Grande zone morte en 2019 dans le golfe du Mexique

Le P / V Pelican . L'image apparaît avec l'aimable autorisation d'Arne Diercks de l'Université du sud du Mississippi, via la NOAA.

Une zone morte d’eaux appauvries en oxygène se forme chaque été dans le golfe du Mexique en réponse au ruissellement des nutriments provenant du bassin versant du Mississippi. Les scientifiques suivent la zone morte estivale depuis 33 ans et ont constaté que la zone d'eaux à faible teneur en oxygène de cette année s'étend sur une superficie de 18 006 km2 (6 952 milles carrés). C'est la 8ème plus grande zone morte jamais enregistrée.

Les eaux de ruissellement riches en nutriments contenant de l'azote et du phosphore provenant de terres agricoles et d'égouts sont à l'origine de la zone estivale du golfe du Mexique. Ces nutriments, associés à la lumière du soleil et aux eaux chaudes du golfe, déclenchent la prolifération d'algues. Ensuite, à mesure que les algues meurent et sont décomposées par des bactéries, l'oxygène des eaux de fond tombe à des niveaux qui peuvent être mortels pour de nombreux organismes marins.

Étendue de la zone morte estivale dans le golfe du Mexique d'après les données d'échantillonnage recueillies par des scientifiques de la Louisiane en juillet 2019. Image via LUMCON.

Les scientifiques ont mesuré l'étendue de la zone morte de cette année à bord du N / P Pelican du 23 au 29 juillet 2019. La superficie de la zone morte était estimée à 18 006 km 2 (6 952 milles carrés). Il s'agit de la huitième plus grande zone morte enregistrée dans les 33 années historiques de ce type d'événements.

La taille de la zone morte était en réalité inférieure à celle prévue au printemps, en fonction des précipitations et du ruissellement générés cette année. Les scientifiques soupçonnent que l'ouragan Barry, qui s'est abattu le 13 juillet sur la côte de la Louisiane sous forme de tempête de catégorie 1, a remué les eaux et perturbé la croissance de la zone morte. La zone morte devrait poursuivre sa croissance rapide si les conditions futures restent calmes. La zone morte finira par se dissiper à l'automne car la température de l'eau sera fraîche et les eaux riches en oxygène deviendront bien mélangées.

L'écologiste marine Nancy Rabalais de la Louisiana State University a dirigé les travaux d'échantillonnage. Elle a commenté les résultats de l'enquête dans une déclaration:

Des recherches antérieures indiquent que l'hypoxie peut prendre une semaine pour se reformer en été après des événements éoliens majeurs tels que le passage récent de l'ouragan Barry. Nous ne savions pas ce que nous allions trouver lorsque nous sortions pour cartographier la zone. Nous avons constaté que, malgré la tempête, la zone s’était réformée et était en train de s’étendre rapidement.

La zone morte du golfe du Mexique a des effets néfastes sur la vie marine et la pêche. Les scientifiques se sont donc fixé pour objectif de ne pas dépasser 4921 km2 (1 900 miles carrés) en moyenne (avec des données recueillies sur une quinquennal) d’ici 2035. Pour atteindre cet objectif, il sera nécessaire de réduire davantage le ruissellement des nutriments provenant des fermes et des zones urbaines.

Tendance de la taille de la zone morte qui se forme chaque été dans le golfe du Mexique. Image via LUMCON.

L'échantillonnage estival annuel dans le golfe du Mexique est une initiative conjointe de la Louisiana State University et du LUMCON (Consortium des universités de la Louisiane), et les scientifiques reçoivent un soutien financier de la NOAA (Administration nationale des océans et de l'atmosphère) pour leurs travaux.

En résumé: une grande zone morte s'est formée dans le golfe du Mexique au cours de l'été 2019. La taille de la zone morte était plus petite que prévu en raison de l'ouragan Barry, mais elle a été estimée à la 8ème plus grande enregistrée. Les grandes zones mortes du golfe du Mexique sont nocives pour la vie marine et il est nécessaire de réduire davantage le ruissellement des éléments nutritifs pour réduire la taille de la zone morte estivale qui se forme chaque année.