Comment nous trouvent les moustiques

Un moustique captif. Image via Kiley Riffell.

Ils sentent d'abord notre souffle, puis ils viennent nous chercher.

Une nouvelle étude, utilisant des expériences comportementales et un enregistrement en temps réel du cerveau de la moustique femelle, a examiné la manière dont les moustiques intègrent les signaux de deux systèmes sensoriels - visuel et olfactif - afin d'identifier, de suivre et de rechercher un hôte potentiel pour son prochain repas de sang.

Seules les moustiques femelles se nourrissent de sang. Les nouvelles découvertes, publiées le 18 juillet 2019 dans la revue à comité de lecture Current Biology, suggèrent qu'un signal olfactif - une odeur - amène le cerveau du moustique à commencer à rechercher dans son environnement des types de formes spécifiques et à voler vers elles.

Le signal olfactif sur lequel l’étude portait était le dioxyde de carbone, ou CO2. Pour les moustiques, sentir le CO2 est un signe révélateur de la possibilité d'un repas à proximité. Jeffrey Riffell est professeur de biologie à l'Université de Washington et co-auteur de l'étude. Il a déclaré dans une déclaration:

Notre souffle est juste chargé de CO2. Il s’agit d’un attractif à longue portée utilisé par les moustiques pour localiser un hôte potentiel pouvant se trouver à plus de 30 mètres.

L'équipe a recueilli des données sur environ 250 moustiques individuels au cours d'essais comportementaux menés dans une petite arène circulaire d'environ 7 pouces de diamètre. Un écran à LED à 360 degrés encadrait l’arène et une attache en tungstène au milieu retenait chaque moustique. Il s’agit d’une image vue de dessus de l’arène, ou simulateur de vol, utilisée pour présenter différents objets visuels et indices olfactifs aux moustiques captifs. En savoir plus sur la façon dont les scientifiques ont mené l'étude. Image via Kiley Riffell.

Cet hôte potentiel pourrait être une personne ou un autre animal à sang chaud. Des recherches antérieures ont suggéré qu'une odeur de CO2 peut «amorcer» le système visuel du moustique afin qu'il puisse chasser un hôte. Dans cette nouvelle recherche, les chercheurs ont mesuré la manière dont le CO2 déclenche des changements précis dans le comportement de vol des moustiques et ont visualisé comment le cerveau du moustique réagissait à une combinaison de signaux olfactifs et visuels. Riffell a dit:

Nous avons constaté que le CO2 influence la capacité du moustique à se tourner vers un objet qui ne se trouve pas directement dans sa trajectoire de vol. Lorsqu'ils sentent le CO2, ils se tournent essentiellement vers l'objet situé dans leur champ visuel plus rapidement et plus facilement que s'ils ne le faisaient pas.

Un moustique captif Aedes aegypti volant dans l’arène. Image via Kiley Riffell.

Selon les résultats de l'étude, l'odorat des moustiques fonctionne sur de longues distances et capte les odeurs à plus de 30 mètres. Mais leur vision est plus efficace pour les objets situés à une distance de 4 à 6 mètres, a déclaré Riffell.

L'olfaction est un sens à long terme pour les moustiques, alors que la vision est pour un suivi à distance intermédiaire. Il est donc logique que nous voyions une odeur - dans ce cas, le CO2 - affectant des parties du cerveau du moustique qui contrôlent la vision, et non l’inverse.

Conclusion: les moustiques femelles utilisent l’odeur et la vue pour trouver leur prochain repas de sang.

Source: Intégration visuelle-olfactive dans le vecteur de maladie humaine Moustique Aedes aegypti

Via l'Université de Washington