Rencontrez Polaris, l'étoile du Nord

Polaris Vitals

Caractéristiques physiques

Si vous étiez en quelque sorte sur le marché pour acheter une étoile, votre agent immobilier pourrait vous emmener voir Polaris. Pourquoi? Parce que Polaris a cet attribut souhaitable: location, location, location!

Cet endroit est une position dans le ciel nord qui s’aligne presque exactement avec l’axe de la Terre. Si vous vous teniez au pôle Nord, Polaris serait directement au zénith. En quelques heures, tout le ciel semblerait pivoter autour de Polaris, qui resterait à un endroit stable au-dessus de la tête. (En fait, Polaris est juste un peu en décalage par rapport au pôle nord céleste inférieur à un degré.)

Michele Brusa / Galerie de photos en ligne S & T

Lorsque vous voyagez vers des latitudes plus au sud, Polaris apparaît de plus en plus bas dans le ciel. Au moment où vous atteignez les États-Unis, vous n’avez plus à faire de contorsions du cou pour voir le Polaris facilement. (Si vous franchissez l'équateur, Polaris disparaît au-dessous de l'horizon.) Mais sa position sur l'axe reste la même: Polaris reste au même endroit toute la nuit, tandis que le reste du ciel semble tourner autour de lui.

L'étoile polaire est donc une constante fiable dans un ciel toujours en mouvement; aucun autre objet astronomique ne conserve la même position apparente à tout moment. Ce fait s’est avéré extrêmement utile aux voyageurs humains pendant des siècles - si vous trouvez simplement Polaris dans le nord, vous connaissez instantanément les quatre directions autour de vous. Mesurez l’angle entre Polaris et l’horizon et vous aurez un deuxième point de données sur votre position: votre latitude.

Mais visuellement, Polaris n’est pas une étoile impressionnante. Cela surprend certaines personnes qui ont entendu l'idée fausse commune selon laquelle l'étoile polaire est la plus brillante. Pas si, cette désignation appartient à Sirius. Polaris se classe comme la 50 ème étoile la plus brillante. Il est assez facile à repérer sans aide optique, mais si ce n’était pas son emplacement unique, Polaris aurait subi le même sort que des dizaines d’autres étoiles de magnitude +2: largement ignorées, enfouies dans une constellation, et pensé par seulement par le chasseur occasionnel d'astéroïdes ou de comètes ayant besoin d'un tremplin vers d'autres objets plus intéressants.

Polaris ne nous apparaît que faiblement à cause de son immense distance de la Terre. En réalité, l’étoile est un mastodonte, une supergéante jaune qui se trouve dans une phase éphémère avant que l’étoile ne se transforme en supergéante rouge. Il s’agit du membre le plus important et le plus brillant d’un système à trois étoiles, qui comprend les étoiles de la classe F de la séquence principale Polaris B et Polaris Ab. Polaris A est également une étoile variable du Delta Cepheid, dont la luminosité fluctue de moins d’un dixième de magnitude tous les deux ou trois jours.

Origine / Mythologie

Polaris n'est pas particulièrement important dans la mythologie antique, mais quand on le mentionne, c'est souvent dans le contexte de son emplacement. Dans les contes nordiques, Polaris était la fin d'une pointe autour de laquelle le ciel tourne; dans la mythologie mongole, c'est un pion qui maintient le monde ensemble. Mais dans l’ensemble, le principal intérêt de l’humanité pour Polaris semble concerner le côté pratique de l’Étoile polaire; les marins et les explorateurs l'ont utilisé pour la navigation pendant des siècles.

En remontant dans l’histoire, Polaris n’a pas toujours apprécié son emplacement de choix. Par exemple, lorsque les anciens Égyptiens construisaient la grande pyramide de Khéops il y a 4 600 ans, l'étoile Thuban à Draco était l'étoile la plus proche du pôle. Un processus appelé précession provoque la «dérive lente» de l'axe de la Terre; à cause de cela, la Terre a parfois une étoile polaire, et parfois elle ne le fait pas. Dans environ 12 000 ans, la brillante Vega sera notre étoile.

Comment voir Polaris

Utilisez la louche du Grand Dipper pour vous diriger vers Polaris, l'étoile polaire.
Daniel Johnson

Une façon de trouver Polaris serait tout simplement de rester éveillé quelques heures et de regarder le ciel nocturne tourner au-dessus de vous Polaris est la seule étoile qui (presque) ne bouge pas. Mais cette méthode n'est pas très utile pour des observations rapides. Au lieu de cela, la méthode classique pour trouver Polaris consiste à utiliser deux étoiles dans la Grande Ourse - Dubhe et Merak - comme «pointeurs». Ces deux étoiles forment l'extrémité droite du volet «bol» ou «louche» d'Ursa Major. Tracer une ligne imaginaire dans votre esprit entre ces deux étoiles vous mènera directement à Polaris. (Cela fonctionne toujours, même si la Grande Ourse est «à l'envers».) C'est une chose merveilleuse à enseigner aux autres, car la plupart des gens prendront plaisir à apprendre à naviguer à l'aide des étoiles.