Lancement du télescope spatial James Webb retardé jusqu'en 2019

Le télescope spatial James Webb, attendu depuis longtemps - le successeur du télescope spatial Hubble - sera lancé entre mars et juin 2019.

Le télescope spatial James Webb dans la salle blanche avec les 18 segments de miroir en place.
NASA / Chris Gunn

Le télescope spatial James Webb (JWST) promet une révolution pour l'astronomie. Ses instruments à miroir et à infrarouge de 18 segments et de 6, 5 mètres verront les toutes premières étoiles et galaxies se former dans l’univers, assisteront à la naissance d’étoiles dans les pépinières stellaires voisines, observeront les atmosphères des exoplanètes et représenteront directement les exoplanètes elles-mêmes. Les instruments sensibles et aux yeux pointus discerneront des détails sans précédent dans presque tous les aspects de l'astronomie.

Pourtant, le JWST a eu une histoire troublée. Le mandat de 8, 8 milliards de dollars avait été proposé pour la première fois en tant que mission de 1, 6 milliard de dollars en 2011. Plusieurs retards et dépassements de coûts l'ont empêché, et le Congrès a menacé d'annuler complètement le programme, malgré les fonds déjà investis.

Ainsi, en 2011, l'année où le télescope aurait dû être lancé, les responsables de la NASA ont essentiellement promis au Congrès de s'en tenir à un nouveau budget de 8, 8 milliards de dollars, qui le mènerait à la mise en service. La date de lancement, ont indiqué des responsables à l'époque, serait octobre 2018.

Pendant des années, le développement est resté dans les délais et le télescope semblait prêt pour son lancement en 2018. Mais le vendredi 29 septembre, la NASA a annoncé dans un communiqué de presse que des retards dans l'intégration des instruments allaient retarder la date de lancement de plusieurs mois, ce qui aurait pour effet de reporter le lancement de la Guyane entre mars et juin 2019.

«Le plafond du Congrès repose sur le coût de développement (via la mise en service) de Webb et non sur la date de lancement», a déclaré le directeur du programme de JWST Eric Smith (NASA). "Aucun nouveau financement pour Webb ne sera nécessaire, même avec le changement de date de lancement."

«En supposant que les étapes d'intégration et de test restantes se déroulent comme prévu pour Webb, la Guyane française ne tarde pas à se lancer», ajoute-t-elle: «Le programme Webb dispose de fonds suffisants pour rester dans les limites de son budget prévu.

Ce retard est dû à des retards dans l’intégration de divers éléments du vaisseau spatial, a déclaré Thomas Zurbuchen (NASA), administrateur adjoint de la Science Mission Directorate de la NASA. "Le changement de timing de lancement n'est pas indicatif de problèmes de performances matérielles ou techniques."

Le télescope et les instruments scientifiques sont actuellement soumis à des essais de cryovacuum afin de reproduire les conditions qu’ils verront dans l’espace, en orbite autour du Soleil avec la Terre, à 1, 5 million de kilomètres au point Lagrangien L2. Jusqu'à présent, les tests se sont déroulés comme prévu et les instruments fonctionnent comme prévu, a déclaré Smith.

Le pare-soleil à cinq couches, qui protégera les détecteurs infrarouges de la lumière du soleil, a été entièrement intégré au télescope en août. Les feuilles de la taille d'un court de tennis refroidissent le vaisseau spatial de 300 ° C sur son corps de 4, 8 mètres. Et une fois que le télescope aura été lancé sur son orbite - loin de tout espoir de réparation - ces pare-soleil devront se déployer parfaitement pour que le télescope fonctionne comme prévu.

La taille et la complexité du vaisseau spatial, du pare-soleil et de tout le reste, expliquent les nombreux tests en cours: meilleur télescope fonctionnel avec six mois de retard (six mois et plusieurs années) qu'un télescope fonctionnel (bien, six mois et plusieurs années), plutôt qu'un télescope fonctionnel. travail!

Alors, quelle est la prochaine? Dans un premier temps, les ingénieurs testeront l’engin spatial et le pare-soleil, notamment des tests de déploiement, ainsi que des essais de vibration et d’acoustique (qui garantissent que l’engin spatial et le pare-soleil survivront au lancement intacts). La dernière étape, dit Smith, consiste à intégrer le télescope lui-même au vaisseau spatial. "Après cette intégration, les tests finaux de l'observatoire entièrement assemblé auront lieu."

Regardez la séquence des événements attendus en 2019: