Les arbres de Josué menacés d'extinction

Arbres de joshua. Image © Doug / Adobe Stock.

Une nouvelle étude portant sur l'impact du réchauffement climatique sur les arbres dans le parc national Joshua Tree en Californie suggère que, sans action spectaculaire visant à réduire le changement climatique, les arbres emblématiques ne survivront guère au cours de ce siècle.

L'étude, publiée le 3 juin 2019 dans la revue à comité de lecture Ecosphere, a examiné les données de plus de 4 000 arbres afin de prédire comment notre réchauffement climatique pourrait affecter les arbres du parc du même nom, ainsi que pour déterminer si ces arbres sont déjà en difficulté.

Les chercheurs ont découvert que les arbres de Josué ont migré vers des parties plus élevées du parc où le temps est plus froid et le sol plus humide. Dans les régions plus chaudes et plus sèches, les arbres adultes ne produisent pas autant de plantes plus jeunes et celles qu'ils produisent ne survivent pas.

Les jeunes arbres de Josué, comme celui-ci, pourraient ne pas être en mesure de survivre face au changement climatique. Image via Lynn Sweet / UCR.

Les arbres de Josué en tant qu'espèce existent depuis le Pléistocène, il y a environ 2, 5 millions d'années, et des arbres individuels peuvent vivre jusqu'à 300 ans. L'un des moyens par lesquels les arbres adultes survivent si longtemps consiste à stocker d'importantes réserves d'eau pour faire face aux sécheresses. Mais les jeunes arbres et les jeunes plants ne sont pas en mesure de conserver des réserves de cette manière, et la plus récente sécheresse qui a duré 376 semaines en Californie a laissé le sol à certains endroits sans assez d’eau pour supporter de nouvelles jeunes plantes. À mesure que le climat change, de longues périodes de sécheresse risquent de se produire plus fréquemment, ce qui entraînera des problèmes d'arbres similaires à ceux déjà observés, indique l'étude.

Une autre conclusion de l'étude est que, dans les parties les plus froides et les plus humides du parc, la plus grande menace, à part le changement climatique, est l'incendie. Selon les chercheurs, moins de 10% des arbres de Josué survivent à des incendies de forêt.

La voie lactée se voûtant au-dessus d'un arbre de Josué, photographiée par Manish Mamtani

Selon les chercheurs, la nouvelle étude suggère plusieurs résultats possibles. Dans le meilleur des cas, des efforts importants en vue de réduire les gaz piégés par la chaleur dans l'atmosphère permettraient de sauver 19% de l'habitat de l'arbre après 2070. Dans le pire des cas, sans réduction des émissions de carbone, le parc ne conserverait que 0, 02 pour cent de son habitat Joshua Tree.

Parc national de Joshua Tree. Image via California Travel and Tourism.

Conclusion: une nouvelle étude prédit un avenir sombre pour les arbres du parc national Joshua Tree en Californie.

Source: Concordance entre les futurs modèles de répartition et les données empiriques pour une espèce emblématique du parc national de Joshua Tree.

Via l'Université de Californie, Riverside