Nautile

Une expédition au large des côtes de l’État de Washington effectue une première opération de récupération de fragments de météorite après une chute d’océan documentée.

Le soir du 7 mars 2018, un météore lumineux a illuminé le ciel de l'ouest de Washington et de l'Oregon. Cet événement a envoyé des chercheurs en difficulté, car il a été bien documenté par les sismomètres océan-fond de mer, le radar météorologique NOAA NEXRAD, les données de capteurs à bouée et les comptes rendus de témoins oculaires. Tout cela indiquait un objet estimé à 2 tonnes qui se serait brisé au large de la côte de Washington et serait tombé en fragments dans la mer. La chute a été l'une des plus importantes observées sur les radars NOAA NEXRAD au cours des deux décennies d'exploitation du système.

Une équipe de scientifiques du sanctuaire marin national de la côte olympique, de l’Université du Michigan et de la NASA a annoncé la possibilité de récupérer les premiers fragments de l’automne.

Un météore au moins aussi brillant que Vénus (magnitude –4) est appelé une boule de feu, et ceux qui se séparent lors de leur passage chauffé dans l'atmosphère s'appellent des bolides . Celles-ci se terminent souvent par un éclair brillant, pleuvoir au sol avec une traînée allongée de débris météoritiques connue sous le nom de strewnfield . Le bolide du 7 mars s'est déroulé à 25 km des côtes du comté de Grays Harbor, dans l'État de Washington.

Tamiser le limon du fond marin

Préparer le ROV Hercules au lancement pour chasser les météorites sur le fond marin.
Susan Poulton / Ocean Exploration Trust

La chasse a commencé au début de ce mois au large de la côte pacifique de Washington, dans une zone présumée d’automne dans le sanctuaire marin national de la côte olympique. Les efforts de recherche ont utilisé le vaisseau d'exploration Nautilus et les scientifiques à bord ont commencé le 1er juillet par une étude par sonar à faisceaux multiples, qui a permis de rechercher des modifications sur le fond de la mer dues à un impact possible.

Bien que cette enquête préliminaire n’ait rien d’extraordinaire, l’équipe a eu plus de chance le lendemain en envoyant une paire de ROV (véhicules télécommandés), nommés Argus et Hercules, effectuer une enquête visuelle de 7 heures le long du fond marin.

Une des plaques d'aimants utilisés dans la chasse. Notez que les chercheurs ont nommé les aimants individuels en compétition amicale.
Susan Poulton / Ocean Exploration Trust

Les chercheurs ont utilisé une pelle à sédiments et un tuyau d'aspiration équipés d'aimants puissants pour attirer et trier les débris météoritiques, tandis que le radar de rétrodiffusion à bord de Nautilus sondait le fond marin à 100 mètres au-dessous recherchant des objets solides en métal rocheux.

Vient ensuite le difficile processus de 6 heures consistant à tamiser les débris lors de la chasse aux météorites. Une analyse préliminaire réalisée par Marc Fries, conservateur de la poussière cosmique au Johnson Space Center de la NASA, a révélé deux petits fragments d’origine cosmique possible. Les deux fragments présentent la composition lisse caractéristique d'une croûte de fusion, une mince couche superficielle fondue à des températures extrêmes au cours de la plongée de la météorite dans l'atmosphère terrestre.

L'un des deux fragments de croûte de fusion récupérés sur le fond marin.
Susan Poulton / Ocean Exploration Trust

"Récupérer un échantillon, même petit, sera scientifiquement utile", déclare Fries dans une interview accordée au site Web de Nautilus, "non seulement parce que les météorites conservent un enregistrement des conditions du système solaire initial, mais aussi parce que le modèle de fragmentation de cette chute est incomparable. pourquoi aidera à évaluer les risques d’impact de la future météorite de grande envergure. "

Si vérifiée, la découverte marquera la première récupération de météorites du fond marin après une chute observée. La chasse aux météorites Nautilus fait partie d’une mission scientifique plus vaste menée par le navire (un navire du Ocean Exploration Trust), impliquant l’archéologie, la géologie, la biologie et les sciences de la mer profonde.

"Les météorites ne devraient pas durer longtemps dans l'eau de mer. Trouver un matériau en assez bon état sera donc un indice", déclare Fries. "Si nous pouvons obtenir suffisamment de matériau, nous pouvons mesurer certains isotopes, ce qui nous donne un" âge terrestre ". 'De combien de temps une météorite a été sur Terre ... et a été protégée par les rayons cosmiques présents dans l'espace. "

La majeure partie de la planète est recouverte d’eau et la plupart des roches spatiales infiltrantes terminent simplement leur carrière de météorites au fond de la mer. Mais de plus en plus de caméras automatisées surveillant les bolides brillants surveillent le ciel et les techniques mises au point par l'expédition Nautilus contribueront grandement à la récupération future des météorites sur le fond marin.

Des informations sur une chasse urbaine similaire pour les minuscules météorites de gouttières ont été réalisées par le projet Stardust sur les toits d'Oslo et de Paris - ainsi qu'une nouvelle étude surveillant le ciel européen à la recherche de boules de feu.

Bolide événements sur une décennie. Notez le point le plus important du tableau sur la Russie pour l'événement de Tcheliabinsk en février 2013.
NASA / Science Planétaire