Les lunes de Jupiter: 10 trouvées, 79 connues

Au cours des 18 derniers mois, les astronomes ont minutieusement suivi 10 lunes minuscules qu’ils ont trouvées entourant la planète géante Jupiter.

Après la découverte des quatre satellites galiléens de Jupiter en 1610, les astronomes ont eu du mal à en trouver 10 autres au cours des 3 siècles qui ont suivi. Aujourd'hui, le Minor Planet Center de l'AIU a annoncé qu'une équipe de recherche menée par Scott Sheppard (Carnegie Institution for Science) avait identifié 10 nouvelles lunes de Jupiter, ce qui porte le total connu à 79, soit le maximum de n'importe quelle planète de notre système solaire. Parmi ceux-ci, Sheppard a mené les recherches qui ont permis de découvrir 51 d'entre eux.

Des dizaines de lunes de Jupiter entourent la planète en un essaim d'orbites lointaines et se déplacent dans une direction rétrograde, c'est-à-dire opposée à celle de la rotation de la planète. Leurs orbites sont regroupées en trois groupes de 15 à 20 objets, nommés d'après les membres Ananke (découvert en 1951), Carme (1938) et Pasiphaé (1908). Très probablement, chacune de ces "familles" de moonlets représente des fragments de plus gros précurseurs qui ont été brisés par des collisions au début de l'histoire de Jupiter.

Il est difficile de suivre les 79 satellites connus de Jupiter. Les lunes progrades de la planète (violet, bleu) sont en orbite relativement proche de Jupiter, tandis que ses lunes rétrogrades (rouges) sont plus éloignées. Le Valetudo (vert), un corps évoluant loin, est une exception. Les 10 nouvelles trouvailles annoncées aujourd'hui (ainsi que deux lunes annoncées l'année dernière) sont indiquées avec des couleurs plus vives. Cette animation montre le système en mouvement.
Carnegie Inst. pour la science / Roberto Molar Candanosa

Parmi les 10 nouvelles découvertes, sept d'entre elles font partie de ces objets rétrogrades. Deux d'entre eux gravitent autour de Jupiter dans des directions progradées (au même sens que la rotation de Jupiter) et semblent appartenir à un groupe plus petit ancré par Himalia (découvert en 1904).

"Notre autre découverte est une véritable bêtise et a une orbite unique en son genre, a déclaré Sheppard dans un communiqué de presse de Carnegie. Initialement désigné S / 2016 J2 ("S" pour le satellite, "J" pour Jupiter), il est suffisamment éloigné de la planète pour se trouver au milieu de l'essaim rétrograde. Mais cette nouvelle découverte, nommée provisoirement Valetudo, a une orbite prograde avec une inclinaison de 34 °.

De manière déconcertante, le communiqué de presse de Carnegie décrit 12 (et non 10) nouveaux moonlets. Mais ce chiffre plus élevé inclut S / 2016 J1 et S / 2017 J1, qui ont tous deux été annoncés par le Minor Planet Center l'année dernière.

Images de récupération de Valetudo depuis le télescope Magellan en mai 2018. On peut voir la lune se déplacer par rapport aux étoiles à l'arrière-plan. Jupiter est en dehors du champ en haut à gauche.
Carnegie Inst. pour Science / Scott Sheppard

Valetudo avait une magnitude extrêmement faible de 23, 9 lorsqu'il a été repéré pour la première fois par Sheppard en mars 2016. Si sa surface est réfléchissante à 5% seulement - caractéristique des petits organismes de la planète externe -, alors, cette lune a probablement moins d'un kilomètre de diamètre, ce qui en fait le plus petit de Jupiter.

À l'exception de Valetudo, toutes les nouvelles découvertes ont été balayées début 2017, alors que Sheppard effectuait des observations en solo au Chili avec le réflecteur Magellan-Baade de 6, 5 m Las Campanas et le réflecteur Blanco de 4, 0 m sur Cerro Tololo.

"Jupiter se trouvait justement dans le ciel près des champs de recherche où nous recherchions des objets du système solaire extrêmement éloignés", explique-t-il. Sheppard, avec David Tholen (Université de Hawai'i) et Chad Trujillo (Université du Nord de l'Arizona) font partie des équipes à la recherche d'une planète gigantesque présumée située bien au-delà de Pluton.

Depuis lors, les observations de suivi les ont suffisamment bien suivis pour établir des orbites fermes pour chaque objet. Valetudo, en particulier, devient éligible à la dénomination car elle a été observée lors de trois oppositions de Jupiter. Valetudo est la déesse romaine de la santé et de l'hygiène; Elle est une descendante de Jupiter et connue sous le nom d'Hygieia dans la mythologie grecque.

Les recherches de Sheppard ont également balayé S / 2003 J19, un objet qui n'avait pas été vu depuis l'observateur Brett Gladman (Université de la Colombie-Britannique) et d'autres l'ont découvert en 2003. C'est l'un des 11 satellites "perdus" de Jupiter (et sept autour de Saturne) dont les orbites sont si mal connues qu'il faudra probablement les redécouvrir. Heureusement, Sheppard a déclaré à Sky & Telescope: "Nous avons également retrouvé la plupart des lunes perdues de Jupiter."

Les caractéristiques des 10 nouvelles lunes de Jupiter récemment trouvées sont ci-dessous. Voir la page des lunes de Jupiter de Sheppard pour plus de détails sur les grappes de satellites progrades et rétrogrades de la planète.

Les 10 nouveaux satellites de Jupiter

Satellite
Diamètre
(km)
Visuel
ordre de grandeur
Distance orbitale
(km)
Orbital
période (jours)
Eccen-
tricité
Inclina-
tion
S / 2018 J1322, 911 453 0002520, 09430, 6 °
S / 2017 J4323.011 495 0002520, 18028, 2 °
S / 2016 J2 ("Valetudo")124.018 928 0005330, 22234, 0 °
S / 2017 J7223, 620 571 0006030, 215143, 4 °
S / 2017 J3223.420 639 0006060, 148147, 9 °
S / 2017 J9322, 821 430 0006390, 229152, 7 °
S / 2017 J6223, 522 395 0006830, 557155, 2 °
S / 2017 J5223, 523 169 0007190, 284164, 3 °
S / 2017 J8124.023 174 0007200, 312164, 7 °
S / 2017 J2223, 523 303 0007230, 236166, 4 °