La sonde Dawn de la NASA atteint son orbite finale basse

Le vaisseau spatial Dawn de la NASA est entré sur une nouvelle et dernière orbite qui le mènera à moins de 30 milles de la surface de l'astéroïde Ceres.

Cette mosaïque d'un monticule important situé du côté ouest de Cerealia Facula a été obtenue par la sonde Dawn de la NASA le 22 juin 2018 à une altitude d'environ 34 km.
NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

Le vaisseau spatial Dawn de la NASA se rapproche de Ceres comme jamais auparavant. Cela constitue le point culminant d'une mission incroyable de 11 ans, dont les objectifs comprennent l'exploration du plus gros astéroïde et de la seule planète naine du système solaire interne.

Dawn est entré en orbite autour de 1 Ceres le 6 mars 2015. Jusqu'à cette année, les orbites de Dawn ne l'avaient pas éloignée de moins de 385 kilomètres de la surface de la planète naine. Le processus compliqué pour entrer dans la nouvelle orbite de 27 heures et de 13 minutes autour de l'astéroïde a débuté le 16 avril, lorsque les ingénieurs de la NASA ont demandé à Dawn de faire feu avec ses moteurs à ions. La nouvelle orbite a une périapse de moins de 48 km au-dessus de la surface poinçonnée de Cérès et une apoapsis de 4 000 km.

Une vue de Cérès à 270 milles (440 kilomètres) le 16 mai 2018.
NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

Atteindre une orbite basse autour de l'objet Ceres n'est pas une mince affaire, car le champ gravitationnel de l'astéroïde est grumeleux en raison de la composition inégale de l'astéroïde. Les ingénieurs de la NASA ont examiné plus de 45 000 trajectoires possibles avant de choisir la solution. Une orbite plus basse permettra aux chercheurs de cartographier le champ gravitationnel de Ceres et donc sa distribution de masse interne. Des surprises risquent cependant de se produire: Dawn a perdu sa dernière roue de réaction l’an dernier et utilise donc ses propulseurs alimentés à l’hydrazine pour contrôler son orientation dans l’espace.

Il y a aussi une raison spécifique pour l'orbite de 27 heures et 13 minutes: Cela place Dawn dans une orbite résonnante de 3: 1 avec l'astéroïde, qui tourne toutes les 9 heures et 4 minutes. Les ingénieurs ciblent plusieurs orbites successives sur le cratère Occator.

Au cours de ses derniers mois, Dawn cartographiera Ceres avec des détails sans précédent, tout en continuant à utiliser ses instruments pour collecter des spectres de neutrons et de rayons gamma, qui sondent la composition chimique de la surface.

Le voyage de Dawn vers une orbite plus proche et plus courte autour de Ceres.
NASA / JPL

Explorer Cérès

Lancé le 27 septembre 2007 depuis la base aérienne de Cap Canaveral au sommet d’une fusée Delta II, Dawn a survolé Mars le 18 février 2009, avant d’atteindre sa première cible, l’astéroïde 4 Vesta le 16 juillet 2011. Le mois de septembre Le 5 avril 2012, Dawn a effectué une autre première, quittant une destination interplanétaire et partant vers une autre: son domicile actuel et définitif autour de Ceres. Equipé d’un ensemble de trois moteurs à ions, Dawn fabrique un chasseur à moteur à ions double (TIE) Star Wars de meilleure qualité.

Découvert le 1 er janvier 1801 par l'astronome Giuseppe Piazzi, Cérès fut un simple point de lumière pendant plus de deux siècles jusqu'à ce que Dawn le révèle comme un monde à part. Dawn a révélé les écharpes éblouissantes du cryovolcan Ahuna Mons et les énigmatiques points lumineux de Cérès, y compris ceux qui parsèment le cratère Occator.

Nous pouvons profiter des derniers plans de Ceres avant que Dawn ne se taise plus tard cette année. Ensuite, l'enthousiasme suscité par l'exploration d'astéroïdes se concentrera sur l'arrivée de Hayabusa-2 de l'Agence japonaise d'exploration aérospatiale à 162173 Ryugu en juillet, ainsi que sur l'arrivée d'Osiris-REX à 101955 Bennu en août.

Cette image de la jante est du cratère Occator a été obtenue par la sonde Dawn de la NASA le 9 juin 2018, à une altitude d'environ 48 km. Découvrez d'autres images incroyables à basse altitude dans la base de données d'images de la mission Dawn.
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