Coraux se propageant dans les eaux subtropicales

Carte montrant l'emplacement des régions tropicales et subtropicales de la Terre. Les scientifiques ont constaté une augmentation de la croissance des coraux dans les régions subtropicales, la zone située entre les latitudes tropicales et tempérées, à mesure que le climat se réchauffait. Carte via Wikimedia Commons.

Les scientifiques ont détecté une augmentation des populations de coraux dans les eaux subtropicales, ce qui pourrait aider à compenser une partie du déclin des coraux dans le réchauffement des eaux autour de l'équateur. La nouvelle recherche a été publiée dans la revue à comité de lecture Marine Ecology Progress Series du 4 juillet 2019.

Le réchauffement des eaux autour de l'équateur provoque des épisodes de blanchissement corallien et des dépérissements. Contrairement aux poissons et aux crustacés, qui sont mobiles et peuvent se déplacer dans des eaux plus froides lorsque les conditions de vie se détériorent, les coraux adultes sont des organismes sessiles pour lesquels la migration est impossible. Ils sont donc particulièrement sensibles au stress thermique induit par les épisodes El Niño et le changement climatique.

Les larves de coraux sont toutefois mobiles. Une fois que les nouvelles larves sont produites par fertilisation, elles nagent dans l’océan pendant des jours, voire des semaines, à la recherche d’un point difficile à atteindre. Une fois installées, les larves se métamorphosent en polypes sessiles et forment de nouvelles colonies de coraux et récifs. Les scientifiques évaluent régulièrement le recrutement de nouvelles larves de corail en plaçant des tuiles artificielles autour du fond de l'océan et en comptant le nombre de polypes qui se développent au fil du temps.

Croissance de coraux dans les eaux tempérées autour de Nagasaki, au Japon. Image via Soyoka Muko, Université de Nagasaki.

Dans cette nouvelle recherche, les scientifiques ont d'abord compilé une base de données à long terme sur le recrutement corallien à partir d'études antérieures menées de 1974 à 2012. Ils ont ensuite examiné l'évolution du recrutement dans le temps. Les résultats ont montré que le recrutement de nouveaux coraux a diminué de 85% dans les eaux tropicales (moins de 20 degrés de latitude), mais de manière surprenante, une augmentation de 78% du recrutement a été observée dans les eaux plus froides et subtropicales (plus de 20 degrés de latitude). Shikoku (Japon) et les bancs de fleurs (Flower Garden Banks) dans le nord du golfe du Mexique font partie des zones où le recrutement est en augmentation. Les augmentations de recrutement ont été observées des deux côtés de l’équateur, indiquant ainsi qu’il s’agissait d’une tendance globale et non seulement spécifique à un site.

Nichole Price, auteur principal de l'étude et chercheur principal au Laboratoire Bigelow pour les sciences de la mer, a commenté les résultats dans un communiqué de presse. Elle a dit:

Le changement climatique semble redistribuer les récifs coralliens, de la même manière qu'il modifie de nombreuses autres espèces marines. La clarté de cette tendance est stupéfiante, mais nous ne savons pas encore si les nouveaux récifs peuvent supporter l’incroyable diversité des systèmes tropicaux.

Les scientifiques pensent que les meilleurs endroits pour le recrutement de nouveaux coraux dans un monde futur plus chaud pourraient se situer dans des zones étroites juste au-dessus des eaux tropicales. Aux latitudes plus au nord ou au sud, la faible intensité de la lumière hivernale limiterait probablement la croissance des coraux, entre autres facteurs. Ainsi, malgré les bonnes nouvelles, la conservation des coraux dans les eaux tropicales reste un problème critique.

Carreaux de recrutement de coraux installés dans le refuge national de faune de l'atoll de Palmyra pour l'étude de la croissance de nouveaux coraux dans la région. Image via Nichole Price, Laboratoire Bigelow pour les sciences de la mer.

Price a également souligné la nécessité de recherches supplémentaires:

Il reste tant de questions sur les espèces qui arrivent ou non dans ces nouveaux lieux et nous ne connaissons pas encore le sort de ces jeunes coraux à plus long terme. Les changements que nous observons dans les écosystèmes de récifs coralliens sont ahurissants. Nous devons donc travailler dur pour documenter le fonctionnement de ces systèmes et savoir ce que nous pouvons faire pour les sauver avant qu'il ne soit trop tard.

La nouvelle recherche a été publiée par une équipe internationale de 19 scientifiques, avec le soutien financier de la US National Science Foundation et de l'Institut des sciences et technologies d'Okinawa.

Agrandir l'image | Carte montrant les emplacements où les données de recrutement de coraux ont été collectées (n = 185). Les points rouges indiquent les sites où les mosaïques d'immersion ont été déployées pendant une longue période (au moins 4 ans). Ce sont les données qui ont été utilisées dans l'analyse des changements de recrutement. Les points noirs indiquent tous les autres sites où les données de recrutement ont été recueillies, mais les données à court terme n’ont pas été utilisées dans l’analyse du changement en raison du faible taux de survie des très jeunes polypes coralliens. Carte via Price et al.

Conclusion: les nouvelles données à long terme montrent que les populations de coraux ont diminué de 85% dans les eaux tropicales au cours des dernières décennies, mais ont augmenté de 78% dans une zone étroite d'eaux subtropicales plus froides.

Source: Biogéographie mondiale du recrutement corallien: déclin tropical et augmentation subtropicale

Via EurekAlert