite. Ensuite, il sera peut-être retiré de la table des risques Sentry.

En attendant, ne vous inquiétez pas. Ce que vous voyez ici n’est que l’astronomie en action, et en particulier la branche de l’astronomie qui vise à nous protéger des astéroïdes. Et les données préliminaires - basées sur les meilleures observations possibles de ces astronomes et les calculs les plus minutieux sur leur orbite - indiquent clairement que cet astéroïde particulier, 2007 FT3, ne présente aucun risque pour notre planète.

Concept d'artiste d'un grand astéroïde frappant la Terre. Est-ce que cela est déjà arrivé? Sûr. Les gros astéroïdes ont frappé la Terre dans le passé. De grands cratères sur Terre - par exemple, le Meteor Crater en Arizona - témoignent d'une collision avec un astéroïde. Un gros astéroïde pourrait-il nous frapper à l'avenir? C'est possible, et c'est pourquoi les astronomes sont si occupés par le suivi des astéroïdes. Mais, à ce jour, aucun astéroïde de grande taille n’est sur une trajectoire de collision avec la Terre. Image via SolarSeven / Shutterstock.

En résumé: l’astéroïde 2007 FT3 n’atteindra pas la Terre le 3 octobre 2019.