Atterrir sur Mars est encore difficile

Concept d'artiste du rover Curiosity de la NASA approchant de Mars avant d'atterrir avec succès en 2012. Image via NASA / JPL-Caltech.

Les ingénieurs et scientifiques du laboratoire de propulsion par réaction de la NASA à Pasadena, en Californie, travaillent d'arrache-pied ce week-end pour préparer une nouvelle tentative audacieuse d'atterrissage d'un vaisseau spatial à la surface de la planète Mars. Le vaisseau spatial InSight, conçu pour étudier l'intérieur de Mars, doit atterrir le lundi 26 novembre 2018 (voir comment regarder ici). Ce sera la tentative d'atterrissage de la NASA sur la 10e Mars, et la NASA a surtout réussi. Mais, en raison de sa faible atmosphère, le taux de réussite des atterrissages d’engins spatiaux dans l’ensemble de la planète est bien inférieur à celui de la Terre, de la Lune ou de Vénus. Et avec d'autres pays du monde, la NASA a eu ses échecs. Et c'est pourquoi Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la Direction de la mission scientifique au siège de la NASA à Washington, a déclaré à la fin de la semaine dernière dans un communiqué:

Atterrir sur Mars est difficile. Cela demande de l'habileté, de la concentration et des années de préparation…

Aucun doute là-dessus, la tentative d'atterrissage de lundi sur Mars sera un clou mordant. Considérez la vitesse à laquelle l'engin doit frapper l'atmosphère de Mars, puis, dans un très court laps de temps, ralentissez suffisamment pour atterrir. Lorsque la sonde InSight de la NASA atteindra le sommet de l'atmosphère martienne lundi, elle se déplacera à 12 300 km / h (19 800 km / h). Au cours de sa descente dans l'atmosphère de Mars, il doit ralentir jusqu'à 8 km / h, soit environ la vitesse de jogging humain, avant que ses trois jambes ne touchent le sol martien.

Cette décélération extrême doit se produire en un peu moins de sept minutes, selon un calendrier connu des ingénieurs de la NASA:

… Sept minutes de terreur.

Au cours de ces sept minutes, l’atterrisseur InSight doit déployer son parachute et ses jambes d’atterrissage, repérer la surface à l’aide d’instruments radar et mettre le feu à 12 moteurs pour l’aider à ralentir. Toutes ces actions sont préprogrammées car, en raison de la vitesse de la lumière, les ingénieurs de la NASA ne peuvent modifier la procédure en cas de problème. Ils ne peuvent même pas suivre la descente en temps réel.

En fait, voyageant à la vitesse de la lumière (186 000 miles / seconde ou environ 300 000 km / seconde), les signaux du vaisseau InSight auront besoin d’environ huit minutes pour atteindre la Terre. Cela signifie que, lorsque les ingénieurs de la NASA - et le reste d’entre nous - apprendront qu’InSight a atteint le sommet de l’atmosphère de Mars, l’atterrisseur aura déjà atterri à terre ou s’être écrasé.

Pourquoi est-il si difficile d'atterrir sur Mars? La vidéo ci-dessous, tirée de MinutePhysics, explique très bien la situation.

InSight est synonyme d'exploration intérieure utilisant les enquêtes sismiques, la géodésie et le transport de chaleur. C'est la première mission conçue pour étudier l'intérieur profond de Mars. InSight a décollé de la base aérienne de Vandenberg en Californie centrale le 5 mai 2018 et, jusqu'à présent, des ingénieurs ont décrit le vol d'InSight sur Mars comme «sans histoire». Mais, selon Rob Grover, à propos de l'entrée, de la descente et de l'atterrissage d'InSight:

Les ingénieurs appellent un atterrissage sur les sept minutes de terreur de Mars. Nous ne pouvons pas manipuler l’atterrissage, nous devons donc nous fier aux commandes que nous avons préprogrammées dans le vaisseau spatial. Nous avons passé des années à tester nos plans, à apprendre des autres atterrissages sur Mars et à étudier toutes les conditions que Mars peut nous imposer. Et nous allons rester vigilants jusqu'à ce qu'InSight s'installe dans sa région de Elysium Planitia.

Comment les ingénieurs et les scientifiques de la NASA sauront-ils que l'engin a atterri en toute sécurité? Lire la suite: Comment la NASA saura-t-elle quand InSight se posera?

Vous voulez plus de détails sur l'atterrissage? La vidéo ci-dessous est pour vous:

Lori Glaze, directrice par intérim de la Division des sciences planétaires au siège de la NASA, a déclaré:

Atterrir sur Mars est passionnant, mais les scientifiques attendent avec impatience le lendemain de l'arrivée d'InSight. Une fois InSight installé sur la planète rouge et ses instruments déployés, il commencera à collecter des informations précieuses sur la structure de l'intérieur profond de Mars - informations qui nous aideront à comprendre la formation et l'évolution de toutes les planètes rocheuses, y compris celle que nous appelons notre pays. .

Sue Smrekar, l'enquêteur principal adjoint de la mission InSight au JPL, a ajouté:

Les missions précédentes n'ont pas été plus que superficielles sur Mars. Les scientifiques d'InSight ont hâte d'explorer le cœur de Mars.

Lisez l'article de EarthSky 2016 sur ce sujet: Atterrir sur Mars est difficile