Ancien spectacle de la comète Hale-Bopp

L'astrophotographe John Goldsmith relate ses voyages lors de la célèbre apparition de la comète Hale-Bopp, il y a 20 ans. Ses images capturent ce que les anciens pouvaient avoir vu plus de 4 200 ans auparavant.

La comète Hale-Bopp offre une vue superbe au-dessus des pyramides de Gizeh. (Cliquez sur cette image ou sur une image pour obtenir une version plus grande.)
John Goldsmith

L'apparition de la comète Hale-Bopp, il y a 20 ans, en 1997, a permis aux amateurs de paradis du monde entier d'assister à une véritable grande comète. Dans des circonstances remarquables, je me suis lancé dans une aventure d’astrophotographie afin de documenter l’apparition de la comète au-dessus de deux des sites du patrimoine ancien les plus célèbres au monde: les pyramides de Gizeh et de Stonehenge.

Alan Hale et Thomas Bopp, deux astronomes amateurs américains, ont découvert la comète de manière indépendante en juillet 1995. Elle a suscité une vive émotion parmi les observateurs, astronomes et astrophotographes du monde entier, grâce à la perspective d'un superbe affichage lors de son approche du Soleil Avril 1997.

L'auteur a pris cette image de la comète Hale-Bopp avant la découverte en juillet 1995 alors qu'il cherchait une nova présumée dans la constellation du Sagittaire.
John Goldsmith

Mais pour moi, c’est une série fortuite d’astrophotos qui ont rendu l’apparence de la comète bien plus spéciale. Six jours avant la découverte, j'ai reçu un appel d'un passionné d'astronomie de l'ouest de l'Australie, Grant Thornett, qui m'a alerté sur une nova présumée dans la constellation du Sagittaire. J'ai enregistré une série d'astrophotos, essayant de documenter son observation à l'aide d'un objectif modeste de 50 mm, mais je ne pouvais rien détecter qui sorte de l'ordinaire.

Environ une semaine plus tard, la découverte de la comète Hale-Bopp et son apparition dans la constellation du Sagittaire ont été diffusés dans le monde entier. J'ai soudain réalisé que ma récente séquence d'images de cette partie du ciel aurait pu enregistrer la comète. Lorsque des informations plus détaillées sont devenues disponibles, avec des données plus précises sur les éphémérides, j'ai soigneusement vérifié les astrophotos et, de manière remarquable, une faible image de la comète est apparue précisément dans la position correcte. Les astrophotos enregistrent de rares images avant la découverte de la comète lorsque celle-ci se trouvait à environ 1 milliard de kilomètres de distance.

À mesure que de plus en plus de détails sur la comète sont devenus disponibles, les astronomes ont compris que la comète avait été visible pour la dernière fois il y a 4 200 ans. Ce fait a attiré mon attention et mon imagination - je me suis demandé à quoi pourrait ressembler la comète il y a plus de quatre mille ans et qui l'aurait peut-être vue. Les anciennes civilisations ont-elles été témoins de la comète? Peut-être les anciens égyptiens ou ceux qui ont créé Stonehenge?

C'est alors que j'ai réalisé l'opportunité de ma plus grande aventure en astrophotographie. Pourquoi ne pas documenter l'apparition actuelle de la comète Hale-Bopp au-dessus de ces monuments antiques? Avec cette mission centrale, j’ai planifié mon voyage de l’Australie occidentale en Égypte, puis à Stonehenge au Royaume-Uni.

Rencontres Anciennes

John Goldsmith

En arrivant au Caire, j'ai passé presque trois semaines à photographier la comète au-dessus des pyramides de Gizeh. Il est difficile de décrire l'expérience sublime d'assister à ce spectacle. Debout au bord du désert, surplombant les pyramides et le Sphinx, le crépuscule s'abaissa et la comète Hale-Bopp émergea avec sa queue de poussière incurvée. Floodlight a baigné les pyramides de lueurs multicolores et une lumière laser a été projetée sur les pyramides lors du spectacle son et lumière nocturne. La comète semblait sereine au-dessus du bourdonnement nocturne du Caire et de Gizeh qui se propageait dans le paysage. Les appels pour la soirée des prières islamiques ont résonné à travers l'ancien paysage désertique.

