Hélicoptère pour faire du vélo avec le rover Mars 2020

Un petit hélicoptère sera la première mission à voler dans les cieux de Mars.

Une conception artistique de l'hélicoptère Mars sur la planète rouge.
NASA / JPL-Caltech

Un petit hélicoptère se dirigera bientôt vers le ciel martien.

La NASA a récemment annoncé qu'un petit hélicoptère autonome ferait le trajet avec le rover Mars 2020. Le Mars Helicopter Scout sera la première mission à voler sur une autre planète. L'hélicoptère de type drone ouvrira la voie à de futurs dépisteurs aériens sur Mars et dans d'autres mondes.

D'un poids de 2, 2 kg (1 kg), l'hélicoptère de la taille d'une balle de baseball utilisera une paire de pales de rotor de 3 pieds et 7 pouces (1, 1 mètre). Alimentées par des cellules solaires et une batterie lithium-ion rechargeable, ces lames battent à 3 000 tr / min pour créer un effet de portance dans l'atmosphère martienne ténue.

Le record d'altitude pour un hélicoptère sur Terre est d'environ 40 000 pieds. Sur Mars, la densité de surface de la mince atmosphère équivaut à 100 000 pieds d'altitude sur la Terre. "Pour le faire voler à cette faible densité atmosphérique, nous devions tout contrôler, le rendre le plus léger possible, tout en étant fort et aussi puissant que possible", déclare Mimi Aung (NASA-JPL) dans une presse récente Libération. Un prototype a démontré sa capacité de vol dans un environnement simulé sur Mars, ici sur Terre.

L'hélicoptère Mars subit des essais en vol ici sur Terre.
NASA / JPL-Caltech

Niché dans la cuvette ventrale sous le rover Mars 2020, l'éclaireur hélicoptère Mars sera déposé sur la surface martienne peu après l'atterrissage de la grue. L'hélicoptère sera autonome en raison du délai de communication de 3 à 22 minutes entre Mars et la Terre. Il comportera également un élément chauffant pour le garder au chaud les nuits froides de Mars.

Vol à travers les cieux extraterrestres

La mission de l'hélicoptère Mars a reçu 23 millions de dollars au début de cette année et devrait durer environ 30 jours. La NASA prévoit d'effectuer au moins cinq vols de courte durée avec l'hélicoptère Mars. Le premier vol effectuera une montée verticale initiale de 3 mètres. Les voyages d’une durée maximale de 90 secondes s’échelonneront sur plusieurs centaines de mètres lors de sorties ultérieures.

"Il n'y a pas d'instruments scientifiques à bord de l'hélicoptère Mars - il s'agit d'un démonstrateur technologique", a déclaré DC Agle (siège de la NASA). "Afin de démontrer qu'il prend des images du terrain à partir d'un hélicoptère en vol, celui-ci transportera une caméra couleur de classe grammes."

Néanmoins, l’hélicoptère Mars pourrait s’avérer un atout précieux, car il permettrait de cartographier le terrain et d’évaluer les dangers potentiels et de rechercher des sites propices à l’exploration pour le rover Mars 2020. Et hé, nous pourrions peut-être voir quelques selfies intrigants de la Rover à la surface de Mars, une autre première

«La possibilité de voir clairement ce qui se trouve au-delà de la prochaine colline est cruciale pour les futurs explorateurs», déclare Thomas Zurbuchen (Direction de la mission scientifique de la NASA) dans un communiqué de presse récent. «Nous avons déjà une vue imprenable sur Mars depuis la surface et depuis l’orbite. Avec la dimension supplémentaire d'un "marscopter" à vol d'oiseau, nous ne pouvons qu'imaginer ce que les missions futures accompliront. "

Un diagramme de l'hélicoptère Mars.
NASA / JPL-Caltech

Mars 2020 Rover, propulsé au plutonium nucléaire, succédera de plus belle au Mars Science Laboratory Mars, lancera au sommet d'une fusée Atlas 5 en juillet 2020. La fenêtre de lancement actuelle, 2018, n'a vu qu'un seul lancement, portant la mission Mars InSight et le Mars Cube One CubeSats, la fenêtre de lancement en 2020 sera pleine à craquer. L'ExoMars Rover de l'Agence spatiale européenne, la mission Mars des Émirats arabes unis, la première mission chinoise en Chine, et le micro-satellite Mars Terahertz de l'Agence japonaise d'exploration aérospatiale devraient également effectuer ce voyage.

Les "navires de reconnaissance" secondaires plus petits pourraient devenir une fonctionnalité standard pour les futures missions. L'un des endroits où la NASA aimerait piloter un hélicoptère à propulsion nucléaire est l'atmosphère dense de Titan, un projet en préparation de la prochaine mission New Frontiers de la décennie à venir, contre le retour de l'échantillon CAESAR à la comète 67 / P Churyumov-Gerasimenko. .

La mission de l'hélicoptère Mars est ce que la NASA considère comme un projet à haut risque et très rentable. Tout comme les auto-stoppeurs Mars Cube One lancés avec l'atterrisseur InSight, le succès de la mission principale n'est pas affecté par les performances du démonstrateur Mars Helicopter. Mais si cela réussit, l’hélicoptère Mars pourrait ouvrir la voie à une nouvelle génération d’explorateurs passionnants.