L'évolution ne se fait pas en ligne droite

L'évolution ne se fait pas en ligne droite. Alors pourquoi le dessiner de cette façon? Image via Oncle Leo / Shutterstock.com.

Par Quentin Wheeler, Collège des sciences de l'environnement et de la foresterie de l'Université de New York; Antonio G. Valdecasas, CSIC - Conseiller supérieur des enquêtes clients, et Cristina Cánovas, CSIC - Conseiller supérieur des enquêtes clients

L'évolution ne suit pas un chemin préordonné et droit. Pourtant, les images abondent pour suggérer le contraire. Des expositions de musées aux caricatures éditoriales, l'évolution est décrite comme une progression linéaire du primitif au avancé.

Vous avez certainement vu les images d'un chimpanzé se redresser progressivement et progresser à travers différents hominidés jusqu'à devenir un être humain moderne. Oui, ils peuvent être humoristiques. Mais ces types de représentations populaires sur l'évolution se trompent.

Le t-shirt d'une fanfare d'un lycée place un Homo sapiens au son du cor à la fin du processus évolutif. Image via Brian Kloppenburg, Jordan Summers, logo de la rue principale.

En tant que spécialistes de la biodiversité et de la biologie, ces images nous dérangent car elles déforment le fonctionnement réel du processus d'évolution et risquent de renforcer les idées fausses du public.

Grimper à l'échelle à la perfection

Ce malentendu est un vestige d'avant 1859, l'année où Charles Darwin publia pour la première fois sa théorie scientifique de l'évolution via la sélection naturelle.

La scala naturae présente une hiérarchie de la création. Image de Retorica Christiana, Didacus Valdes, 1579, via The Conversation.

Jusque-là, la conception traditionnelle de la façon dont le monde était organisé était celle d'une ogprogression in perfection . Ce concept est explicite dans l'idée de la «grande chaîne de l'être», ou de scala. Naturae en latin: Tous les êtres vivants sur la terre, animés et inanimés, pourraient être organisés selon une échelle de perfection croissante allant, par exemple, de champignons en bas à travers des homards et des lapins, jusqu'à des êtres humains en haut.

Originaire de Platon et d'Aristote, cette vue comporte trois erreurs principales.

Premièrement, il soutient que la nature est organisée de manière hiérarchique. Ce n'est pas un assortiment aléatoire d'êtres.

Deuxièmement, il envisage deux critères d'organisation: les choses vont du simple au parfait et du primitif au moderne.

Et troisièmement, cela suppose qu’il n’y ait pas d’étages intermédiaires entre les niveaux de cette hiérarchie. Chaque niveau est un compartiment étanche de complexité similaire. Une bernache et un récif de corail sur le même barreau sont également complexes. Personne n'est à mi-chemin entre deux marches.

Dans les années 1960, une variante de la scala naturae conçue par le philosophe jésuite Pierre Teilhard de Chardin devint populaire. Son idée était que, bien que la vie soit quelque peu ramifiée, il y a une direction dans l'évolution, une progression vers une plus grande complexité cognitive et, finalement, vers l'identification avec le divin, c'est-à-dire Dieu.

Changements graduels, dans tous les sens

Cependant, depuis Darwin au moins, l’idée des scientifiques sur le monde s’organise par le biais de transitions: de molécules inanimées à la vie, d’organismes antérieurs à différents types de plantes et d’animaux, etc. Toute vie sur Terre est le produit de transformations graduelles, qui se sont diversifiées et ont donné lieu à l'exubérance des organismes que nous connaissons aujourd'hui.

Deux transitions présentent un intérêt particulier pour les biologistes de l'évolution. Il y a le saut de l'inanimé à l'animé: l'origine de la vie. Et il y a l'apparition de l'espèce humaine d'un ancêtre de singe.

Les couvertures de livres ne sont qu'un endroit où vous pourriez voir un riff sur cette marche de l'évolution. Image via Howling at the Moon Appuyez sur / Amazon.

