Martian Supervolcano a créé une formation rocheuse mystérieuse

Les scientifiques ont découvert qu'un supervolcan aurait probablement créé une mystérieuse formation rocheuse sur Mars il y a environ 3 milliards d'années.

Avec une superficie d'un cinquième de la superficie continentale des États-Unis, la formation de Medusae Fossae (MFF) est l'un des plus importants gisements de roches sur Mars. Les scientifiques étudient la nature de la formation massive depuis les années 1960, mais de nouvelles recherches montrent que le tronçon rocheux est probablement le résultat d'une éruption volcanique.

Une colline isolée dans la formation de Medusae Fossae. L'effet de l'érosion éolienne sur cette colline est évident par sa forme profilée.

Pour en savoir plus sur la formation, les scientifiques s'étaient déjà tournés vers les satellites en orbite martienne, en les programmant pour qu'ils émettent des impulsions radar vers le MFF. Les signaux réfléchis éclairent les ingrédients du MFF et offrent aux scientifiques deux possibilités principales: la formation peut être constituée de roche poreuse ou de glace de plusieurs kilomètres d'épaisseur recouverte de cendres.

Maintenant, les scientifiques ont utilisé les données gravimétriques des orbiteurs de Mars pour résoudre le conflit. «C’est la première étude qui utilise la gravité pour déterminer la densité des dépôts sédimentaires sur Mars», explique l’auteur principal de l’étude, Lujendra Ojha (Université Johns Hopkins).

L'attraction gravitationnelle de formations géologiques massives accélère les satellites en orbite. À partir du taux d’accélération, les scientifiques peuvent déduire la masse et donc la densité de la formation. «À partir de cette mesure, nous pouvons enfin résoudre l'ambiguïté du passé», déclare le coauteur Kevin Lewis (également de Johns Hopkins). «La combinaison des données radar passées et des mesures de densité nouvellement obtenues a permis aux chercheurs d'éliminer la glace comme un MFF» L'ingrédient principal, laissant un candidat viable: la roche poreuse.

Un tel rocher se forme lorsqu'un volcan explose, explique Ojha. Au lieu d'émettre de la lave à la surface du sol, elle rejette du gaz, des cendres et de la lave dans l'atmosphère. La pression de l'explosion provoque la fragmentation de la lave. La lave très fragmentée descend ensuite et commence à refroidir, piégeant les particules de gaz à l'intérieur, processus qui forme la roche poreuse.

Les sédiments de la formation Medusae Fossae ont formé un cratère de 13 km de large (8 km de large).

Caméra stéréo haute résolution / ESA

Jim Zimbelman (Musée national de l'air et de l'espace), qui n'a pas participé à l'étude, trouve les résultats très intéressants. Jusqu'à présent, de nombreuses théories se disputaient pour fournir la meilleure explication de l'origine du MFF, mais maintenant, «les volcans sont nettement en tête», dit Zimbelman.

Si la formation était effectivement formée par un volcan, il s'agirait de la plus grande formation volcanique connue de tout le système solaire. Les éruptions qui l'ont provoquée il y a environ 3 milliards d'années auraient eu des effets incroyables sur le climat martien, rejetant d'énormes quantités de gaz qui modifient le climat dans l'atmosphère et rejetant suffisamment d'eau pour recouvrir Mars dans un océan global de plus de 9 centimètres (4 pouces). épais. Ojha et son collaborateur Kevin Lewis (Université Johns Hopkins) ont publié ce résultat dans le June Journal of Geophysical Research: Planets .