Un drone reconnu découvre un ancien système d'irrigation sur la route de la soie

À l'aide de reconnaissance de drones et d'imagerie satellite, les archéologues ont découvert un ancien système d'irrigation dans une partie aride du nord-ouest de la Chine, le long de la route de la soie. Selon les chercheurs, le système d'irrigation a permis à une communauté agricole d'élever du bétail et de faire pousser des cultures dans l'un des climats désertiques les plus secs du monde.

La Route de la soie était une ancienne route commerciale reliant la Chine à l’Ouest, transportant des marchandises et des idées entre les deux grandes civilisations de Rome et de la Chine. Yuqi Li, étudiant au doctorat à l'Université de Washington, enquêtait sur le développement le long de la route de la soie lorsqu'il a découvert le site.

Perdus depuis des siècles dans les contreforts stériles des monts Tian Shan en Chine, les vestiges de l'ancienne communauté agricole sont cachés à la vue. Ils apparaissent comme une étrange dispersion de rochers ronds et d'ornières de sable vus du sol.

Mais interrogé à l’aide de drones et d’un logiciel spécialisé d’analyse d’images, à partir de 30 mètres (98 pieds), le site montre les contours indiscutables des barrages de contrôle, des canaux d’irrigation et des citernes alimentant une mosaïque de petits champs agricoles, a déclaré Li. Les fouilles initiales d’essai confirment également l’emplacement des fermes dispersées et des tombes.

Une analyse préliminaire, publiée dans le numéro de décembre 2017 de la revue Archaeological Research in Asia, suggère que le système d'irrigation a été construit au 3ème ou 4ème siècle de notre ère par des communautés d'éleveurs locales cherchant à ajouter davantage de cultures à leur mélange de production alimentaire et animale.

Vue aérienne d'un ancien système d'irrigation découvert dans les contreforts du Xinjiang, en Chine. Image reproduite avec l'aimable autorisation de Archaeological Research in Asia.

Conclusion: les scientifiques ont utilisé des drones pour cartographier un ancien système d'irrigation le long de la route de la soie en Chine.

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