Trouvez M4 près du cœur du scorpion

En supposant que vous ayez un ciel sombre, regardez juste à droite d'Antares pour M4.

Red Antares - l'étoile la plus brillante de Scorpius, souvent appelée le Cœur du Scorpion - se lève maintenant dans la soirée. C'est une étoile rouge vif connue pour scintiller rapidement. Si vous avez des jumelles, cherchez un objet près d'Antares sur le dôme du ciel. Cet objet s'appelle Messier 4 ou M4. C'est un amas globulaire, l'un des plus anciens habitants de notre galaxie. M4 a un âge estimé à 12, 2 milliards d’années, contre environ 4, 5 milliards d’années pour notre soleil.

Si vous n'avez jamais trouvé d'objet de ciel profond par vous-même auparavant, M4 est un grand endroit pour commencer. Le groupe d'étoiles globulaires M4 est facile à trouver, car il se trouve juste à côté de l'étoile de première magnitude Antares, la plus brillante de la constellation Scorpius le Scorpion. Votre première étape pour localiser M4 consiste à trouver Antarès, l'étoile du cœur du Scorpion.

Antares et M4 sont mieux visibles en juillet, ou dans les mois autour de juillet, dans le monde entier. Au début de juin, Antares est la plus haute dans le ciel vers minuit (1 heure du matin). Cela signifie qu'il est élevé dans le sud pour les téléspectateurs de l'hémisphère nord et sur les frais généraux pour les téléspectateurs de l'hémisphère sud. Les étoiles reviennent au même endroit dans le ciel environ deux heures plus tôt chaque mois. Antares a donc atteint son point culminant aux environs de 22 heures (heure avancée de l’heure) au début de juillet et à 20 heures (heure avancée de l’été) au début du mois d’août.

L'étoile rouge Antares (l) et le groupe d'étoiles voisin M4. Image via

En bref, les soirées d'été dans l'hémisphère nord - ou les soirées d'hiver dans l'hémisphère sud - sont probablement votre meilleur choix pour attraper M4.

Vous pourriez apercevoir M4 dans une nuit très sombre et sans lune. Si vous ne le voyez pas, utilisez des jumelles pour le ramasser. Antares et M4 s’intègrent facilement dans le même champ de vision binoculaire, M4 apparaissant à un peu plus d’un degré à l’ouest (ou à droite) d’Antarès. Pour référence, un champ binoculaire typique a un diamètre de 5 à 6 degrés. M4 ressemble à une étoile relativement sombre et floue dans les jumelles, et vous voudrez peut-être qu'un télescope commence à résoudre ce groupe en étoiles.

Image empilée de 5 minutes d’Antarès et de la région environnante, y compris le groupe globulaire Messier 4 (M4). Photo de notre ami Tom Wildoner à LeisurelyScientist.com.

Histoire et science de M4. Le chasseur de comètes Charles Messier (1730-1817) a classé M4 en tant qu'objet n ° 4 dans son célèbre catalogue Messier. Le catalogue Messier répertorie plus de 100 objets du ciel profond qui ressemblent à des comètes, mais ne le sont pas. Charles Messier voulait éloigner les chasseurs de comètes de ces faibles fuzzies qui se font passer pour des comètes.

L'astronomie moderne nous dit que M4 est un groupe d'étoiles globulaire - une ville stellaire en forme de globe, contenant peut-être cent mille étoiles. Contrairement aux amas d'étoiles ouverts - tels que les Pléiades et les Hyades - les quelques 200 amas d'étoiles globulaires de la galaxie de la Voie Lactée ne font pas partie du disque galactique.

Au lieu de cela, des groupes globulaires peuplent le halo galactique - la région en forme de sphère de la Voie Lactée encerclant au-dessus et au-dessous du disque galactique en forme de crêpe.

À environ 7 000 années-lumière de la Terre, M4 est l’un des deux groupes globulaires les plus proches de notre soleil et de la Terre (l’autre est NGC 6397). Cela fait partie des quelque 200 grappes globulaires de la Voie Lactée. La plupart des globulaires résident à des dizaines de milliers d'années-lumière. Le plus éloigné des amas globulaires, M54, serait distant de 70 000 années-lumière.

M4 a environ 75 années-lumière de diamètre.

Les grappes globulaires sont remplies de dizaines à des centaines de milliers d'étoiles, alors que les grappes ouvertes sont des confédérations stellaires reliées de manière lâche avec seulement quelques centaines à mille étoiles. Les amas globulaires contiennent des étoiles primitives vieilles de plusieurs milliards d'années et presque aussi vieilles que l'univers lui-même. D'autre part, les groupes ouverts sont constitués d'étoiles jeunes et chaudes qui ont tendance à se disperser après des centaines de millions d'années.

Messier 4 ou M4. Image via European Southern Observatory.

La position de M4 est à l'Ascension Droite: 16h 23, 6m; Déclinaison: 26 degrés 32 ′ sud

Conclusion: M4 ou Messier 4 est un groupe d’étoiles globulaire, l’un des plus proches de notre système solaire. C'est aussi l'un des groupes les plus faciles à trouver dans un ciel sombre, car il est proche de l'étoile rouge vif Antarès dans la constellation du Scorpion.