La brillante comète était même visible du centre du Caire, au-dessus de la magnifique mosquée Sultan Hassan. Les hautes tours du minaret de la mosquée sont surmontées du symbolisme astronomique, le croissant de lune. Quand une haute clôture a partiellement obstrué ma vue, un propriétaire de stand local m'a invité sur le toit de son stand de rue, nous donnant une vue dégagée, et j'ai photographié la comète au-dessus des tours de minaret. Nous avons observé la comète de notre unique point de vue alors que la vie nocturne animée se poursuivait au-dessous de nous.

L'auteur est monté sur un toit pour capturer les tours du minaret au symbole astronomique à côté de la comète Hale-Bopp.
John Goldsmith

Ensuite, mon voyage a continué à Stonehenge au Royaume-Uni. J'ai demandé et obtenu la permission à English Heritage, les responsables de Stonehenge, de photographier la comète au-dessus de Stonehenge de nuit, une opportunité vraiment fantastique. Et j'ai même rencontré un ciel dégagé. Après les semaines précédentes dans la chaleur du désert égyptien, j'ai senti le froid glacial de la nuit. Alors que l'obscurité descendait, j'ai photographié la queue courbée gracieuse de la comète au-dessus de l'ancien cercle de pierres. Plus tard, j'ai fait une pause et ouvert mon exemplaire du livre de Sir Patrick Moore «Le ciel de nuit». Dans la marge de son chapitre intitulé «L'astronomie et les anciens», j'ai écrit: «Je lis ce chapitre tard dans la nuit de l'intérieur. le cercle intérieur de Stonehenge, le 28 avril 1997. "

La queue de la comète Hale-Bopp se courbe au-dessus de l'ancienne Stonehenge.
John Goldsmith

Le spectacle des grandes comètes

L'auteur était assis au milieu d'anciennes pierres lorsqu'il a écrit: "Je lis ce chapitre tard dans la nuit, dans le cercle intérieur de Stonehenge, le 28 avril 1997".
John Goldsmith

Les grandes comètes offrent une expérience sublime. L’approche remarquable de la comète Hyakutake sur notre planète en 1996 a produit une longue queue de 60 °. Une décennie plus tard, la comète McNaught (2007) offrait un spectacle époustouflant. sa queue de poussière à rayons multiples courbait fortement le ciel nocturne de l'ouest. Et puis vint la comète Lovejoy, magnifiquement nommée, en 2011. Elle produisit une queue éthérée, semblable à un fantôme, longue de 20 °, visible au-dessus de l'horizon sud-est avant le crépuscule de l'aube. Sans parler de ma première expérience de la célèbre comète de Halley en 1986.

Mon aventure d'astrophotographie pour documenter la comète Hale-Bopp est l'une des nombreuses que j'ai poursuivies pour documenter le cosmos, les paysages, la culture et la pure beauté du ciel nocturne. Ma fascination m’a amenée à explorer la façon dont le ciel nocturne inspire les peuples et les civilisations du monde entier. Elle a finalement guidé ma thèse de doctorat intitulée «Cosmos, culture et paysage». J’ai eu le privilège d’apprendre et de documenter les connaissances astronomiques des aborigènes australiens, y compris la connaissance associée à Wolfe Creek Meteorite Crater, un cratère d’impact spectaculaire, ancien et massif, dans l’Australie occidentale lointaine.

Vingt ans après l'apparition de la comète Hale-Bopp, le ciel nocturne continue de me procurer un sentiment de fascination et d'émerveillement, et l'astrophotographie me fournit le moyen de documenter ces événements et lieux remarquables.


Note de fin: une série d'images de la comète Hale-Bopp, y compris une sélection des images astro du Dr John Goldsmith, sont présentées sur le site Web The World at Night.

Remerciements: Le monde la nuit, Grant Thornett (Australie occidentale), consulat général de la République arabe d'Égypte (Australie), Dr Anas Osman (Observatoire Helwan, Égypte), English Heritage (Royaume-Uni) et Sir Patrick Moore.