Ces tardigrades ont-ils survécu à un atterrissage forcé sur la lune?

Faites connaissance avec un tardigrade, également appelé ours d'eau. Quelques milliers d'entre eux (déshydratés) ont été envoyés sur la lune à bord de la sonde Beresheet, qui s'est écrasée le 22 avril 2019. Ils sont mignons… n'est-ce pas? Image via Eye of Science / Source Science / ScienceNews.

Les tardigrades - également appelés ours aquatiques - comptent parmi les créatures les plus résistantes et les plus résistantes de la planète, même si leur taille est pratiquement microscopique et inférieure à un millimètre. Ils sont connus pour être capables de survivre dans presque tous les environnements, même dans l’espace. Maintenant, il semble que certains d'entre eux (ou peut-être leurs restes) ont ramené la lune chez eux, grâce au crash d'un vaisseau spatial il y a quelques mois. Mais même si les tardigrades sont peut-être robustes, il n’ya aucune raison de penser qu’ils prendront bientôt le contrôle de notre voisin céleste le plus proche.

Les tardigrades faisaient partie d'une "bibliothèque lunaire" envoyée sur la lune à bord de la sonde spatiale Beresheet d'Israël. Cette bibliothèque était un projet de la fondation Arch Mission, une organisation à but non lucratif dont le but est de créer «une copie de sauvegarde de la planète Terre». La bibliothèque, de la taille d’un DVD, comprenait 30 millions de pages d’informations, des échantillons d’ADN humain et des milliers de ressources déshydratées. tardigrades.

Beresheet a tenté son atterrissage dans la mer de la sérénité le 11 avril 2019, mais s'est écrasé après un problème de moteur dans les derniers instants. Comme le dit Nova Spivack, fondateur de l'Autorité des marchés financiers:

Pendant les premières 24 heures, nous étions sous le choc. Nous nous attendions en quelque sorte à ce que cela réussisse. Nous savions qu'il y avait des risques, mais nous ne pensions pas qu'ils étaient aussi importants.

Le site d'impact de la sonde Beresheet dans la région lunaire de la Mer de la sérénité, telle que vue le 22 avril 2019. La bibliothèque lunaire à bord contenait divers échantillons d'ADN de la Terre, y compris des tardigrades déshydratés. Image via NASA / GSFC / Arizona State University / Wired.

Depuis le crash de Beresheet, Spivack et d’autres avaient besoin de connaître le sort de la bibliothèque. At-il survécu au crash? Qu'en est-il des tardigrades? Étaient-ils éparpillés sur la surface lunaire lorsque l'accident s'est produit? Depuis que la bibliothèque a été conçue pour durer des millions d’années, et compte tenu de sa composition - constituée de minces feuilles de nickel - et de la trajectoire de la navette spatiale dans les derniers instants, Spivack pense qu’elle est probablement restée pratiquement intacte.

Il est donc vraisemblable que les tardigrades de la bibliothèque sont toujours dans leur état de sommeil déshydraté, dans l’attente d’être ravivés. Ils ne peuvent pas le faire eux-mêmes, cependant; ils doivent être ramenés sur Terre pour pouvoir être à nouveau exposés à une atmosphère. Ce n’est qu’alors qu’ils pourront être réhydratés. Il n’ya donc pas lieu de s’inquiéter de leur prise en charge et de la colonisation de la lune!

L'idée était de voir dans quelle mesure les tardigrades avaient survécu au voyage sur la lune et s'ils pourraient être ravivés plus tard. Les tardigrades sont connus pour entrer dans des états dormants dans lesquels tous les processus métaboliques s'arrêtent et où l'eau dans leurs cellules est remplacée par une protéine qui transforme les cellules en verre. C'est complètement normal pour eux. Les Tardigrades ont été rétablis jusqu'à dix ans après être devenus dormants, bien que les scientifiques pensent qu'ils pourraient probablement survivre beaucoup plus longtemps sans eau.

Spivack n’avait pas initialement prévu d’envoyer d’ADN sur la lune aussi tôt, tardigrades ou autre, mais a ensuite changé d’avis quelques semaines avant l’envoi de la bibliothèque aux Israéliens. En plus des tardigrades déshydratés, d'autres échantillons ont été inclus dans la résine époxy entre chaque couche de nickel. Ceux-ci comprenaient des follicules pileux et du sang de Spivack lui-même et de 24 autres personnes. Même certains échantillons de sites sacrés ont été inclus, tels que l'arbre Bodhi en Inde.

Une section de la bibliothèque lunaire de l'AMF contenant des milliers de minuscules images haute résolution de pages de livres. Image via Bruce Ha / Wired.

Une copie de la première couche de nickel de la bibliothèque lunaire. L'image centrale a été supprimée de la bibliothèque réelle. Image via Bruce Ha / Wired.

La bibliothèque contient également des gravures délicates au nickel, réalisées par le scientifique Bruce Ha, qui a développé une technique permettant de graver au nickel des images haute résolution à l'échelle nanométrique. Les images ont été gravées dans le verre à l'aide de lasers, puis le nickel est déposé en couche par dessus, atome par atome. Les images ont une apparence holographique - en trois dimensions - et sont si petites que vous avez besoin d'un microscope grossissant 1 000 fois pour les voir.

Certains craignaient que la résine n'endommage les gravures au nickel, mais Spivack a déclaré qu'elle aurait pu aider à préserver la bibliothèque de la destruction par l'impact:

Ironiquement, notre charge utile peut être la seule chose qui nous a survécu de cette mission.

Il y a 25 couches de nickel dans la bibliothèque, chacune de quelques microns d'épaisseur (un micron est un millième de millimètre). Ces couches contiennent une large gamme de produits terrestres: 60 000 images haute résolution de pages de livre, comprenant des amorces de langage, des manuels et des clés pour le décodage des 21 autres couches. Cela inclut la quasi-totalité de la Wikipédia anglaise, des milliers de livres classiques et même les secrets des tours de magie de David Copperfield. Tout cela ne se trouve que dans les quatre premières couches. D'autres couches contiennent les échantillons d'ADN et les tardigrades.

Concept d'artiste de Beresheet sur la lune. Malheureusement, l'atterrisseur s'est écrasé à la place. Image via SpaceIL / The Verge.

Spivack souhaite envoyer d'autres bibliothèques similaires sur la Lune et au-delà, notamment des échantillons d'ADN. L'idée est aussi d'avoir plusieurs «sauvegardes» de la vie sur notre planète, y compris des espèces en voie de disparition. C'est une solution élégante, car il est facile de créer des milliers de copies de la bibliothèque et de conserver des téraoctets de données dans un petit flacon de liquide. Une nouvelle campagne de financement participatif de l'Autorité des marchés financiers, cet automne, sollicitera des échantillons d'ADN auprès de volontaires pour les inclure dans la prochaine mission lunaire. Il semblerait prudent de disposer de copies de sauvegarde de la vie sur cette planète, comme l'explique Spivack:

Notre travail, en tant que sauvegarde de la planète, consiste à protéger notre patrimoine, à la fois notre savoir et notre biologie. Nous devons trier le pire.

Conclusion: Certains des organismes les plus robustes connus sur Terre, les tardigrades, se trouvaient à bord du vaisseau spatial Beresheet qui s'est écrasé sur la lune en avril dernier. Mais sans atmosphère ni eau, il n’ya pratiquement aucune chance qu’ils retrouvent leur état de déshydratation en sommeil.

Via filaire