La NASA fixe la date de lancement du télescope spatial James Webb en mars 2021

Malgré d'importants dépassements de coûts, le télescope spatial James Webb de la NASA devrait être lancé en mars 2021 - à condition qu'il soit réautorisé par le Congrès.

Conception de l'artiste du télescope spatial James Webb, NASA

La NASA a annoncé un engagement concernant le lancement du télescope spatial James Webb le 30 mars 2021. La nouvelle date est un retard de 29 mois par rapport à la date originale d'octobre 2018 établie en 2011. Elle a également presque un an de retard sur la date de mai 2020 annoncée provisoirement par la NASA au début de cette année.

Cette annonce s’accompagne de la publication d’un rapport d’un comité d’examen indépendant, qui souligne à la fois la complexité du télescope et l’éventail de facteurs qui influent sur son calendrier de développement. Le rapport, ainsi que les réponses de la NASA à ses recommandations, sont disponibles ici. (Si vous êtes intéressé par ce qu'il faut pour fabriquer un télescope de classe mondiale, cela en fait une lecture étonnamment fascinante!)

Le nouveau rapport attribue également un nouveau prix à la mission: 8, 8 milliards de dollars, dépassant le plafond de 8 milliards de dollars fixé par le Congrès en 2011. Cela signifie que la mission sera confrontée à une nouvelle autorisation du Congrès. Bien que la NASA dispose des fonds nécessaires pour mettre en œuvre les recommandations du comité d'examen pour 2018 et 2019, elle aura besoin du Congrès pour approuver des fonds supplémentaires pour 2020 et 2021.

Ce que la commission d'examen a trouvé

Cette image de 2017 montre les cinq couches du pare-soleil de l'observatoire Webb dans la salle blanche de Northrop Grumman à Redondo Beach, en Californie. Les cinq couches de membrane sont aussi fines qu'un cheveu humain.
Northrop Grumman Corporation

Webb promet une nouvelle vision de l'univers infrarouge, offrant aux astronomes l'accès à l'aube de la formation d'étoiles et de galaxies, ainsi que la possibilité de sonder les atmosphères des exoplanètes à proximité. Cependant, les images sans précédent attendues de cette mission s'accompagnent d'un niveau élevé de complexité technique et de coûts élevés.

Alors que les instruments astronomiques pour Webb sont prêts à fonctionner, le bus spatial lui-même et le pare-soleil conçu pour protéger les instruments infrarouges de la chaleur du Soleil font toujours l’objet d’un processus appelé «intégration et test». De nombreux problèmes ont surgi au cours de cette phase. Bien que l'intégration et les tests soient conçus pour détecter les problèmes, les retards ont coûté environ 1 million de dollars par jour.

Certains des problèmes étaient mineurs au premier abord, mais en raison de la complexité de Webb, ils ont eu un impact démesuré. L’un des problèmes découverts au cours des tests de l’année dernière était que les attaches contenant la membrane pare-soleil ultra-fine s’étaient accrochées, déchirant des trous dans la membrane. Les membranes ont été réparées, mais pour que ce problème ne se reproduise plus au cours de la mission, les écrous de fixation ont été serrés pour affleurer leurs boulons.

Mais cela n’était pas assez serré lors des tests acoustiques, qui simulaient les conditions du lancement, 70 éléments matériels se sont détachés. Bien que la plupart des pièces aient été retrouvées par la suite, il semblerait que deux d'entre elles se trouvent encore à l'intérieur du vaisseau spatial. Ce problème à lui seul a provoqué environ six mois de retard.

Les erreurs humaines ont également fait partie du problème. Dans son précédent rapport publié en mars par la NASA, l'agence avait reconnu deux erreurs qui avaient entraîné des retards importants lors des tests du système de propulsion: un solvant incorrect a été utilisé pour nettoyer les vannes, ce qui a détruit celles qui devaient ensuite être réparées / remplacées et réinstallées, et un câblage inapproprié a fourni une tension excessive à un transducteur, qui a également dû être remplacé. Selon Tom Young, président du comité d'examen indépendant, ces deux problèmes auraient pu être évités si les processus appropriés et la discipline permettant de les suivre avaient été mis en place.

Le comité de révision a formulé plus de 30 suggestions pour remédier à ces erreurs, ainsi que d'autres facteurs qui ont une incidence sur le calendrier de Webb, notamment «l'optimisme excessif», la complexité du système et le manque d'expérience avec les nouveaux systèmes tels que pare-soleil à cinq couches, afin d’assurer un lancement réussi en mars 2021. La NASA a pleinement approuvé l’évaluation du comité d’examen et a déjà mis en œuvre ou a commencé à mettre en œuvre la plupart de ces éléments. La NASA et le comité d'examen indépendant concluent tous deux que l'incroyable potentiel scientifique de Webb rend le succès de la mission primordial. "Webb vaudra la peine d'attendre", a déclaré Thomas Zurbucken, administrateur associé de la Science Mission Directorate de la NASA.

Pendant ce temps, les tests et l'intégration de l'élément de vaisseau spatial se poursuivent. Une fois cette phase achevée, vers le mois d'octobre, le télescope et les instruments scientifiques seront intégrés à l'engin spatial. L'ensemble du shebang sera soumis à des tests environnementaux et à un test de déploiement final avant d'être envoyé à Kourou, en Guyane française, pour être lancé.