La libellule vise la lune de Saturne Titan

Réimprimé avec la permission de AmericaSpace.

Cette annonce était très attendue, mais le gagnant de la prochaine sélection de missions de la NASA dans New Frontiers est… Dragonfly! Cette mission ambitieuse sera le premier retour sur Titan, la lune de Saturne, depuis Cassini / Huygens, et ce giravion ressemblant à un bourdon volera vers divers endroits de Titan afin de rechercher des indices sur les origines de la vie, voire même des preuves de la vie elle-même. extraterrestre pourtant remarquablement semblable à la Lune.

Au lieu d'un rover comme sur Mars, la NASA a choisi un design semblable à un drone pour Dragonfly. Il pourra se rendre à différents endroits et prélever des échantillons de sables riches en matières organiques pour les analyser. Comme l'atmosphère de Titan est quatre fois plus dense que celle de la Terre, il est en fait plus facile de voler sur Titan que sur Terre. Dragonfly sera le premier de ces giravions à explorer un autre monde. L'administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, a déclaré:

Avec la mission Dragonfly, la NASA fera à nouveau ce que personne d'autre ne peut faire. Visiter ce monde océanique mystérieux pourrait révolutionner ce que nous savons de la vie dans l’univers. Cette mission de pointe aurait été impensable il y a quelques années à peine, mais nous sommes maintenant prêts pour le vol extraordinaire de Dragonfly.

Nous envoyons un vaisseau spatial à Titan, la plus grande lune de Saturne! #Dragonfly est un quadricoptère double et sera capable de parcourir des kilomètres et des kilomètres à travers la surface de Titan, atterrissant à divers endroits pour effectuer des recherches scientifiques. Félicitations à l'équipe @JHUAPL, nous sommes tous très excités! https://t.co/ChyYRDvOXF pic.twitter.com/7SjrVOPCjW

- Thomas Zurbuchen (@Dr_ThomasZ) 27 juin 2019

C'est une mission passionnante, mais il faudra du temps pour arriver à Titan. Dragonfly sera lancé en 2026 et arrivera en 2034. Le système de Saturne est très éloigné de la Terre, à 1, 4 milliard de kilomètres du soleil (environ 10 fois plus que la Terre).

Titan est l'un des mondes les plus fascinants et les plus exotiques de notre système solaire, une lune plus grosse que Mercure avec ses pluies, ses rivières, ses lacs et ses océans. Mais il fait aussi très froid - environ -290 degrés Fahrenheit (-179 degrés Celsius) - et l’eau de Titan est du méthane / éthane liquide. Pourtant, le paysage des rivières et des rivages ressemble étrangement à la Terre.

Titan possède également de vastes dunes de sable composées d'hydrocarbures - des matières organiques - qui recouvrent la surface. L'atmosphère épaisse d'azote de Titan est remplie d'un smog organique qui obscurcit la surface de la vue depuis l'orbite. Outre la pluie, d'autres matières organiques tombent à la surface, comme de la neige. Titan est riche en ces substances organiques, et les scientifiques pensent que cela ressemble à ce à quoi ressemblait la Terre primitive et que sa chimie prébiotique est similaire à celle qui a conduit à la vie sur notre planète.

On pense même à présent qu'il y a sur Titan un océan d'eaux souterraines, semblable à des lunes telles qu'Europa, Enceladus et Ganymede, entre autres.

Concept artistique de libellule marquant sur la surface de Titan. Image via NASA / JHU-APL.

Titan, comme le montrent les images radar de la sonde Cassini de la NASA, est un monde complexe avec des pluies de méthane / éthane, des rivières, des lacs et des mers. Pourrait-il supporter une vie quelconque? Image via NASA / JPL.

Thomas Zurbuchen est l'administrateur adjoint des sciences de la NASA au siège de l'agence à Washington. Il a dit:

Titan ne ressemble à aucun autre endroit du système solaire et Dragonfly ne ressemble à aucune autre mission. Il est remarquable de penser à ce giravion volant des kilomètres à travers les dunes de sable organiques de la plus grande lune de Saturne, explorant les processus qui façonnent cet environnement extraordinaire. Dragonfly visitera un monde rempli d'une grande variété de composés organiques, qui sont les éléments constitutifs de la vie et qui pourraient nous apprendre sur l'origine de la vie elle-même.

Avec des liquides à la surface et en dessous, ainsi que de nombreuses matières organiques, certains scientifiques pensent même qu'il pourrait y avoir une forme de vie primitive sur Titan en ce moment, malgré le froid rigoureux.

La dernière visite de la NASA à Titan était de retour en 2005, lorsque la sonde Huygens, qui fait partie de la mission Cassini, a atterri avec succès sur ce qui semblait être un lit de rivière asséché, parsemé de cailloux et de blocs de glace.

La mission Dragonfly dispose de nombreuses données scientifiques et autres lui permettant de réussir. La mission Cassini à Saturne a duré 13 ans. Elle aura pris fin fin 2017. Elle pourra profiter d'une période de temps calme pour atterrir, trouver un endroit sûr site d’atterrissage initial et recherche de cibles scientifiques intéressantes.

La surface de Titan telle qu'elle a été vue pour la première fois par la sonde Huygens le 14 janvier 2005. Les «rochers» sont en réalité des blocs arrondis de glace solide. Image via ESA / NASA / JPL / Université de l'Arizona.

Elle atterrira d’abord dans les dunes équatoriales de Shangri-La, qui ressemblent aux dunes linéaires de Namibie en Afrique australe. Dragonfly explorera cette région à l’aide de vols courts, créant ainsi une série de vols «sautés» plus longs pouvant aller jusqu’à huit kilomètres. Il s’arrêtera en cours de route pour prélever des échantillons dans des régions géographiquement diversifiées. Il atteindra plus tard le cratère Selk, où il existe des traces d’eau liquide, de matières organiques et d’énergie, qui constituent la recette de la vie. La libellule volera plus de 175 km, soit près du double de la distance parcourue à ce jour par l’ensemble des rovers martiens.

Dragonfly était l’un des deux finalistes de la prochaine mission New Frontiers, l’autre étant une nouvelle mission de retour d’échantillons de comètes appelée «Retour d’échantillons d’exploration d’astrobiologie des comètes» (CAESAR). Malheureusement, à cause du budget, une seule des deux missions pouvait être choisie, et cette fois c'était Dragonfly. Lori Glaze, directrice de la division Science planétaire de la NASA, a déclaré:

Le programme Nouvelles frontières a transformé notre compréhension du système solaire en découvrant la structure interne et la composition de l'atmosphère turbulente de Jupiter, en découvrant les secrets glacés du paysage de Pluton, en dévoilant de mystérieux objets dans la ceinture de Kuiper et en explorant un astéroïde proche de la Terre pour le bâtiment. blocs de la vie. Nous pouvons maintenant ajouter Titan à la liste des mondes énigmatiques que la NASA explorera.

La mission de libellule sera une passionnante dans l'exploration du système solaire externe. En étudiant la chimie prébiotique de Titan, il pourrait non seulement chercher des indices sur l'origine de la vie sur Terre, mais pourrait également prouver que la vie elle-même existait - ou existe encore - dans ce monde étrangement semblable à la Terre, mais pourtant totalement étranger.

En résumé: Libellule, dont le lancement est prévu pour 2026, devrait arriver à Titan en 2034. Elle cherchera des indices sur les origines de la vie, et peut-être même des preuves de la vie elle-même, sur la plus grande lune de Saturne.