La lune est-elle toxique pour l'homme?

Lune de la Station spatiale internationale. Image via ESA.

Via l'Agence spatiale européenne

Quand les astronautes d’Apollo sont revenus de la lune, la poussière qui collait à leur combinaison spatiale leur a mis la gorge à la gorge et les yeux en larmes. La poussière lunaire est constituée de particules pointues, abrasives et méchantes, mais quelle est son degré de toxicité pour les humains?

Le «rhume des foins lunaire», comme l'a décrit l'astronaute de la NASA Harrison Schmitt lors de la mission Apollo 17 de 1972, a provoqué des symptômes chez les 12 personnes qui ont marché sur la lune. Des éternuements à la congestion nasale, il a parfois fallu des jours pour que les réactions s’évanouissent. À l'intérieur de l'engin spatial, la poussière sentait la poudre à canon brûlée.

Les missions lunaires ont laissé une question sans réponse concernant l'exploration lunaire - une question qui pourrait affecter les prochaines étapes de l'humanité dans le système solaire: la poussière lunaire peut-elle compromettre la santé humaine?

La poussière de lune sur l'astronaute après la sortie dans l'espace. Image via la NASA.

Un programme de recherche ambitieux de l'Agence spatiale européenne (ESA), composé d'experts de la planète, s'attaque maintenant aux problèmes liés à la poussière lunaire.

Kim Prisk, physiologiste pulmonaire de l'Université de Californie et forte de plus de 20 ans d'expérience dans le domaine des vols spatiaux habités, est l'un des 12 scientifiques participant aux recherches de l'ESA. Prisk dit:

Nous ne savons pas à quel point cette poussière est mauvaise. Tout se résume à un effort d’estimation du degré de risque en cause.

Nasty poussière

La poussière lunaire contient du silicate, un matériau que l’on trouve couramment sur les corps planétaires à activité volcanique. Les mineurs sur Terre souffrent de poumons enflammés et cicatrisés à cause de l'inhalation de silicate. Sur la lune, la poussière est si abrasive qu'elle a rongé les couches de bottes de la combinaison spatiale et a détruit les joints d’aspiration des conteneurs d’échantillons Apollo.

Particule de poussière lunaire. Image via ESA.

Fine comme la poudre, mais forte comme le verre. La faible gravité de la lune, un sixième de ce que nous avons sur Terre, permet aux particules minuscules de rester suspendues plus longtemps et de pénétrer plus profondément dans les poumons. Prisk a expliqué:

Des particules 50 fois plus petites qu'un cheveu humain peuvent rester dans vos poumons pendant des mois. Plus la particule reste longtemps, plus le risque d'effets toxiques est grand.

Les dégâts potentiels résultant de l'inhalation de cette poussière sont inconnus, mais des recherches ont montré que les simulants de sol lunaires peuvent détruire les cellules pulmonaires et cérébrales après une exposition prolongée.

À la particule

Sur Terre, les particules fines ont tendance à se lisser après des années d’érosion causée par le vent et l’eau; La poussière lunaire, cependant, n’est pas ronde, mais tranchante et hérissée.

De plus, la lune n'a pas d'atmosphère et est constamment bombardée par les rayons du soleil qui provoquent une charge électrostatique du sol.

Collecte d'échantillons lunaires. Image via la NASA.

Cette charge peut être si forte que la poussière lévite au-dessus de la surface lunaire, ce qui la rend encore plus susceptible de pénétrer à l'intérieur des équipements et des poumons des personnes.

Lieu de travail poussiéreux

Pour tester les équipements et le comportement de la poussière lunaire, l'ESA travaillera avec de la poussière de lune simulée extraite d'une région volcanique en Allemagne.

Travailler avec le simulant n'est pas une mince affaire. Erin Tranfield, biologiste et experte en toxicité des poussières, a déclaré:

La rareté du matériau lunaire ressemblant à du verre en fait un type de poussière spécial. Nous devons rectifier le matériau source, mais cela signifie qu’il faut éliminer les arêtes vives.

Le sol lunaire a un bon côté, a expliqué le conseiller scientifique Aidan Cowley.

Vous pouvez le chauffer pour produire des briques pouvant offrir un abri aux astronautes. L'oxygène peut être extrait du sol pour soutenir les missions humaines sur la lune.

Conclusion: la poussière lunaire peut-elle compromettre la santé humaine?