Kepler trouve 10 exoplanètes semblables à la Terre

Lundi (19 juin 2017), l'équipe du télescope spatial Kepler de la NASA a publié un catalogue de missions qui a ajouté 219 candidats à la liste croissante d'exoplanètes - des planètes situées au-delà de notre système solaire. Dix des planètes ont une taille proche de la Terre et gravitent autour de la zone habitable de leur étoile, qui correspond à la distance qui le sépare d'une étoile où de l'eau liquide pourrait s'accumuler à la surface d'une planète rocheuse. Les scientifiques considèrent que l'eau liquide est un ingrédient essentiel de la vie.

Depuis la publication de ce catalogue, 4 034 planètes candidates ont été identifiées par Kepler. Parmi celles-ci, 2 335 ont été vérifiées en tant qu'exoplanètes et sur une cinquantaine de zones candidates de taille habitable proches de la taille de la Terre détectées par Kepler, plus de 30 ont été vérifiées.

Image via NASA / JPL-Caltech.

Le télescope spatial Kepler recherche les planètes en détectant la minuscule baisse de luminosité d'une étoile qui se produit lorsqu'une planète passe devant, appelée transit.

Il s’agit de la huitième édition du catalogue de candidats Kepler, qui a été collectée en retraitant l’ensemble des données issues des observations de Kepler au cours des quatre premières années de sa mission principale. Ceci est le catalogue final du point de vue de l’espaceur spatial du pan de ciel de la constellation du Cygne.

Une autre étude a utilisé les données de Kepler pour effectuer des mesures précises de milliers de planètes, révélant ainsi deux groupes distincts de petites planètes. L’équipe a trouvé une division nette entre les tailles de planètes rocheuses de la taille de la Terre et de planètes gazeuses plus petites que Neptune. Peu de planètes ont été trouvées entre ces groupes.

Benjamin Fulton est candidat au doctorat à l'Université d'Hawaii à Manoa et auteur principal de la deuxième étude. Fulton a déclaré dans un communiqué:

Nous aimons penser que cette étude classe les planètes de la même manière que les biologistes identifient de nouvelles espèces d'animaux. Trouver deux groupes d'exoplanètes distincts revient à découvrir que les mammifères et les lézards constituent des branches distinctes d'un arbre généalogique.

Selon une déclaration de la NASA:

Il semble que la nature rend généralement les planètes rocheuses jusqu'à 75% plus grandes que la Terre. Pour des raisons que les scientifiques ne comprennent pas encore, environ la moitié de ces planètes absorbent une petite quantité d’hydrogène et d’hélium qui grossit considérablement, ce qui leur permet de «faire un bond» et de rejoindre la population plus proche de la taille de Neptune.

La sonde Kepler, lancée en 2009, continue de faire des observations dans de nouvelles plaques de ciel dans le cadre de sa mission étendue, recherchant des planètes et étudiant une variété d’objets astronomiques intéressants.

En résumé: le 19 juin 2017, l'équipe de mission spatiale Kepler de la NASA a annoncé que les astronomes avaient identifié 219 nouvelles candidates à l'exoplanète, dont 10 de la taille de la Terre et situées dans la zone habitable de leur étoile.

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