Juno passe devant le pôle Sud de Jupiter

Le vaisseau spatial Juno de la NASA continue de nous donner une vue imprenable sur Jupiter, maintenant à partir de son quatrième laissez-passer.

Un concept d'artiste du vaisseau spatial Juno de la NASA à Jupiter.
NASA / JPL / Caltech

Jupiter a définitivement résisté à la tendance du Jour de la marmotte le 2 février dernier en ne nous donnant jamais deux fois la même vue.

Le satellite Juno de la NASA a achevé sa quatrième passe péri-aove à 4 300 kilomètres au-dessus des nuages ​​joviens, le jeudi 2 février à 12h57 TU / 07h57 HNE. Malgré les problèmes précédents, les huit instruments étaient disponibles pour cette passe scientifique proche, et nous voyons déjà de superbes images du week-end dernier.

"(Le 2 février), le jour de la marmotte pourrait bien être ici sur Terre, mais ce n'est jamais le jour de la marmotte lorsque vous survolerez Jupiter", a déclaré Scott Bolton (Institut de recherche du sud-ouest) dans un communiqué de presse récent. "À chaque survol rapproché, nous trouvons quelque chose de nouveau."

Bienvenue en Antarctique jovien

Juno est actuellement sur une longue orbite elliptique autour de Jupiter, mettant 53 jours pour terminer un circuit. Le passage le plus récent a amené Juno au-dessus du pôle sud de la planète, nous donnant un aperçu de la région striée de nuages ​​recouverte des ovales blancs des tempêtes. Au moment où Junocam distribuait les bonbons pour les yeux, le mappeur auroral infrarouge Jovian de Juno (JIRAM) collectait également des données. Nous avons déjà entendu le sifflement exotique des auroras joviennes avec la permission de Juno, avec d’autres succès radiophoniques à venir.

Juno regarde le pôle sud de Jupiter sur une distance de 47 600 milles (76 000 kilomètres). Cette image a été prise le 2 février 2017.
NASA / MSSS / SwRI / JPL / Caltech

Nous avons également déjà vu une science alléchante de ces premiers survols. Par exemple, le champ magnétique étendu autour de Jupiter semble être plus grand et plus puissant qu'on ne le pensait auparavant. En outre, les zones et les ceintures observées le long des sommets des nuages ​​joviens peuvent s’étendre profondément à l’intérieur de la planète, bien que la profondeur à laquelle elles se trouvent reste encore floue. Attendez-vous à voir les premiers articles évalués par des pairs utilisant les données Juno au cours des prochains mois, alors que Jupiter renonce à certains des secrets de son intérieur profond.

La NASA a également invité le public à jouer un rôle lors de chaque passeport perijove en votant sur les fonctionnalités que JunoCam pouvait cibler et créer une image à chaque survol.

«Nous attendons avec impatience les personnes visitant notre site Web et faisant partie de l'équipe d'imagerie de JunoCam», déclare Candy Hansen (Planetary Science Institute) dans un communiqué de presse récent. "C'est au public de déterminer les meilleurs endroits dans l'atmosphère de Jupiter que JunoCam pourra capturer pendant ce survol."

Une épidémie de tempêtes capturée par JunoCam sur le pôle sud de Jupiter. Cette image a été prise lors du récent passage de Perijove le 2 février.
NASA / JPL / Caltech

Regard sur Io

Juno est la première mission du système solaire externe à être équipée de trois panneaux solaires de la taille d’un bus scolaire au lieu d’un générateur nucléaire. Le vaisseau spatial doit donc soigneusement enfiler les courroies de Jupiter, criblées de radiations, à chaque passage. Bien que cela signifie que Juno n’aura pas de plans rapprochés des lunes joviennes, il pourrait, d’une certaine manière, faire un ensemble intéressant d’observations sur Io.

L'un des trois grands panneaux solaires de Juno, étendu lors des tests au sol.
NASA / JPL / Caltech / Lockheed Martin

Des centaines de volcans de la Lune Galiléenne la plus profonde jettent des particules chargées dans le champ magnétique de Jupiter, générant ainsi un tore à plasma qui entoure la planète comme un tube intérieur géant, ainsi qu'un tube de flux reliant la Lune aux pôles de la planète. Les chercheurs Paul Withers et Phillip Phipps (tous deux de l'Université de Boston) ont proposé d'utiliser des événements d'occultation radio pour étudier le flux et la composition de ces structures plasmatiques: Juno enregistrerait les ondes radio lors de leur passage dans le tore plasmatique. Les missions précédentes à Jupiter n’ont jamais tenté une telle observation, et les passages successifs permettront à Juno de s’enfoncer plus profondément dans les ceintures de radiation létales pour une écoute plus attentive. Il reste à voir si la NASA ajoutera cette tâche à la liste des tâches à effectuer de Juno.

Ce diagramme montre le tore à plasma et le tube de flux créés par les particules chargées rejetées par les volcans d'Io.
John Spencer / Wikipedia CC-BY-SA3.0

Juno: le long jeu

Lancé au sommet d'une fusée Atlas V depuis la base aérienne de Cape Canaveral en Floride le 5 août 2011, Juno est arrivé en orbite autour de Jupiter le 4 juillet 2016. Juno finira par s'installer dans une série plus courte d'orbites de 14 jours, qui ont été retardée en attendant l'évaluation de l'équipe. Une dernière utilisation du moteur principal était prévue pour le 19 octobre 2016, mais celui-ci n'a pas fonctionné comme prévu et a été arrêté par mesure de précaution.

Le prochain laissez-passer est prévu pour le 27 mars.

En fin de compte, l'élimination des engins spatiaux par l'entrée atmosphérique destructive à Jupiter aura lieu dans environ un an, en février 2018. Bien que son bus central d'instruments soit contenu dans une cage de protection en titane, Juno subit des dommages cumulatifs dus aux radiations sur chaque passe. La manœuvre de mise au rebut qui aura lieu l’année prochaine, alors que les ingénieurs auront toujours le contrôle de l’engin spatial, est nécessaire pour éviter une éventuelle contamination future des lunes de Jupiter.

Une image en fausses couleurs de la brume polaire de Jupiter issue de JunoCam, prise à l'approche rapprochée de Juno le 16 décembre 2016. L'image a été traitée par l'astronome amateur Gerald Eichstädt.
NASA / JPL / Caltech / Gerald Eichstädt

Après l'année prochaine, la prochaine mission possible à Jupiter est la mission de survol Europe proposée par la NASA et l'explorateur Jupiter Icy Moons de l'Agence spatiale européenne (JUICE), mais aucune mission ne sera lancée avant 2022 au plus tôt.

Profitez de notre prochaine année à Jupiter, gracieuseté de Juno de la NASA.