Rencontrez Alpha Cephei, une étoile qui tourne rapidement

Les astronomes ont utilisé le réseau CHARA de la Georgia State University - un interféromètre optique - pour connaître l'inclinaison, les rayons polaire et équatorial ainsi que la température et la vitesse de rotation d'Alpha Cephei. Lisez à propos de ce travail ici. Image via M. Zao.

La constellation de Céphée le Roi n’est pas remarquablement visible et ne peut se vanter que d’une étoile relative. Cette étoile est Alderamin - alias Alpha Cephei - qui est de loin l’étoile la plus brillante de Cepheus, éclairant l’un des coins d’une série d’étoiles en forme de maison par ailleurs très pâles. Bien qu’elle ne soit pas l’une des étoiles les plus remarquables du ciel nocturne, cette étoile est facile à repérer et elle est intéressante pour sa rotation rapide sur son axe.

Science d'Alpha Cephei. Alderamin est une étoile blanche; il est considéré comme une étoile de classe A, qui évolue maintenant de la séquence principale vers un sous-géant. On pense que cette étoile est en train de devenir un géant rouge car son approvisionnement interne en hydrogène est faible.

Selon l'expert vedette Jim Kaler, Alderamin brille avec la luminosité de 18 soleils.

Alpha Cephei tourne rapidement. Il effectue une révolution en moins de 12 heures, alors que notre soleil tourne presque sur un mois. Jim Kaler écrit de cette étoile:

Le spin peut également être lié à l'activité de l'étoile. [Notre] soleil est magnétiquement actif en grande partie parce que son tiers externe est agité par d’énormes courants de convection, le mouvement aidant à générer un champ magnétique. De telles zones extérieures sont supposées disparaître dans les étoiles de classe A comme Alderamin. Pourtant, Alderamin émet à peu près la même quantité de rayons X que le soleil et présente d'autres caractéristiques qui, ensemble, suggèrent une activité magnétique considérable. Personne ne sait vraiment pourquoi. Ces anomalies, bien sûr, orientent la science. Comprendre Alderamin nous aidera un jour à comprendre notre propre étoile, dont nous dépendons pour la vie.

À propos, Alpha Cephei n’est pas une étoile très puissante contrairement aux deux grandes étoiles de Cepheus: Mu Cephei (l’étoile Garnet) et VV (deux V) Cephei. Mu Cephei et VV Cephei sont des super-géants - parmi les plus grands et les plus brillants de notre galaxie de la Voie Lactée - brillants de la puissance de feu de centaines de milliers de soleils. Si l'une ou l'autre des étoiles devait remplacer le soleil dans notre système solaire, son diamètre dépasserait l'orbite de la planète Jupiter, qui est cinq fois plus éloignée de notre soleil que la Terre. Bien que ces deux étoiles semblent faibles, elles ne sont visibles à l'œil nu que dans une nuit sombre et sans lune, mais elles sont si éloignées les unes des autres et résident à quelques milliers d'années-lumière de la ville.

Pendant ce temps, Alderamin n'est qu'à 49 années-lumière.

Agrandir l'image La constellation de Céphée le Roi a la forme de la maison que nous avons tous dessinée dans notre enfance. Alderamin, ou Alpha Cephei, est de loin l'étoile la plus brillante de cette constellation. Une ligne tracée entre Schedar et Caph dans la constellation de Cassiopée vous mènera à Alpha Cephei.

Comment trouver Alpha Cephei. Par une nuit sombre, Alpha Cephei est facilement visible et relativement facile à trouver. Regardez au nord pour cette étoile. Il est circumpolaire dans toute l’Europe, dans le nord de l’Asie, au Canada et dans des villes américaines aussi au sud que San Diego. Sa constellation, Cepheus, a la forme de la maison en bâtons que nous avons tous dessinée dans l'enfance. Cepheus est une constellation plutôt faible, mais Alpha Cephei est de loin son étoile la plus brillante et est facilement observable à l'œil nu, même dans les villes.

Si vous connaissez la constellation Cassiopeia la reine en forme de M ou de M, vous pouvez utiliser les étoiles Cassiopeia Schedar et Caph pour faire un saut d'étoile à Alderamin.

Carte du ciel de la constellation de Céphée le Roi

Alpha Cephei dans l'histoire de l'astronomie. Alpha Cephei a été une étoile du pôle dans le passé, c'est-à-dire une étoile proche du pôle nord du ciel. La dernière fois était en 18 000 av. Ce sera à nouveau une star du pôle d’ici 5 500 ans. Quel genre de monde sera la Terre alors? Peu importe. Les cieux poursuivront leurs longs cycles et Alpha Cephei se situera à environ trois degrés du pôle nord du ciel vers l'an 7500 de notre ère. Cela signifie que ce ne sera pas une aussi bonne étoile polaire que notre Polaris actuel, qui sera à 0, 4525 degrés du pôle nord céleste le 24 mars 2100. Mais ce sera très bien.

Le nom propre de cette étoile, Alderamin, vient de l'arabe et signifie «le bras droit», probablement de Céphée le Roi, qui a joué un rôle dans la mythologie grecque.

En résumé: Cepheus le roi n’est pas une constellation très remarquable, il n’ya qu’une seule étoile relativement brillante, Alderamin - alias Alpha Cephei. Cette étoile est intéressante pour sa rotation rapide sur son axe.