Le droit océanique d'Encelade pour soutenir la vie

Les geysers de la lune de Saturne, Encelade. Ces immenses panaches de vapeur d'eau traversent des fissures au pôle sud d'Enceladus. La sonde Cassini a analysé les panaches et a découvert qu'ils contiennent de la vapeur d'eau, des particules de glace, des sels, du méthane et diverses molécules organiques complexes. Les scientifiques pensent qu'ils proviennent d'un océan situé sous la croûte glacée de la lune. Image via NASA / JPL-Caltech / Institut des sciences spatiales.

Pourrait-il y avoir de la vie sur la lune de Saturne, Encelade? La lune est peut-être petite, mais il y a un océan d’eau global sous sa surface glacée, et les scientifiques se sont demandé s’il existait quelque chose de vivant dans cet abîme sombre et profond. L’engin spatial Cassini a révélé qu’il est salé comme les océans de la Terre, contient de nombreuses molécules organiques et qu’il existe probablement une activité hydrothermale au fond de l’océan.

Tous ces facteurs sont des signes positifs d'habitabilité et les scientifiques en ont trouvé un autre: l'océan semble être l' âge idéal pour des conditions optimales de survie. La découverte a été annoncée par Marc Neveu, chercheur au Goddard Space Flight Center de la NASA, le 24 juin 2019, lors d'une conférence à la conférence sur la science de l'astrobiologie en 2019 (AbSciCon2019). Les résultats examinés par des pairs avaient également été publiés le 1 er avril 2019 dans la revue Nature Astronomy .

L'océan d'Encelade est maintenant estimé à 1 milliard d'années. C'est un âge idéal, en termes de début et d'évolution de la vie. Si l'océan était trop jeune, on n'aurait pas eu le temps de mélanger différents éléments, mais s'il était trop vieux, ces processus chimiques auraient peut-être déjà cessé. La lune aurait alors atteint un état d'équilibre, ce qui signifie que les réactions pour maintenir la vie ne se produiraient plus.

Encelade vu par la sonde Cassini. Cette petite lune glacée a un océan souterrain global qui pourrait éventuellement soutenir la vie. Image via NASA / JPL-Caltech / NASA Science.

Alors, comment Neveu et son équipe sont-ils arrivés à cette conclusion? À l'aide des données de la mission Cassini, qui s'est terminée fin 2017, ils ont créé 50 simulations différentes de conditions dans l'océan d'Encelade. Celles-ci incluaient des détails sur les orbites des lunes de Saturne et la radioactivité des roches d'Encelade, ainsi que leurs propres estimations quant à l'âge de la lune et à la façon dont elle s'est formée.

Il y avait une simulation qui recréait le mieux les conditions connues de l'océan, celle où l'océan a un milliard d'années. Neveu est prudent, cependant, car la simulation a répondu à la plupart des conditions, mais pas à toutes:

Par exemple, si vous preniez la situation actuelle, l’océan serait recongelé dans cette simulation, ce qui n’est pas ce que nous observons. Donc, l'âge de l'océan, devrait être pris avec un grain de sel.

Dans une prochaine étape, les chercheurs souhaitent améliorer les modèles de simulation afin de pouvoir dater plus précisément l’océan. Comme Neveu l'a dit:

Nous voulons le savoir avant de retourner à la recherche de la vie.

Illustration représentant l'intérieur d'Encelade. L'eau de l'océan sous-marin s'infiltre à la surface à travers les fissures de la glace au pôle sud, dégageant de vastes panaches. Image via NASA / JPL-Caltech.

Le fait qu’Encelade possède un océan a été une surprise pour les scientifiques planétaires, tant il est petit et sa surface est si froide. Selon Neveu:

C'est très surprenant de voir un océan aujourd'hui. C'est une très petite lune et, en général, vous vous attendez à ce que de petites choses ne soient pas très actives [mais plutôt] comme un bloc mort de roche et de glace.

La sonde Cassini a étudié la composition de l'océan en analysant la vapeur d'eau contenue dans les énormes panaches qui jaillissent du pôle sud de la lune. Les panaches proviennent de l'océan en dessous, où l'eau s'infiltre à la surface par des fissures, puis s'ouvre dans un espace vide. Cassini a été capable de voler à travers les panaches et a découvert qu'ils contiennent de la vapeur d'eau, des particules de glace, des sels, du méthane et diverses molécules organiques complexes.

Cassini a également trouvé des preuves de l'activité hydrothermale actuelle - des évents hydrothermaux - au fond de l'océan, tout comme dans les océans sur Terre. Ces points chauds pourraient fournir une oasis de chaleur et d’énergie nécessaires dans des eaux par ailleurs froides. Sur Terre, des orifices similaires soutiennent une grande variété de formes de vie simples. La même chose pourrait-elle être vraie pour Enceladus?

La mission Cassini a mis en évidence une activité hydrothermale - des cheminées hydrothermales - au fond de l'océan d'Encelade. Pourraient-ils aider à maintenir la vie comme ils le font sur Terre? Image via l'institut de recherche NASA / JPL-Caltech / Southwest.

Encelade a tous les ingrédients considérés nécessaires à la vie (comme nous le connaissons au moins), et son océan semble être assez similaire à celui de l'Europe. On ne sait toujours pas si la vie a réellement commencé ici, mais les perspectives semblent prometteuses. La seule façon d'en apprendre davantage est d'y retourner avec une mission de retour. Aucune n'est prévue pour le moment, mais il y a des propositions de mission sur les tables à dessin, peut-être quelque chose de similaire à la mission Europa Clipper, qui est actuellement conçue pour être lancée dans les années 2020. Cette mission étudiera l'Europe et son océan plus en détail que jamais auparavant, à la recherche de preuves que quelque chose pourrait être vivant dans ses eaux sombres.

En conclusion, selon une nouvelle étude, l'océan sous-marin d'Enceladus est l'âge idéal pour vivre. Avec ce que nous savons déjà de son potentiel d'habitabilité, cela rend Enceladus encore plus séduisant dans la recherche de la vie ailleurs dans le système solaire.

Source: Evolution des lunes de taille moyenne de Saturne

Via Live Science