Le moyen le plus populaire de représenter l’émergence des êtres humains est aussi linéaire que progressif. Vous avez probablement déjà vu des images, des logos et de la propagande politique et sociale qui s’inspirent de cette représentation.

Mais aucune de ces représentations ne rend compte de la dynamique de la théorie de Darwin. La seule image qu’il a incluse dans son livre «L’Origine des espèces» est un diagramme en arbre dont la ramification est une métaphore de la façon dont l’origine des espèces est créée. L'absence d'une échelle de temps absolue dans l'image est une reconnaissance du fait qu'un changement graduel se produit à des échelles de temps variant d'un organisme à l'autre en fonction de la longueur d'une génération.

Oubliez la hiérarchie - chaque organisme vivant est le plus évolué de son genre. Image via Zern Liew / Shutterstock.com.

Selon Darwin, tous les organismes actuels ont une évolution égale et sont toujours affectés par la sélection naturelle. Ainsi, une étoile de mer et une personne, par exemple, sont à la pointe de l'évolution de leurs plans de construction. Et ils partagent un ancêtre commun qui vivait il y a environ 580 millions d'années.

La théorie de Darwin ne présuppose aucune direction particulière dans l'évolution. Cela suppose un changement et une diversification graduels. Et, comme l’évolution évolue encore aujourd’hui, tous les organismes présents sont les plus évolués de leur genre.

«L'homme est un ver», caricature de la théorie de Darwin dans l'almanach Punch de 1882. Image de Edward Linley Sambourne.

Une idée fausse persistante

Depuis près de 2 000 ans, l'idée de la scala naturae n'a pas disparu à l'époque de Darwin. En réalité, il a peut-être été renforcé par quelque chose d'aussi inattendu qu'un dessin animé. La caricature très populaire de l'évolution de l'illustrateur Edward Linley Sambourne «Man is but a worm», publiée dans Almanack de Punch pour 1882, combinait deux concepts qui n'étaient jamais liés dans l'esprit de Darwin: le gradualisme et la linéarité.

Avec des siècles de croyance religieuse en une «grande chaîne d'être», l'idée de linéarité était facile à vendre. La version emblématique de ce concept est, bien sûr, la représentation d’une supposée «progression» de singe à humain. Cette représentation a été variée, parfois avec un esprit humoristique, mais surtout pour ridiculiser le singe. théorie de l'homme.

Une représentation linéaire de l'évolution peut, consciemment ou non, confirmer de fausses idées préconçues sur l'évolution, telles que la conception intelligente - l'idée que la vie a un créateur intelligent derrière elle. Les historiens peuvent s’efforcer de comprendre en quoi une simple caricature aurait pu déformer la théorie de Darwin. Dans le même temps, les rédacteurs scientifiques et les enseignants sont confrontés au défi consistant à expliquer les processus de ramification graduels qui expliquent la diversité de la vie.

Bien que moins méticuleux, il serait peut-être préférable que le public connaisse la science si ces T-shirts et ces autocollants pour pare-chocs abandonnent les images étape par étape et utilisent des diagrammes de branchement pour présenter de manière plus nuancée et correcte l’évolution. Contrairement à l’image de Sambourne, l’évolution est mieux représentée comme un processus produisant une ramification continue et une divergence des populations d’organismes.

Quentin Wheeler, chercheur principal en études sur la biodiversité, Collège des sciences de l'environnement et de la foresterie de l'Université de New York; Antonio G. Valdecasas, chercheur principal en biodiversité au Museo Nacional de Ciencias Naturales, CSIC - Conseiller supérieur des enquêtes scientifiques, et Cristina Cánovas, biologiste au Muséum d'histoire naturelle de Madrid, CSIC - Conseiller supérieur des sciences de la vie

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l'article original.

Conclusion: l’évolution ne se fait pas comme une marche ordonnée vers une ligne d’arrivée prédéterminée.