Comment Pluton est-il devenu une planète naine?

Rétro-éclairé Pluto, via la sonde New Horizons, le 14 juillet 2015. Image via NASA / JHUAPL / SwRI.

24 août 2006. Nous célébrons aujourd'hui le 13e anniversaire de la décision de l'Union astronomique internationale (UAI) de rétrograder Pluton au statut de planète naine. Notre système solaire est passé de neuf planètes principales à huit planètes principales. Pluton, autrefois considérée comme la planète ultrapériphérique, est devenue plus largement connue comme le plus grand parmi un certain nombre de petits corps du système solaire externe. Neptune, la huitième grande planète à l’écart de notre soleil, est maintenant considérée comme la planète majeure la plus à l’extérieur. L'AIU a formulé une nouvelle définition de ce que signifie être une planète. La XXVIème Assemblée générale de l'AIU a officialisé la décision et l'a annoncée le 24 août 2006. Le public et de nombreux astronomes ne l'ont pas prise à la légère, certains déclarant qu'ils considéreraient toujours Pluton comme une planète. Le mot plutoed - qui signifie rétrograder ou dévaluer quelque chose - est entré dans le lexique global.

Pourquoi est-ce arrivé? Nous avons encore des questions à ce sujet aujourd'hui. Avant 2006, les astronomes n’étaient pas en mesure d’établir des normes claires - telles que la taille ou la masse minimale ou d’autres considérations - permettant de classer un objet dans la catégorie «planète» du système solaire ou «planète naine».

Ils ont commencé à voir un besoin quand de nombreux petits corps - tels que Haumea et Makemake - ont commencé à être découverts dans le système solaire externe. Eris, également considérée comme une planète naine, est encore plus massive que Pluton! Donc, si Pluton est une planète, pourquoi ne devrait-on pas également accorder à Eris le statut de planète? C’est la question que l’AIU s’est posée, ce qui a conduit à la création d’un comité de la définition de la planète et, en définitive, à la décision de 2006.

Meet the Planet Definition Committee de l'Union astronomique internationale. Ce groupe a pris la décision finale de rétrograder Pluton au statut de planète naine. Mais, même au sein du comité, tous ne sont pas d'accord.

Le comité avait quelques routes possibles à emprunter. L'une serait de décider de la taille (ou de la masse) de sorte que Pluton reste une planète, et donc Eris et Cérès - le plus grand corps de la ceinture d'astéroïdes du système solaire interne - deviendront également des planètes. Pendant un moment, il a semblé que cela pourrait arriver avec certains membres du comité de l'AIU favorables à cette décision.

Une autre option pour l’AIU aurait pu être de définir le concept de planète sans aucune logique spécifique: la Terre est une planète, Pluton est une planète, mais Eris ne l’est pas simplement .

Le 24 août 2006, l’AIU a annoncé sa solution aux problèmes posés par l’introduction de tant d’objets nouveaux dans le système solaire externe. Il avait décidé de créer une définition scientifique de ce que signifie être une planète. Malheureusement, la définition excluait Pluton du statut de grande planète. Voici la définition:

Une planète est un corps céleste qui
(a) est en orbite autour du Soleil,
(b) a une masse suffisante pour que l'autogravité puisse surmonter les forces du corps rigides et revêtir une forme d'équilibre hydrostatique (presque ronde), et
(c) a nettoyé le voisinage autour de son orbite.

C'est "c" qui fait échouer Pluton en tant que planète, selon l'IAU. Pour qu'un objet soit une planète majeure, selon cette définition, il doit être l’objet gravitationnel dominant sur son orbite. Il doit soit éjecter ou lâcher d'autres objets.

Pluton ne représente que 0, 07 fois la masse des objets sur son orbite. Pendant ce temps, la Terre représente 1, 7 million de fois la masse des objets sur son orbite.

Lorsque Pluton a perdu tout son statut de planète, il a été révélé comme l'un des objets astronomiques les plus aimés au monde. Il était donc ironique de voir New Horizons - le premier engin spatial à avoir jamais visité Pluton - découvert une région en forme de cœur en 2015. Image prise à 450 000 km de Pluton, via NASA / JHUAPL / SwRI.

New Horizons a capturé cette image à peine 15 minutes après son approche la plus proche de Pluton le 14 juillet 2015, alors que la sonde se retournait vers le soleil. Cette vue proche du coucher du soleil montre les montagnes escarpées et glacées de Pluton et ses plaines glacées, ainsi que des couches de brume dans son atmosphère ténue mais distendue. L'image a été prise à une distance de 18 000 km; la scène est large de 1 280 km (780 milles). Image via NASA / JHUAPL / SwRI.

Ce jour fatidique, le 24 août 2006, l’AIU a également créé une nouvelle catégorie d’objets célestes pour Pluton et tous ses objets:

Une "planète naine" est un corps céleste qui
(a) est en orbite autour du soleil,
(b) a une masse suffisante pour que l'autogravité puisse surmonter les forces du corps rigides et prendre une forme d'équilibre hydrostatique (presque rond),
(c) n'a pas dégagé le voisinage autour de son orbite, et
(d) n'est pas un satellite.

Selon l'AIU, il existe actuellement cinq planètes naines: Pluton, Cérès, Eris, Haumea et Makemake. Cependant, il existe probablement un sixième candidat potentiel à la planète naine désigné temporairement comme OR2007 OR10, ainsi que de nombreux autres candidats connus à la planète naine.

Les astronomes pensent qu'il peut y avoir des centaines de planètes naines non découvertes dans la ceinture de Kuiper du système solaire externe. Il peut y en avoir jusqu'à 10 000 dans la région au-delà.

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En passant, il n’est pas de notoriété publique que de nombreux astronomes ont commencé par faire très attention à l’utilisation du mot «planète» en ce qui concerne Pluton. En 1932, par exemple, deux ans seulement après la découverte de Pluton par l'astronome américain Clyde Tombaugh, un autre astronome, Armin Otto Leuschner, écrivait dans un article de journal:

Vous remarquerez peut-être qu'avec un conservatisme extrême, je me réfère toujours à Pluton en tant qu'objet plutôt qu'en tant que planète. Il existe toutes les probabilités que ce soit une planète, comme il est maintenant universellement conclu, à partir de matériel disponible… À ce jour, seule une limite supérieure pour la masse de Pluton… a été établie, et une telle masse est considérée comme trop petite pour être exploitable. affecter suffisamment les mouvements d’Uranus et de Neptune… Il existe également un risque lointain que des investigations ultérieures rendent sa masse comparable à celle des comètes.

Rappelez-vous pourquoi les astronomes ont commencé à chercher Pluton. Ils s’attendaient à trouver un objet assez grand pour perturber gravitationnellement l’orbite de Neptune. Si Pluton avait été découvert une dizaine d’années plus tard, quand Edgeworth aurait spéculé sur l’existence de la ceinture de Kuiper, elle n’aurait peut-être jamais obtenu le statut de planète.

Qu'il en soit, que cela plaise ou non, Pluton est devenu la révélation mondiale en matière de classification des objets du système solaire.

En résumé: le 24 août 2019 marque le 13e anniversaire de la rétrogradation de Pluton en statut de planète naine. Selon une nouvelle définition de l'Union astronomique internationale, Pluton est devenue une planète naine parce qu'elle n'a pas «nettoyé le voisinage autour de son orbite».

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